НА ГЛАВНУЮТЕКСТЫ КНИГ БКАУДИОКНИГИ БКПОЛИТ-ИНФОСОВЕТСКИЕ УЧЕБНИКИЗА СТРАНИЦАМИ УЧЕБНИКАФОТО-ПИТЕРНАСТРОИ СЫТИНАРАДИОСПЕКТАКЛИКНИЖНАЯ ИЛЛЮСТРАЦИЯ

Галахова Г. Невозможный Кукушкин. Ил.— Светозар Остров. — 1978 г.

Галина Алексеевна Галахова (Глузман)

Невозможный Кукушкин

Весёлая повесть с грустными
приключениями и фантастикой

Иллюстрации — Светозар Остров

*** 1978 ***


DjVu


 

 

Сделал и прислал Кайдалов Анатолий.
_____________________

Повесть о необычайных приключениях ученика пятого класса Ярослава Кукушкина, который прославился на всю школу озорством и плохой успеваемостью. Фантастические события переворачивают жизнь мальчишки и заставляют его посмотреть на себя другими глазами.


      СОДЕРЖАНИЕ
     
      НА ЗЕМЛЕ И НА НЕБЕ 3
      ВПЕРЕД, В ДЕТСКИИ САД! 10
      БЕГОМ ЗА ПОРТФЕЛЕМ 13
      ДОМА ВЕЧЕР КАК ОБЫЧНО И НЕ СОВСЕМ 17
      СОН НЕ В СОН 24
      ЕЩЕ ОДИН ОЧЕВИДЕЦ 26
      ТРЕВОЖНО СПАЛ КУКУШКИН 28
      ВСЕ ИДЕТ КАК ПО МАСЛУ 29
      ВОТ ТАК ПОВОРОТИК! 31
      В ШКОЛЕ 35
      В КЛАССЕ 40
      ПЕРЕМЕНА 44
      ИСТОРИЯ С ИСТОРИЕИ 45
      ПЕРЕПЕЛКИНА — ЕДИНСТВЕННАЯ НА СВЕТЕ 47
      ПОЛЕТ ПАРАШЮТИСТА 52
      ЧУЖАЯ ЖИЗНЬ 55
      КУДА МЫ ДЕНЕМСЯ БЕЗ ТЕБЯ? 59
      ЧЬЯ ПОТЕРЯ — МОЯ НАХОДКА? 60
      СОЧИНЕНИЕ «МОИ ДОМ, МОЯ ШКОЛА» 65
      ГДЕ ЭТА УЛИЦА, ГДЕ ЭТОТ ДОМ?! 71
      ПОТОП 73
      БОЛЬШОЙ РАЗГОВОР 75
      И ПРАВДА, ЧТО СЛУЧИЛОСЬ? 77
      СТРАШНАЯ ДЛИННАЯ НОЧЬ 81
      ШКОЛЬНЫЙ ПЕРЕПОЛОХ 82
      ЧТО-ТО БУДЕТ ДАЛЬШЕ? 86
      ЛЕГЕНДА О ЛЕЙТЕНАНТЕ 87
      ХОЧЕТСЯ ПЛАКАТЬ 88
      И ГРЯНУЛА ГРОЗА 90
      СЕРЬЕЗНЫЙ ОБОРОТ 96
      ОТ «СКОРОЙ» ДО МИЛИЦИИ 97
      МИЛИЦИОНЕР ПЕТР ТАГЕР 98
      ЛИКУЕТ 5-й «Б», А В УЧИТЕЛЬСКОЙ 99
      НАКОНЕЦ-ТО КУКУШКИН 101
      ДЕЛО — ТРУБА, НО НЕ СОВСЕМ 106
      ТУДА ИЛИ ОБРАТНО? 107
      ВСЕ АХНУЛИ, НО БОЛЬШЕ ВСЕХ 109
      ИЗ ДНЕВНИКА НАУЧНЫХ НАБЛЮДЕНИИ И ОТКРЫТИИ 112
      ГРУСТНЫЙ ДЕНЬ РОЖДЕНИЯ ПЕРЕПЕЛКИНОИ 115
      ВОТ ОНО! 119
      ЧЕРЕЗ ВРЕМЕННУЮ ДЫРУ НА ЮКАТУ 125
      ВЕРБЛЮД-ВЕРБЛЮД 128
      НЕЗНАМЕНИТЫЙ СЫЩИК ПЕТР ТАГЕР 130
      ТАКАЯ ТРУДНАЯ И НЕПОНЯТНАЯ ЖИЗНЬ 132
      БЕЗУТЕШНЫЕ РОДИТЕЛИ 139
      ДОЛОЙ ДОКТОРА ЧРЕФА! 142
      РАССТЕГАИ ИВАНЫЧ ВЫХОДИТ НА РАБОТУ 146
      «Я БОЛЬШЕ ТАК НЕ МОГУ» 150
      ДОКТОР ЧРЕФ НАПОЛОВИНУ ВЫШЕЛ ИЗ ИГРЫ 153
      ЗАЯЧИИ СЛУЧАИ 156
      БЕСПОРЯДКИ НА ЮКАТЕ 161
      РАССТЕГАИ ИВАНЫЧ НАХОДИТ РЮКЗАК 167
      ПРОСНИСЬ, СЛАВЯН, И ЗДРАВСТВУЙ! 170
      ВОЗВРАЩЕНИЕ 173
      ДОМОЙ, ДОМОЙ 177
      КТО-ТО ВМЕСТО РАССТЕГАЯ ИВАНЫЧА 182
      ПРАЗДНИК, КАКОГО У МЕНЯ НИКОГДА НЕ БЫЛО 185

     
     

      НА ЗЕМЛЕ И НА НЕБЕ
     
      Ну и Кукушкин, что за Кукушкин! Нет чтобы после школы домой пойти, взял и застрял в футбольных воротах и времени не заметил, протекло куда-то, врезались только семь пропущенных голов.
      — Дохляк проклятый, ты кому подыгрываешь?! — набросился на Кукушкина Пчелинцев и принялся выталкивать его из ворот. — Я тебе с самого начала говорил: не устоишь, разиня!
      Тут набежали и другие азартные игроки, и злополучный вратарь, как ни обнимал изо всех сил штангу, всё-таки вылетел из ворот, размазывая по лицу пот и грязь, а может, и слёзы — кто докажет?!
      Из ворот его выгнали, но с поля прогнать не смогли, потому что — известное дело — Кукушкин. От него никак не избавишься, лезет и лезет. А вызвать бы сюда пожарную машину, чтобы она из пожарного крана ему врезала, окатила бы всего, чтобы бежал отсюда мокрой курицей…
      Пчелинцев вытер шершавым рукавом мокрое лицо, и волна слепящей ярости чуть схлынула с него. Прямо не знаешь, что делать с собой. Злой, говорят про него, и физкультурник сказал: «Злой игрок Пчелинцев. Спортивную злость оставить, а остальную — на свалку!» А как определишь, где спортивная, а где — нет?
      — Андрюх, ну, Пчёлка, я опять встану?
      — Ладно, вставай, но, Славян, гляди в оба!
      — Да я!..
      Некоторое время Кукушкин держался и даже пару раз отчаянно залепил в «аут», потом напряжение ушло от него и, поплёвывая, маяча у Пчелинцева перед глазами, он принялся руки в брюки расхаживать по вратарской площадке и смешить Нырненко своими дурацкими шуточками.
      Мальчишки из 5-го «а» внезапно очутились перед Кукушкиным, а тот от неожиданности заорал и взвился вверх. Мяч пошёл в другой угол, казалось, медленно-медленно стал уплывать от него, но Славка каким-то чудом спружинил и развернулся в воздухе. Некоторое время они висели рядом — он и мяч, а потом быстро и резко упали общим живым клубком. Все рты разинули от восхищения. Нырненко дольше всех не мог прийти в себя.
      — Ну, Славян, классно ты взял! — кричал он, подпрыгивая и показывая, как Славка взял мяч. Получалось смешно, и все смеялись, а сверху шлёпал их по головам и спинам град, замёрзшая вода — такая прозрачная рисовая крупка, но этого они не замечали.
      Крепко прижимая мяч, как будто не желая расставаться с ним, Кукушкин выбежал из ворот и ударил. Мяч высокой «свечкой» взмыл в небо прямо над его головой.
      — Вот так фитиль! — выдохнул подбежавший Нырненко и стал локтями защищать мяч от чужих игроков. Уж как ему хотелось, чтобы Славян хоть чуть-чуть отыгрался!
      — Юрик, ты человек! — благодарно засипел Кукушкин и задрал голову, чтобы лучше подстроиться под мяч, даже глаза выкатил.
      Но что это? Прямо над его головой висело в синем растворе вечера огромное серебряное блюдце, чуть раскачиваясь и мигая издалека.
      Мяч упруго ударился где-то рядом, подпрыгнул, потом отлетел в сторону, и вот его уже подхватили чьи-то быстрые ноги и помчали, а Славка всё стоял, заворожённо уставившись в небо. По тёмно-синим его краям кристалликами поваренной соли смотрели вниз звёзды — точь-в-точь его вчерашний опыт, когда синькой он подкрасил пересоленную воду, и оттуда стали выпадать кристаллы, слабо отражая пламя свечки (он работал при свечах, как настоящий алхимик).
      Незаметно наступил вечер. Кажется, только что они мучились в классе, в лихорадке ждали последнего звонка, чтобы первыми примчаться на стадион, и вот уже выпали звёзды, и давно пора идти за Марьяной, а непонятное это блюдце вдруг повисло над головой… Откуда оно? Кто в нём?
      Как по команде, блюдце резко дёрнулось и медленно проплыло, и просияло, и скрылось за высокими домами, огромное и серебристое, похожее на гигантскую черепаху, облитую серебром. Кажется, оно даже перебирало светлыми лапками, чтобы быстрей двигаться.
      — Ребя!.. — выдохнул Кукушкин, взмахнув руками. — Смотри! — И забегал по полю, и закрутился, как будто его кто-то крутил.
      Мало ли что придумает Кукушкин, сколько раз он всем голову морочил, ну и Славян!
      — Смотрите, смотрите туда! — орал ошалело Кукушкин и рукой ввинчивался вверх, всё хотел подпрыгнуть и дотянуться до чего-то.
      Все стали запрокидывать головы и наперебой спрашивали друг друга, кто что видит.
      — Летающее блюдце! — орал Славян.
      Всем сразу захотелось тоже увидеть летающее блюдце, что они, хуже Кукушкина?! Но никто ничего не увидел.
      — За баламуту! — крикнул Пчелинцев, первым пришедший в себя, и схватил Славяна за шею — такую тонкую ниточку жизни, где бился Славяна отчаянный звон: «Сам видел, честное слово!»
      — Врёт он! Врёт, как всегда! — закричали мальчишки враждебных команд, сплотившихся против одного известного им вруна.
      — Да честное слово, видел! Оно по небу ползло, наглющее такое, как черепаха, и лапками двигало. За шестнадцатиэтажку заползло, Юрик, честное слово. Ну когда я врал?
      Кукушкин врал на каждом шагу, но сейчас ему припомнить этого никто не смог, все думали про летающее блюдце.
      Футбол тут же и кончился, пошли разговоры о космосе. А потом заговорили о шаровых молниях, как такая молния жила у одного парня в консервной банке и он её приручил. Она ходила с ним на каток в этой своей консервной банке, и он никогда не замерзал, и даже один раз, когда сгорел прожектор на катке, он её упросил поработать немного прожектором, так было светло, прямо ужас…
      — А Славян, по-моему, сейчас не врёт, — сказал Нырненко. — Ему, наверное, показалось это блюдце. Бывает ведь, когда человеку кажется…
      — Потому что дурик, — закончил Андрюшка. — Им всегда, дурикам, чего-то кажется, чего нету. Мне так ничего не кажется!
      Пчелинцев подошёл к воротам и сдёрнул с верхней штанги свою серебристую японскую куртку, лёгкую и тёплую одновременно. Мальчишки последовали за ним, напяливая куртки, схваченные морозом.
      — А к вечеру он всё ж таки жмёт!
      — Снегу бы!
      — Выпадет, не волнуйся.
      — А Славян всё-таки хорошо нас разыграл…
      — Это он умеет… Алхимик несчастный!
      — Да отстаньте вы от Славяна, — опять заступился за Кукушкина Нырненко. — Ну, ошибся человек! Принял луну за летающее блюдце.
      — Луна ещё не взошла, к твоему сведенью.
      — Ну, не луна, так фонарь.
      При упоминании о фонаре все как-то невольно почувствовали, что уже поздно, что они совсем загулялись и это им даром не пройдёт.
      Послышались шумные вздохи, голоса сразу изменились, мальчишки начали расходиться кто куда. Славян, Андрюшка и Нырненко, по обычаю, пошли вместе.
      Славка уныло молчал, в голове, испуганно подрагивая, как бы крутилась чёрная блестящая пластинка: «Неужели и правда почудилось? Никому не почудилось… Одному мне. Что же это такое? Выходит, я не как все… Никому не чудится… Почему?»
      На мгновение Кукушкину стало страшно, потому что ему стало жалко себя, что уже одиннадцать лет прошло, а он даже в футбол играть не умеет. И вообще, никто его не уважает, вруном обзываются, а сегодня вдобавок наподдали за пропущенные голы.
      Где-то в уголках глаз щекотнулись слёзы, но Славка сделал затяжной зевок и несколько раз шмыгнул носом.
      — Ага, — сказал на это Андрюшка, — опять шмыгаешь. Химичил вчера?
      — Было, — повеселел Славка. — Кристаллы поваренной соли выводил из раствора.
      — Вот и занимайся своими кристаллами! Зачем в футбол лезешь? Я же в твою химию не суюсь!
      Нырненко сразу вмешался:
      — Не приставай к Славяну! Дома ему химичить не дают, здесь ты на него бросаешься, а он у нас рабочий человек — ему ещё за Марьяной в садик идти!
      — И вправду, за Марьяной идти! — воскликнул Славка. — Опять забыл, вот балда!
      — Самый настоящий, — поддержал его Андрюшка, — и не надоело тебе, балда, быть нянькой?
      У Славяна глаза сузились в две щёлочки.
      — А тебе завидно?
      — Помираю от зависти!
      — И не надоело вам рычать друг на друга? — мирно спросил Нырненко.
      Славка хотел ответить Андрюшке так, чтобы тот лопнул от злости, но передумал.
      С Андрюшкой поссориться легко, зато мириться трудно. Андрюшка нипочём не подойдёт, всегда приходится начинать мириться ему. И Нырненко уже не в счёт. Андрюшку ему не уговорить.
      Странная всё-таки у них дружба: ни разу не было такого, чтобы Андрюшка с Нырненкой поссорились или он поссорился с Юркой, всегда он ссорится с Андрюшкой. И всегда Андрюшка во всём виноват. У него ужасный характер, хочет верх над ним взять. Хочет — и берёт.
      Андрюшке хорошо живётся. Он один у своей мамочки. И отец у него капитан дальнего плавания, редко дома бывает. Что хочет, то Андрюшка и делает. А мать с него только пылинки сдувает. Везёт Андрюшке! Зато у него, Славки, никакого тебе детства и свободы. Даже химический шкаф обмотали цепью и замок привесили. Ещё и смеются, знакомым показывают: «От нашего оболтуса. Такой прохиндей растёт! Недавно чуть весь дом не спалил».
      Это было в прошлом году, он тогда проводил опыты с селитрой. Но взрыв получился совсем слабый, никто не пострадал, кроме него. Да и он отделался лёгким ожогом на руке, правда, ещё половина волос сгорела — пришлось постричься наголо. А зато он получил благодарность от Светланы Леонидовны. Раньше она всё время в дневник писала: «Подстригите, пожалуйста, вашего сына!» Теперь написала: «Благодарю, что наконец-то подстригли сына». В каждом плохом событии всё-таки есть и нечто хорошее.
      Об этом подумал Славян и вздохнул.
      — Ты чего? — спросил толстый и чуткий Нырненко, уловивший перемену в его настроении.
      — Да так.
      И подумал он ещё о том, что если бы ему быть таким же свободным, как Андрюшка, и таким же умным, как Андрюшка, и таким же сильным, как Андрюшка, и в себе уверенным, как Андрюшка, тогда бы… Тогда бы нипочём ему не привиделось бы летающее блюдце. А так не только летающее блюдце увидишь, а ещё чёрта с рогами или бабу-ягу во всё небо.
      — Ну я за Марьяшей! — сказал Славка и в глаза посмотрел Пчелинцеву. — А знаешь, я рад, что у меня есть сестра. И что я сейчас помчусь за ней, тоже рад. Она меня ждёт. И, наверное, плачет, потому что я, как дурак, про неё забыл. А всё из-за вас. А уж она-то в тысячу раз лучше тебя и даже Юрки!
      Так сказал Славка и рванул по улице что есть духу, оставив позади друзей, полных недоумения.
      — Что это с ним сегодня? — удивился Нырненко. — Зачем-то и меня сюда приплёл.
      — Тебя больше некуда приплетать, — только сюда, — сказал на это Андрюшка и отвернулся.
      — Чего ты такой злой, Пчёлка? Не понимаю тебя.
      — И понимать нечего. Всё равно не поймёшь, — ответил Андрюшка, а сам подумал: «Как я устал от себя. Почему я один? Почему у меня нет ни брата, ни сестры?.. Может быть, тогда бы я стал хоть чуть-чуть другим, пересилил бы себя…»
      — Поговори у меня! — набычился Нырненко. — Я тебе поговорю так со старшими!
      Нырненко был старше Пчелинцева на неделю и очень этим гордился.
      — Ладно, старикашка! — засмеялся Андрюшка. — А что у меня есть?!
      Он полез в карман и достал письмо. Оно было написано по всем правилам почтового искусства и адресовано Андрею Александровичу Пчелинцеву. Обратный адресат значился под именем: Ольге Николаевне Перепёлкиной.
      — Перепёлкина? Тебе? Написала? — ахнул Нырненко.
      — Знай наших! Славян бы за это письмо жизни не пожалел бы, честное слово!
     
      ВПЕРЕД, В ДЕТСКИЙ САД!
     
      Кукушкин примчался в детский сад самым первым из всех последних: на площадке почти всех детей уже разобрали, но ещё оставались дети, за которыми родители не пришли. Их из разных групп свели в одну кучку, и теперь они толпились на деревянной горке и сновали по ней туда-сюда — издалека маленькие разноцветные горошки. Среди них Марьяна.
      Он узнал её издали по белому беретику — огромная меховая тарелка, опущенная на уши, а сверху пушистый красный помпон пришит. И как это можно носить, да ещё на самом видном месте — на голове! Он, например, шапку носит в кармане, надевает её перед дверью, чтобы маму не волновать.
      Марьяна увидела его издали и закричала счастливым голосом:
      — Славик, ну какой же ты молодец! Самый первый за мной пришёл!
      До чего же ей нравится отличаться от всех, любит называться самой первой и самой послушной. Воспитательницы не нахвалятся ею.
      Он её никогда не хвалил, не задумывался — какая она. Но сегодня, прямо сейчас, когда увидел её на горке, вдруг ни с того ни с сего понял: она совсем маленькая. И этот смешной берет словно впервые увидел. Из-под него метёлочками косицы торчат — беда с ними! На днях она захотела, чтоб у неё выросли косы, и заставила заплетать себе волосы, но волосы-то коротки. Мама по утрам торопится на работу, ей далеко ехать, пришлось учиться ему. Насилу научился.
      Намётанным глазом отметил: разлохматилась. Не любит она быть лохматой, порядок любит. «Как у людей хочу», — её любимые слова. Перед зеркалом может торчать часами, а ей четыре года.
      Он замер от удивления, пока она спускалась к нему с горки: какое чудо! Её глаза, лицо, волосы — всё необыкновенное.
      — Славик, — сказала она таинственным шёпотом, — чего так долго не шёл? Опять футбол? Но я, я маме не скажу, ладно?
      Она всегда его хорошо встречала, но сегодня было что-то особенное, когда она обняла его за шею. Он тогда зашнуровывал ей тёплые сапожки, а она обняла его за шею и сказала:
      — А теперь домой, да?
      Где-то далеко в нём, как слабый свет, вспыхнули так и не выступившие слёзы и погасли внутри. Он ухватился за Марьяшины мышиные хвостики и стал заплетать их. Что это сегодня происходит с ним? Почему ему всё видится не так, как всегда? Будто видится всё впервые. И этот низкорослый детский сад, оцепленный поздней осенью, и сестра Марьяна, и эта горка — всё стало вдруг событиями.
      Потом, когда они очутились за калиткой и Марьяна принялась рассказывать ему про свой детский день, всё стало, как всегда, но память где-то далеко ещё держала: запомни, происходит необычное.
      Раньше, к примеру, он не задумывался хотя бы над тем, как относится к сестре. Сегодня — понял. Разные мысли ни с чего взялись. Раньше он и не знал, что у него мысли есть. Теперь — знает.
      В чём же дело? Может, в том, что Светлана Леонидовна придумала, чего у них раньше никогда не было. Заставила завести дневник, чтобы чувства и мысли туда записывать. Сказала — ей интересно узнать, о чём они думают. Пусть один день опишут, когда думали о чём-нибудь. Срок — неделя.
      «До срока три дня осталось. Успеется…»
      Когда она про дневник сказала, в классе, конечно, буря поднялась. Он был больше всех против. Что, он дурак — свои мысли всем показывать! Но Светлана Леонидовна сказала ему: «Кукушкин, ты можешь не писать. Наверное, у тебя и мыслей-то никаких нет».
      Что-то она про неличности долго ещё говорила. Может, она его неличностью называла?
      «Неличность», — незаметно произнёс он вслух.
      Марьяна сразу перестала без умолку болтать.
      — Что такое «неличность»?! — заинтересовалась она.
      Вот именно, знал бы он это!
      Хорошо, сестра ответа не ждала, ещё крепче ухватила его за руку и запрыгала и запела:
      Потом, дыхания ещё не перевела, опять спрашивает:
      — Славик, дети, по-твоему, в детстве живут? А котята, по-моему, живут в котятстве. Мухи — в мухстве. Коровы — в коровстве. Птицы — в птицстве.
      И снова запела без перехода:
      «Поливальная машина поливает. Ух, как синяя машина поливает. До чего же поливает — поливальная!»
      И так она пела, говорила, спрашивала без ответа, скакала всю дорогу, пока они не подошли к дому. И в это время он уже совсем забыл, что день у него неудачный — три двойки, и про летающее блюдце забыл, и про Андрюшку с Нырненкой.
      У дома их встретил старик с рыжей кошкой, кошку День звать. Лично Кукушкин думал, что это шутка, но старик каждый день с ней гулял и всякий раз кошка на это имя отзывалась, никуда от старика не убегала, ходила за ним по пятам.
      — Кис-кис, День, — позвала Марьяна кошку, присела на корточки, погладила её ладошкой.
      Кошка бархатно пророкотала:
      — Мур-р!
      — Она меня не боится. Она гладить даёт, — засмеялась Марьяна.
     
      БЕГОМ ЗА ПОРТФЕЛЕМ
     
      — Ну-с, молодой человек, почему так поздно? А где ваш портфель? Может быть, вы и уроки сделали? — прицепился к нему старик.
      Где ж портфель, и правда! Что за дурацкий портфель — всегда куда-то девается… Да ведь он на поле остался, вот чучело!
      Ну а старику-то какое дело?! Чего он к нему всегда цепляется? Будто ему очень важно, сделал он уроки или не сделал.
      — Марьяша, я быстро. Ты здесь побудь! Только не уходи никуда!
      — Можно я с Днём побуду?
      — Можно! — хмыкнул Славка.
      Ни капли не смешит её эта кличка. Иногда она удивляется пустяку, а иной раз удивить её невозможно. Хотел бы он побыть Марьяной хоть час, чтобы оттуда посмотреть, каким всё кажется для маленьких, чтобы понимать их и никогда не обидеть зря.
      Бежал за портфелем, а сам думал, что каких-нибудь семь лет назад он был таким же, как Марьяна. Но всё забылось, ни капли из того не помнит, из детства. А что у него сейчас? Может, птицство, а вдруг коровство?
      Нет, Светлана Леонидовна всё-таки не такая зануда, как он думал про неё раньше. Наверное, если бы не она с этим дневником, не задуматься бы ему сегодня.
      А задуматься нужно, что написать: он же не Перепёлкина! Перепёлкина уж постаралась, нагрохала в своём дневнике три страницы. Давала ему почитать свою хряпу: «Вернувшись из школы, я уже через час подумала: пора браться за уроки! Когда я сделала уроки, то подумала, что пора ужинать. Стала ужинать и выплюнула из картошки жареный лук. Ненавижу жареный лук, а мне суют…»
      Вот опять задуматься надо: с одной стороны — набитая дура, а с другой — все её хвалят, и староста класса она, и фотография её висит на доске «Равняйтесь на лучших!». И на самом деле она — лучшая из девчонок, даром, что ли, он четыре года с ней рядом сидит. Как же так?!
      Перепёлкину все хвалят, а про него ни от кого хорошего слова не добьёшься. Одно и то же: «Хулиган Кукушкин! Опять этот невозможный Кукушкин… Этот Кукушкин опять!»
      Не так они смотрят на него, не так! По-другому надо. Он и сам понимает, что не сахар, но всё-таки есть в нём что-нибудь хорошее, в конце-то концов. Но где оно?! Кто докопается…
      И вчера вот. «Давайте учиться слушать музыку!» — сказала Светлана Леонидовна, и они все как захохочут. Смешно это — учиться слушать, что они, глухие? Принесла в класс скрипку и пиликала весь воспитательский час, хотя она у них по русишу и литературе, не по пению!
      На перемене Пчелинцев полез в футляр, и одна струна у скрипки лопнула — прямо ему по лбу. Светлана Леонидовна пришла, чуть не заплакала. «Кто? Зачем? Неужели вас даже музыкой не пронять, какие вы чёрствые, бессердечные!»
      Пчелинцева ей, конечно, не выдали. Да и виноват ли Пчелинцев? По лбу ни за что схлопотал, синяк — будь здоров! Знал бы, что так будет, наверное, не полез бы.
      — Кто? — спрашивает Светлана Леонидовна расстроенно. — Отвечайте!
      — Я! — сказал Славка, чтобы она успокоилась, стало жалко ее.
      — Ну конечно, я так и знала! — говорит Светлана Леонидовна.
      А он и не собирался в футляр лезть. Не собирался, а всё равно получилось, как будто лез… И родителей в школу вызвали!
      А на поле, между прочим, было темно. Прожектор, который им совсем недавно светил, погас. Школа замерла до следующего утра. А интересно было бы побродить по пустой школе…
      Кукушкин наклонился и поднял свой портфель. На какой-то миг ему стало жалко портфеля: лежит и ждёт его, словно собака, про которую забыли.
      — Брось ты расстраиваться, — сказал он портфелю. — Айда домой!
      Обратно он бежал ещё быстрее, чем раньше, но мама всё-таки опередила его. Она стояла рядом со стариком и держала за руку Марьяну.
      — Ну вот и ты наконец, — сказала она, как только он холодным носом ткнулся ей в ухо, чтобы хоть как-то поздороваться, а может, и прикоснуться к ней. Но она локтем отодвинула его в сторону и закончила разговор со стариком:
      — Да, конечно. Сложный ребёнок. Современные дети — трудные. Это уже и наукой доказано. Ярослав, не скрываю, трудный. Вот Марьяна — другое дело. Она мне в радость. Пошли-пошли. Всего вам хорошего.
      Он понимал, что радости от него мало, но зачем на каждом углу она говорит об этом? При чём здесь этот старик с кошкой? Ему и правда больше, наверное, нечего делать, как цепляться к нему. Может быть, старик займётся его воспитанием? Этого, что ли, она хочет?
     
      ДОМА. ВЕЧЕР. КАК ОБЫЧНО И НЕ СОВСЕМ
     
      Дома мама сказала:
      — А у меня есть хорошие новости. Только не знаю, как вы отнесётесь к ним.
      — Почему не знаешь? — удивилась Марьяна, а он промолчал нарочно.
      — Ты почему такой хмурый? Что-нибудь случилось?
      Мама тут же помчалась к домашнему химическому шкафу, подёргала цепь, погладила замок, убедилась, что всё на месте, и сразу успокоилась.
      — Слава богу. А если когда-нибудь этот несчастный шкаф уберётся из нашей квартиры, я, кажется, стану самой счастливой на свете.
      — Но отец хранит там самые нужные ему вещества. Он химик, как ты не понимаешь. Он в комнате для этого и вытяжку сделал.
      — Все нормальные химики на работе работают.
      — Что ж, по-твоему, отец ненормальный?
      — Я этого не говорила.
      — Этого, Славик, мама не говорила. Мамочка, а я гладила День. Хочу кошку.
      — Хочу собаку, — сказал он.
      — А я хочу самолёт! — сказала мама.
      После маминого самолёта расхотелось разговаривать.
      — Ты говорила — у тебя новости, — напомнил он. — Какие?
      — По общественной линии. Меня наградили путёвкой Ташкент — Бухара — Самарканд. Самолётом. Целых три дня. Я там никогда не была. Не знаю, что делать. Вот папа придёт — и решим.
      Будь этот вечер похожим на остальные вечера, он пропустил бы всё мимо ушей, его это мало интересовало. Но сейчас он подумал: путёвкой наградили его мать, ничего себе! Значит, её уважают. Ему-то нипочём бесплатный билет в театр не дадут. Да и за деньги теперь не берут, потому что у него в ТЮЗе йодистый крахмал в кармане взорвался, шуму было — на всю школу!
      Мать у него плановиком работает. Что это за работа, он плохо представляет, неинтересно ему — и всё! Но, между прочим, мать на заводе пропагандист. Рассказывает рабочим про международное положение. Рабочие ей каждую осень и весну цветы дарят…
      Кажется, такой же вечер был у них дома в прошлом году. Ну да! Тогда маму наградили путёвкой в Пушкинские горы, но она из-за него не поехала, потому что надо было идти в милицию, в детскую комнату…
      Ну почему, почему всё так плохо? Ведь мог же он получить по сочинению хотя бы двойку, так нет же — обязательно единицу! Может, не говорить про единицу и три двойки? А то у матери настроение испортится, опять никуда не поедет. Вот вернётся из поездки, тогда и признаться… Может, к тому времени как раз исправится все.
      Нет, почему всё-таки так тяжело сегодня? Верно говорит Пчёлка: всё дело в тяжести! Земная тяжесть тяжела, слишком давит. Вот бы на Луну смотаться — уж там бы скакал, парил! Парить хочется, чтобы жить легко и просто. А здесь почему-то уже не выходит…
      Вот бы на другой планете очутиться! Уж там бы легче было. Там людей нет. Другие существа. Будешь единственным человеком — какой есть, такой и есть, спасибо за это. Никто не скажет: «Невозможный Кукушкин!». На другой планете и требования к тебе другие. А что?! Нырненко говорит, что, например, в нашей школе требования завышены. Стоит перейти из нашей школы в другую, как сразу же становишься отличником. Автоматически!
      Ну зачем другая планета?! Зачем к ним лететь, к инопланетянам? Пусть лучше они сюда прилетят… Блюдце, летающее блюдце… неужели ты только показалось?
      — Слава, почему не отвечаешь? Я пять минут надрываюсь: ужинать!
      Славка оглянулся по сторонам — один в комнате, лежит на диване, читает журнал «Пионер».
      Ничего себе, увлёкся мыслями! Так вообще свихнуться можно.
      Пошёл на кухню, а там Марьяна и мама в одинаковых передниках.
      — Ты сегодня какой-то странный, Слава. Не случилось ли чего-нибудь в школе?
      Может, признаться и сказать залпом и про единицу, и про три двойки, и про вызов родителей? Всё-таки будет полегче. Ему-то полегче, а маме? Никуда она тогда не полетит, это уж точно… Нет он всё-таки не эгоист!
      — У меня всё в ажуре! Думаешь, вру? Честно, не вру!
      — Сколько раз я тебя просила: говори красивым русским языком. Просила?
      — Угу!
      Красивый русский язык — мамина слабость. Когда-то она мечтала в университете учиться, но закончила экономический институт, а слабость к языку осталась. Самые её любимые передачи по радио «Любителям русского языка». И тогда — чтоб дома тихо было!
      Только сели чинно ужинать — мать ужасно любит хорошие манеры, — как раз пришёл отец. Когда он приходит домой, чинной обстановке не бывать. Отец объясняет это просто: у него цыганская кровь, прадед был цыганом, и не просто цыганом, а цыганом-конокрадом. Ничего себе предки!
      Мама спросила:
      — А почему ты без шапки? На улице минус шесть.
      — Извини, пожалуйста, я шапку потерял! Я вообще буду теперь без шапки ходить, как Славка.
      — Что?! — вскричала мама. — Когда он ходил без шапки?
      — Я никогда не ходил без шапки, — быстро сказал Славка и на всякий случай подмигнул Марьяне.
      — Славик только сегодня и вчера и потом ходил без шапки. И больше никогда, — поддержала его Марьяна.
      Мама это мимо ушей пропустила, а отцу сказала:
      — Эх ты, сорок лет прожил, а растяпой остался!
      Оказывается, отцу уже сорок лет. Ого, какой старикан! Раньше как-то не обращал внимания, что голова у него седая… ого, какая седая! И лоб большой. Наверное, он всё-таки умный, отец. Он химиком работает в каком-то институте, а чего там химичит, не рассказывает. Всё пишет, пишет. Статьи какие-то. Их печатают в журналах… целая стопка его журналов и шесть книг. Вот сдать бы их в макулатуру, — может, наберётся на «Баскервильскую собаку». А почему он такой рассеянный? Взрослым всё можно — шапку потерять! А детей за это… Потеряй шапку — крику на неделю…
      — Я тебя спрашиваю: как дела? — откуда-то издалека послышался отцовский голос. Ничего хорошего этот голос не предвещал.
      Кое-как выдавил из себя:
      — Полный порядок!
      Всё-таки врать тяжело — настоящая пытка. А ну как попросят дневник? Там ещё, помимо всего прочего, вызов к директору…
      На этот раз отец почему-то поверил на слово и даже обрадовался:
      — Вот и молодец! Я всегда, в конце концов, в тебя верил, хотя виду не показывал.
      Ох, отравиться бы этими кислыми щами! Ну чего отец раньше молчал, что верит… в человека? Что ему стоило сказать эти слова вчера? Вся жизнь у человека, может по-другому бы пошла…
      — А мамочка на самолёте полетит… — вдруг вспомнила Марьяна.
      — Это ещё что? — непритворно удивился отец.
      Мама только рукой махнула, мол, никуда она не полетит, потому что расстроилась: опять шапку потерял! Во что его завтра одевать? Но отец умел разговаривать с мамой, как надо. Скоро она про злополучную шапку забыла и рассказала всё подробно.
      — Никуда ты не полетишь! — осадил её отец.
      — Почему? — удивилась мама. Она раньше, вообще говоря, не надеялась из дома улететь, но вдруг заупрямилась: — Это по общественной линии. Меня выдвинули, и я не имею права отказаться.
      — Но у тебя семья. Дети!
      — С детьми ты побудешь!
      Началась всегдашняя перепалка — кто кого воспитывает, и кто кого не воспитывает, и что от такого воспитания вполне может вырасти… крокодил.
      Марьяна, которая вздремнула под их перепалку прямо за столом, услыхав про крокодила, открыла глаза.
      — Какой это крокодил?
      Она чуть не заплакала, потому что вспомнила, что заснула без сказки, — ей всегда на ночь сказку рассказывали.
      Родители поспорили, кто ей будет сказку рассказывать, и в конце концов — так он и знал! — поручили рассказывать ему. Кому это — «ему»? Это — я! Мне! А всё потому, что я у них есть. Но они этого не понимают. Не ценят. А что бы они без меня вообще делали?
      Конечно, пойду и уложу Марьяну. Уж лучше она, чем уроки. Ура, есть уважительная причина! Завтра так и скажу: «Весь вечер провозился с сестрёнкой, потому ничего и не выучил». До чего же приятно говорить правду!
      Как назло, Марьяна разгулялась, и никакими сказками её было не усыпить, она требовала ещё и ещё. Я совсем выбился из сил. Тогда решил придумать для неё что-нибудь страшное, чтоб хоть смеяться перестала. Начал загробным голосом:
      — Однажды, не помню, в каком году это было, на нашу Землю опустились пришельцы с неведомой звезды… как её? Ну, скажем, Дальдиванна. И один человек, который ждал их всю жизнь, по имени… ну скажем, Ярослав, по фамилии, скажем, Кукушкин… встретил их один на один в чистом поле…
      — А где я тогда была? — спросила радостно Марьяна и подпрыгнула на кровати.
      Пришлось теперь рассказывать и про Марьяну, только после этого она опять улеглась. Причём она не давала разгуляться моей фантазии, вмешивалась в историю и даже потребовала сделать пришельцев похожими на морских свинок и маленьких крокодильчиков, но только чтобы они были резиновые, с выпученными глазами и свистели. Всё так и сделал. Продолжал рассказывать, какими одинокими были пришельцы у нас на Земле, где никто не понимал их космического языка и принимали их только за сплошных морских свинок.
      Тут Марьяна не выдержала и заплакала. Она плакала и говорила, пускай они обязательно приходят к нам домой, мы вымоем им лапки и дадим компоту. И тогда грустные пришельцы развеселятся. И сама Марьяша развеселится вместе с ними. И действительно, скоро она так развеселилась, что пришлось вмешаться маме. Мама прогнала меня, но со свинками и Марьяшей воевала больше двух часов.
      Когда мама наконец вышла на свет, голова у неё была перетянута платком. Видно, досталось ей. Значит, теперь достанется мне.
      Я, не долго думая, схватил со стола газету и стал её читать. Ничего себе, у них, у капиталистов, бензина нету! Теперь они без него попляшут!
      Мама рухнула на стул и слабым голосом сказала:
      — Вот что, мой хороший! В следующий раз лучше медведю помогай, только не мне. Господи, хоть бы кто посуду в этом доме догадался вымыть. Почему всегда я?
      — Послушай, — перебил её отец и сделал на стуле зарядку «руки — вверх, ноги — в сторону», — мы тут со Славкой как мужчины прикинули и решили…
      Тут он подмигнул мне. Откровенно говоря, мы с ним как мужчины битый час молчали, каждый занимался, чем хотел.
      — Так вот, — продолжал отец, — мы с Ярославом решили, что я полечу в Азию вместе с тобой, — мне тоже хочется Бухару и Самарканд посмотреть!
      У мамы на лице изобразился самый настоящий протест, но отца не так-то легко сбить с толку:
      — Кстати, по последним научным данным, дела у нашего сына в школе улучшились. Волноваться особенно нечего.
      — Так ли это? — засомневалась мама. Как всегда, она была права.
      Отец рассердился:
      — Ты что, человеку не веришь? Он же человек, пойми!
      Наверное, мама поняла это с большим трудом или совсем не поняла, потому что ответа не последовало.
      — Я как думаю, — продолжал отец, — Ярослав теперь у нас человек надёжный! — Ну и далось ему это слово! — Марьяна здорова. У неё — детский сад, у него — школа. Что они, три дня без нас не проживут? Но чтобы ты не волновалась, для страховки попрошу помощи у Гуслевичей.
      — Ну конечно. Передоверяй сына студентам, раз сам не можешь воспитать как следует!
      И пошло, и поехало. Вдруг мама как будто подумала о чём-то, у неё это бывает, и сказала:
      — Ну что ж, и полетим! А почему бы нам не полететь?
      Вот мама уже и привыкла к мысли, что они с отцом могут на три дня бросить нас на попечение Гуслевичей. До чего же повезло! Три дня свободы…
      Скоро мои родители только и говорили о том, как они полетят в Ташкент и что они там увидят. Папа снял с полки том энциклопедии и погрузился в чтение, его уже интересовали только достопримечательности Востока.
      Если они и вправду улетят на три дня и оставят нас с Гуслевичами, то я… тоже смогу махнуть куда-нибудь… Уж со Стасом и Ниной я как-нибудь справлюсь. Это вам не родители. Только бы родители улетать не раздумали! А вдруг переругаются к завтрашнему утру? Что бы такое сделать, чтобы у мамы укрепить хорошее, радостное настроение?.. С трудом, но я всё-таки придумал.
      — Мама, — сказал я, — давай я посуду вымою. Ты же смотри, как устала!
      От неожиданности мама уронила на пол последнюю грязную ложку. Я поднял эту ложку и торжественно завершил мытьё посуды.
      Мама уселась напротив меня и не сводила с меня глаз.
      — Теперь я и сама вижу, — обратилась она к отцу, — что ты всё-таки прав. Наш сын изменился к лучшему. Раньше он и ложки бы не вымыл.
      Мама чуть не заплакала, а мне от её слов стало грустно. Как бы я хотел измениться на самом деле, но этому не бывать никогда. Наверное, я родился под чёрной звездой — и всё у меня происходит совсем не так, как у людей.
     
      СОН НЕ В СОН
     
      Я ушёл в комнату, где давно уже спала Марьяна, лёг на свой диван. Лёг-то я лёг, но заснуть не мог долго.
      Голова гудела, всё в ней вращалось. Думал я о том, что на моём пути к свободе стоят три препятствия: Марьяна, школа и Гуслевичи. Для школы — я вполне могу заболеть. Навру в последний раз, честное слово! Зато всю остальную жизнь буду честным.
      Марьяне и Гуслевичам я бы предпочёл сказать правду, но они меня не поймут. И этим своим непониманием они толкают меня… наврать им. Меня всегда все толкают. Да если бы не толкали, я бы давно уже был честным. Ладно, честным стану ровно через три дня.
      Что бы такое сказать Марьяне и Гуслевичам? Им надо говорить одно и то же, чтобы самому не запутаться. А если придумать, что мы всем классом идём в поход на субботу и воскресенье?
      Для Гуслевичей — вполне сойдёт, для Марьяны — тем более.
      Теперь важно, чтобы никто из приятелей ко мне домой не притащился. А впрочем, чего мне волноваться! Они же у меня не такие чуткие, чтобы навестить больного в тот же день, когда он заболеет. Когда у меня ангина была, явились через неделю — и то хорошо было!
      Может, их с собой позвать? Нет, не надо. У Андрюшки мать такая скандальная, потом шагу к нему не сделаешь. А у Юрки очень вредная бабка, да ещё мать в родительском комитете. Он от матери ничего не скрывает, сразу же проговорится — и нас всех сцапают. Нет, лучше всё-таки одному.
      Куда махнуть? Может, в Москву или в какой другой город? Денег нет, эх, жалко! А зайцем — отпадает. Зайцев сейчас спокойно ловят. Сцапают — и в милицию. Москва и другой город — отпадает. Ладно, завтра решу — куда, чтобы вернуться до родителей смог и чтобы со смыслом.
      Самый лучший смысл — научный. Так учит отец. Что бы мне такое открыть?.. Все реки, дома, улицы, леса — всё открыто, ступить прямо некуда… Может быть, тоннель открыть? Я его видел из окна электрички, когда мы с отцом на рыбалку ездили… А что — идея! И описать его по-научному. Ерунда всё это! Лучше я сделаю над собой опыт. Вот это да! Узнаю, как переношу темноту, холод, одиночество, и опишу всё в дневнике… Это вам не жареный лук! Ну и вытянутся же у всех физиономии, когда Светлана Леонидовна прочтёт вслух в классе мой дневник. Почему это не прочтёт? Обязательно прочтёт! Ведь там будет одна научная правда — без вранья!
      Славка вскочил с дивана и в темноте забегал по комнате.
      Вот придумал так придумал!
     
      ЕЩЁ ОДИН ОЧЕВИДЕЦ
     
      Над городом взошла луна и долго стояла, уставившись вниз немигающим оком. Порой её окутывали быстрым серым плащом взъерошенные облака; они проплывали мимо, и края у них серебрились, как от мороза. Иногда они не успевали коснуться луны, и тогда вокруг неё открывалось небо и прорезывались звёзды, нестерпимо яркими точками, а потом они исчезали в сером блёклом тумане.
      В одно из таких ничем особенно не отмеченных мгновений суровый милиционер Пётр Тагер, впервые дежуривший ночью на улице, случайно взглянул на небо, благо ни один дом здесь особенно не возвышался над всеми, и увидел, как что-то большое и странное чиркануло по небу, оставив за собой жёлтый сияющий сноп бегущих лучей.
      Это не могло быть северным сиянием, в Ленинграде оно не сияет, падающей звездой тоже быть не могло: он видел падающие звёзды, они совсем другие… «Может, это отсвет какой-нибудь случайной кометы?» — тихо подумал про себя Тагер, но не дал увлечь себя этой мыслью.
      Если бы это было так, то про комету он прочитал бы непременно в газете, а раз молчат учёные, — значит, ему просто примерещилось…
      Но всё-таки он долго шёл и не отрывал взгляда от серого ночного неба и в конце концов невежливо налетел на одинокую позднюю прохожую: это была Светлана Леонидовна, она возвращалась из театра и спешила по пустынной улице, чтобы поскорее оказаться дома.
      — Уж извините… — проговорил Тагер, хватаясь за её рукав, чтобы остановиться и не сбить её с ног. — Я не нарочно, честное слово. Так получилось… Засмотрелся на небо.
      — Ничего, — ответила Светлана Леонидовна. — В другой раз будьте осмотрительней.
      — Мне кажется, — сказал Тагер, пропуская замечание, — я видел нечто замечательное…
      — Не морочьте мне голову, — сказала Светлана Леонидовна, — уже слишком поздно.
      — Я могу проводить вас. У меня как раз ночное дежурство. Я должен охранять покой жителей этой улицы.
      — Не стоит беспокоиться. Я никого и ничего не боюсь. Разве что своей работы, — добавила Светлана Леонидовна на прощанье и побежала дальше.
      Тагер её нагнал.
      — А кем вы работаете, если это не секрет?
      — Это как раз большой секрет, — ответила учительница и опять побежала по улице.
      Тагер не стал её больше преследовать, остановился посреди дороги и сказал вслух:
      — Хотелось бы мне разгадать этот секрет, какая таинственная незнакомка!
      Он проводил Светлану Леонидовну глазами, потом опять уставился на небо: там снова вынырнуло из синих теперь облаков нечто большое, сияющее…
      — Ничего себе! — сказал Тагер, протирая глаза: может, это ему снится.
      Но ему ничего не снилось: он был ночным дежурным милиционером, и спать ему не полагалось.
     
      ТРЕВОЖНО СПАЛ КУКУШКИН…
     
      — Славик, что с тобой? — прошептала мама, заглядывая в комнату.
      Славка быстро и тихо скользнул на диван и замер под одеялом — как будто спит. Мать подошла к нему, постояла, потом подоткнула одеяло, чтобы он не раскрывался ночью и не заболел, и поцеловала в глаза, якобы спящие. Ему захотелось обнять её, прижаться к ней, но он сделал над собой усилие и сказал себе: «Потом, потом. Когда я стану другим. Тогда ей за меня не будет стыдно».
      И тут же в один миг, успокоенный, он уснул, бормоча какие-то непонятные слова, из которых она разобрала только: «Спасибо за прилёт!»
      Мать невольно улыбнулась этим непонятным словам своего невозможного Кукушкина, перевернула его на другой бок, чтобы он спал спокойнее, и ушла.
      Но и на другом боку Кукушкин продолжал видеть свой космический сон: как мчится он навстречу каким-то пришельцам, старается дотронуться до них, но они, словно воздушные шары, отскакивают далеко-далеко. Когда же наконец он всё же изловчился и схватил одного неведомого пришельца, чей-то красивый голос на чистейшем русском языке произнёс: «С добрым утром, дорогие товарищи. Сегодня пятница. Первое ноября, шесть часов утра. В Москве дождь. Москвичи, не забудьте, пожалуйста, ваши зонтики!»
      Кукушкин привстал на локтях, непонимающими глазами огляделся по сторонам и не сразу понял, куда попал, потом увидел голую розовую Марьяшкину пятку и расстроился — узнал свою комнату.
      Он выключил радио и снова лёг, надеясь вернуться в сон. Но сон потускнел и съёжился, а потом и вовсе исчез. Тогда он заснул просто так, без сновидений.
     
      ВСЁ ИДЁТ КАК ПО МАСЛУ
     
      Меня разбудили в восемь часов. Родители были уже в полной парадной форме. Значит, пока я спал, в их планах ничего не изменилось.
      — Скорей умывайся, а потом — к столу, — сказала мама и поцеловала меня. — С добрым утром!
      Как давно она не говорила со мной так ласково, а всё потому, что ни разу никуда от меня не уезжала.
      Я сел завтракать. Мама занялась поисками сумок, куда они с отцом в Ташкенте будут складывать виноград и дыни. Отец ходил по квартире, не зная, чем заняться. Он не любил сборы. Он был готов поехать в Ташкент в одной майке, но мама натолкала полный чемодан белья, и теперь он ворчал:
      — До Ташкента я, конечно, его кое-как дотащу. Но там нанимай себе верблюда. Набрала столько, как будто мы отправляемся в кругосветное путешествие!
      — Если тебе наплевать, что скажут о тебе мои сослуживцы, то мне — нет! И пожалуйста, подумай о своих манерах. Когда разговариваешь, не кричи и не размахивай руками.
      Не успел отец ответить, как раздался звонок: это пришли Гуслевичи. Я никогда не видел, как взрываются вулканы, но уверен, что шуму там гораздо меньше, чем при встречах отца и Стаса.
      Стас в два раза выше отца и тоньше, и младше, но отец всегда сгребает его в объятия и трясёт, хотя они, может быть, виделись только вчера. Хоть бы раз он так обрадовался мне!
      Они тут же заговорили про какие-то свои научные проблемы, которые никого не интересовали. Зато Нина сразу подключилась к Марьяне, подхватила её на руки и закружилась по комнате.
      — Господи, неужели у меня будет когда-нибудь такое чудо?
      А это «чудо» уже успело нареветься.
      По утрам Марьяна делается какая-то особенно звонкая: ей всех жалко. Звякнешь стаканом — плачет, уронишь ложку — плачет, бросишь подушку — плачет, от всего — плачет. Спросишь: «Ты чего?» Отвечает: «Жалко».
      Не знаю, как она маму отпустила от себя. Обычно оторвать её от мамы по утрам просто невозможно. Только я один на это способен. А тут вроде и без меня обошлись. Интересно!
      — А ты, мамочка, про попугайчика не забудешь?
      — Не забуду. Я же обещала.
      — Чтобы маленький был. Синий с красным и белыми усиками. — И Марьяна опять заплакала.
      Мать бросила сумки, принялась её успокаивать и дала клятву, что привезёт ей из Ташкента попугая, красного с синим и с белыми усиками.
      Марьяна засмеялась, и сразу вокруг стало веселее. Потом мы уже без всяких слёз с дикими радостными криками проводили наших родителей.
      Чтобы продлить счастливые минуты расставания, я высунулся в окно, рядом со мной стояла на подоконнике Марьяна, я крепко держал её, и мы изо всех сил махали им руками.
      Мама уезжала неуверенно, я даже испугался, как бы она не вернулась, отъезд даже по бесплатной путёвке давался ей с трудом. Зато отец радовался! Здорово он умеет радоваться, молодец!
     
      ВОТ ТАК ПОВОРОТИК!
     
      — Ну и прекрасно! — весело сказал Гуслевич, когда родители скрылись из виду. — Считайте теперь, что мы — ваши, а вы — наши!
      Мы с Марьяной радостно захлопали в ладоши: Гуслевичи — очень хорошие, мы их давно знаем. Стас на моих глазах заканчивает университет. На свадьбе у них мы с Марьяной гуляли. Свадьба была студенческой и состояла из одних ватрушек. Гуслевичи живут на стипендию, денег у них мало, но зато они уж такие весёлые, что просто рот не закрывается от смеха. Мы с Марьяшей так у Гуслевичей смеялись, что даже не смогли съесть эти ватрушки и унесли их домой. Это было пять дней назад.
      Конечно, Марьяна без всякого сопротивления согласилась тут же стать Марианной Гуслевич, и я тоже подумал, не стать ли и мне Ярославом Гуслевичем, но вовремя спохватился. Стас с первых же минут начал закабалять меня.
      — Нина, ты полностью прикрепляешься к Марьяне. Шагом марш в детский сад! — скомандовал им Стас. — И вечером будешь заходить за ней. А я беру на себя Славу. Под полную свою ответственность. Слава, как у тебя с уроками? Как не задали? Разве такое бывает? Хорошо, вечером проверю по дневнику. И за сегодня и за вчера. Обещаю тебе серьёзно: эти три дня будешь у меня жить, как на другой планете. Я за тебя возьмусь! Пошли, я провожу тебя в школу. Нам с тобой по пути.
      Вот так поворотик! А я ещё считал его хорошим человеком! Как я в нём разочаровался буквально за одну минуту, а ведь знал его с первого своего класса… и так ошибиться в нём!
      Под столом отыскал портфель, приплюснул его под мышкой и поплёлся за Стасом. Он совсем не замечал, какое у меня настроение. Всю дорогу он говорил мне о моём отце и восхищался им. Мне даже стало неудобно. По его словам выходило, что мой отец — большой учёный. А по-моему, большие учёные — это Ломоносов и Эйнштейн, их все знают. А моего отца — я, Стас, мама, Марьяна и ещё некоторые. Так и заявил об этом Стасу. И вообще сказал ему, что разочаровался в химии и больше ничего не взрываю. Теперь у меня мечта стать спелеологом. Буду пещеры исследовать. Когда вырасту, конечно. Все остальные науки — чепуха. Знаю я их!
      На это Стас сказал, что у меня в голове каша.
      Привет! Какая каша? Да если он хочет знать, вчера в овощном отделе, когда я за картошкой без очереди лез, одна тётка назвала меня не по годам умным! А он — каша…
      Восхищается моим отцом, а сам не знает, что мой отец — рассеянный, шапки всё время теряет, одним словом, растяпа.
      — Что ты сказал?
      От удивления у Стаса съезжают очки с носа. Он бросает их на переносицу одним пальцем. Вот здорово!
      А что я сказал? Здрасте! У нас в классе все говорят про своих родителей. У одних — приобреталы, у других — книжники, у третьих — выпивалы, а у меня — растяпа. Не лучше, чем у всех!
      Стас орёт на меня и смотрит, как на чудовище. Я успокаиваю его, соглашаюсь с ним во всём и в конце концов признаюсь, что никогда не сказал бы так про своего отца и никому не дал бы его критиковать, если бы он у меня был военным. Как я мечтал всегда, чтобы мой отец был военным! Даже погоны специально для него выменивал, когда учился в первом классе. И фуражку. Но он влез в свою химию.
      Гуслевич развёл руками:
      — Нет, с тобой невозможно разговаривать. У тебя нет никакой логики.
      Я и сам знаю, что нет у меня этого. Ну и что?! Но чтобы он не думал, что я какой-нибудь повёрнутый, я ему шёпотом сказал:
      — Ты не думай, мы всех критикуем и разбираем. Даже учителей и директора, а не только родителей.
      — Ну, брат! — Гуслевич совсем расстроился. — Ты меня так огорчил, как никогда. Неужели тебе непонятно, что взрослые для детей, тем более директор, существа высшего порядка? Как боги?
      Я кивнул:
      — Проще пареной репы.
      — Взрослых, тем более родителей, надо безоговорочно уважать!
      — И вон того пьяного? Который уже с утра пьяный? Он ведь тоже кому-то родитель.
      Стас смутился и попробовал перевести разговор на другую тему, но я ему не дал.
      — Ты не думай, — сказал я Гуслевичу, — мы хороших взрослых уважаем.
      — А как вы узнаете, кто хороший?
      — Чувствуем.
      Стас свистнул.
      — Понимать надо, а не только чувствовать.
      — Мы и понимаем. Вот, например, у нас Светлана Леонидовна, новая учительница. Мы понимаем. И скоро будем её слушаться. Есть в ней, понимаешь, неуловимое и хорошее. И наш пятый «б» уже не называют «неуправляемый», мы уже управляемся. Ну как, рад хоть немножко?
      Стас засмеялся. А чего смешного? Я ему от души всю правду, а он смеётся, хоть смешного ни на грош.
      — Да ты не обижайся, чудак человек, — сказал он мне. — Вот уж действительно — невозможный Кукушкин! — Похлопал меня по плечу зачем-то. — А ты ничего формулируешь. Такой маленький — и такое умозаключение: «неуловимое и хорошее»!
      Мне понравилось, что он меня похвалил, что я «формулирую» (вот уж не знал!), и «умозаключения» понравились. Только бы не забыть, что они у меня есть. Сегодня обязательно скажу Юрке и Пчелинцеву, пусть завидуют. Но «маленький» — это он зря и даже напрасно!
      Дальше наш разговор совсем потеплел. О чём мы только не переговорили! Даже договорились до старика с рыжей кошкой, которую День зовут.
      Оказалось, что этот старик — военный в отставке, он недавно переехал в наш город.
      Военный? И с кошкой! Ничего себе… Хоть бы раз вышел в форме, показался! И собаку бы завёл… Тогда бы всё совсем было бы по-другому. Везёт же людям, даже не людям, а кошке…
      Тут мы совсем близко подошли к школе, и я стал оглядываться по сторонам — как бы кто не увидел, что он провожает меня. Этого ещё не хватало!
      — Пожалуй, я всё-таки зайду сейчас с тобой в школу, познакомлюсь с твоей Светланой Леонидовной и попрошу сегодня отнестись к тебе повнимательнее. Какая досада, что у меня сегодня перевыборное комсомольское! Боюсь, что тебя не смогу встретить. Как ты находишь мою мысль?
      Я сказал, что нахожу его мысль ужасной.
      — Тебя сразу же обзовут моим родственником, — стал я пугать Гуслевича. — На тебя посыплется столько незаслуженных шишек. А меня задразнят насмерть. Будут издеваться, что мои родственники притаскиваются в школу без всякого повода, даже без вызова. И всё для того, чтобы подлизаться к учителям!
      Я нарисовал ему такую жуткую картину своих почти физических мучений от его прихода в школу, что неустрашимый Гуслевич, перворазрядник по самбо, кандидат в мастера по шахматам и мастер по подводному плаванью, дрогнул самым настоящим образом.
      — Нет, ты пойми меня правильно, — сказал он, — я не против называться твоим родственником, то есть быть Гуслевичем-Кукушкиным. Но, пожалуй, я всё-таки перенесу свой приход в школу на завтра. Завтра суббота. Завтра и схожу.
      У меня немного отлегло от сердца. И всё-таки этого прикладного математика ничем не прошибёшь, никакими детскими страданиями!
      И хотя он ещё не настоящий прикладной математик, приложится к математике только на следующий год, но, честное слово, я уже боялся его. А вдруг он придёт в нашу школу работать? Ведь от такого не спасёшься: едет на тебя, как танк, и всё…
      — Кстати, сколько у тебя уроков? Восемь? Не много ли? Сойдёмся на шести, седьмой — дополнительный. То есть гулять тебе час. Итак, в половине четвёртого я буду звонить… — Тут я не выдержал, нервы так расходились, я рассмеялся. Смеялся потому, что у нас не было телефона, но, как оказалось, смеялся напрасно: Стас собирался звонить одной своей знакомой.
      Эта его знакомая живёт на соседней с нами улице — крупная переводчица с английского и обратно!
      После его звонка переводчица пойдёт к своей знакомой, которая живёт где-то уж совсем поблизости от нас. Так вот теперь эта его другая знакомая — Стас её тоже хорошо знает — медсестра на пенсии, которой, наверное, больше нечего делать, потащится к нам с переводчицей, чтобы накормить меня обедом. Поскольку мама под страхом смерти взяла со Стаса слово, что он не даст мне зажечь дома спичку, даже для того, чтобы подогреть обед. «Знаем мы его обеды!» — сказала мама. Эти знакомые бабки Гуслевича принесут с собой спички и разогреют мне обед. Фу-у, даже устал!
      — А чего они притащатся вдвоём?
      — Не притащатся, а придут. Выбирай выражения. Они — люди старой закалки, интеллигенты. Любят хорошее обращение. Не подведи ни меня, ни своих родителей.
      Ой, мама! Я почувствовал, как на моей шее затягивается петля. Сначала Гуслевич, теперь эти…
      Вот, вот — где моя свобода?! И ради этого я встал сегодня с чугунной головой… Ну почему у меня всегда роятся не те мысли, что у других людей? Ведь будь я нормальный ребёнок, я бы подумал: «А почему бы и мне не полететь в Ташкент? Там столько достопримечательностей. Землетрясение. Я никогда не видел землетрясений». Я бы мог улететь, голову на отсечение! Валялся бы на полу, бился бы головой об стену, орал как резаный. Ну что, разве они мне не пообещали бы что угодно — только прекрати безобразие! Я же знаю их! У меня было так… в детстве.
      И билет на меня стоит вдвое дешевле, чем на отца. Сэкономили бы! Отец мог бы и дома посидеть, поработать.
      Вот о чём я думал и чуть не ревел от досады, но было поздно: машина взаимопомощи была запущена.
      Стас заставил меня дать клятву, что его знакомые не напрасно приковыляют на пятый этаж без лифта и ровно в четыре часа зажгут свою спичку в нашей кухне.
      Я поклялся, сжимая в руке огрызок карандаша, но Стас каким-то чудом усмотрел этот огрызок, отнял его у меня, выбросил и заставил дать слово ещё раз.
      Когда клянёшься на чём-нибудь деревянном, клятва не считается, он тоже знал это, ну и хитрый!
      Наконец мы подошли к школе: я хотел, чтобы он ушёл поскорее, пока его никто не видит.
      Я рванул дверь и сказал:
      — Я уже пошёл.
      — Так-так, — сказал он. — Делаешь правильно.
      Из окна на первом этаже я видел, как он всё время оборачивался, — наверное, боялся, не выпал ли я из дверей, но я не выпал.
     
      В ШКОЛЕ
     
      Собственно говоря, ну зачем я притащился в школу? Ведь, во-первых, я — больной… Кстати, где мои лук, чеснок, порошок? Ага, на месте, в правом кармане брюк. Не забыть бы! Во-вторых, в школе ждут меня с родителями, а родители укатили в Ташкент… Как это я скажу, что они укатили, когда им надо быть в школе? Пожалуй, больному лучше всего отлёживаться дома. Может, Нина с Марьяной уже ушли…
      Я выглянул из школы и нос к носу столкнулся со Стасом. Я этого никак не ожидал и поэтому просто испугался, что он подумает, что я…
      — Я хотел домой сбегать за носовым платком, — замямлил я. — Ты, Стас, не подумай, что я удираю!
      — Вот тебе чистый носовой платок.
      Я стал отнекиваться.
      — Бери, бери! — сказал Стас. — Нина его так откипятила в персоли, не волнуйся, не умрёшь!
      — Да я разве!
      Мы постояли и помолчали вдоволь.
      — Ну так можно мне идти, как ты думаешь? — спросил он меня.
      — Да, конечно, иди.
      — Ты больше дома ничего не забыл?
      — Ничего. Честное слово. Считай, что я уже замурован в школе до полтретьего.
      — Ну спасибо. Ты меня успокоил. Привет!
      — Привет!
      Стас помчался на автобусную остановку. Я видел, как он ввинтился в переполненный автобус, как уехал. Но не пойти в школу я не мог, хотя он не взял с меня никакой клятвы. Не мог, и всё. Как-то он на меня подействовал вдруг без всяких слов, что я не мог его обмануть.
      Я опять вошёл в школу, поднялся к себе на третий этаж и сразу понял, что притащился сюда самый первый из нашего класса. Такого со мной ещё ни разу не бывало: позже всех я приходил, но чтобы раньше!..
      Походил по пустому коридору, потом стал заглядывать в классы. Они все были на замке, у некоторых двери были прозрачные, и я видел пустые парты, таблицы на стенах, плакаты, выставку рисунков. Я и не знал, до чего каждый класс отличается один от другого, если смотреть в тишине: даже 5-й «а» был совсем не похож на наш.
      Попробовал побегать по коридору, но не получилось почему-то. Не хотелось бегать, хотелось медленно ходить, думать. Потом мне в голову взбрело одно стихотворение, которое я слышал, а где — не помнил.
      «Лошади умеют тоже плавать…» — начал я, а потом тихо запел. Потому что, оказывается, это была песня. Её пели студенты в электричке, когда мы с отцом уже в другой раз ездили на рыбалку.
      До этого случая я никогда сам не пел, если только меня не заставляли на уроках пения. Я даже не знал, что петь умею. Послушал — и вроде ничего. Кому бы спеть? Может, я певец? А я этого не знаю. Хоть бы Пчелинцев с Нырненко скорее пришли. Я бы им спел.
      Ходить надоело, сел на подоконник, смотрю в окно и пою.
      Пришла нянечка.
      — Ишь, распелся! Родителей в школу вызывают, а он поёт!
      Все знают, даже она. Настроение сразу…
      А тут вижу в окошко, как внизу шагает Нырненко. Я смотрю на него сверху. А он меня не видит. Умора! Как хорошо, что он идёт. Он прямо так вот и оживляет всё вокруг себя, потому что я увидел сразу наш школьный двор, деревья, людей. А до этого смотрел — и ничего не замечал. Вот что значит — друг идёт!
      Машу ему рукой, а он меня не видит, ну чудило!
      Нырненко идёт издалека и бросает перед собой свою папку. Дойдёт до неё, поднимет и опять зафитилит. Мать привезла ему эту папку из туристической поездки по Венгрии. Юрка ставит над ней опыт: чья папка крепче — наша или заграничная.
      Мы теперь всё время ставим опыты. Кто на чём. Эта привычка у нас развита с третьего класса.
      Юркиному заграничному крокодилу пока два месяца. Честно, папка из крокодиловой кожи. Наш портфель продержался у Юрки весь прошлый год. Дрессированный был — ужас!
      Чуть не забыл про самое-то важное! Я же больной для него. Как Юрка подойдёт, начну кашлять. Значит, у меня ОРЗ.
      Слышу, как Юрка топает по лестнице, шажищи у него до чего тяжеленные!
      Начинаю кашлять:
      — Кх! Кхххх!
      — Эй ты, Славян?! Привет. Я тебя по смеху сразу узнал.
      Я зверски обиделся.
      — Это не смех, а кашель.
      Я заохал, с трудом слез с подоконника. Вот бегемот, даже не заинтересовался, почему охаю, почему так медленно слез. Я бы уже сто раз спросил. До чего он всё-таки крокодил нечуткий!
      — Это я охаю от болезни, — пришлось намекнуть самому. — Еле притащился. Прямо весь горячий, как пылесос.
      Никакого сочувствия.
      — Чего ж тогда притащился самый первый? Задачу решил? Дай перекатать!
      Нет, совсем ничего не хочет понимать!
      Пришлось сказать прямо в лоб:
      — Когда человек еле на ногах стоит от болезни…
      Перебил:
      — Какой человек?
      — Человек этот — я! — почти заорал я. — Понял?!
      — Не смеши. Ты и на больного-то непохож. Разве только «с приветом».
      Я ему чуть не треснул, но вовремя вспомнил, что я больной.
      Он стал рассказывать как ни в чём не бывало:
      — Вчера полчаса решал задачу и два часа звонил Пчёлке, а он, трубочист, тоже в трубе сидел.
      Я так и подпрыгнул:
      — В какой трубе? Как он туда попал?
      Нырненко подозрительно на меня посмотрел, а я уже и не рад был: труба, тоннель — это же моё путешествие. Чуть не выдал себя.
      — Ты что, уже слов не понимаешь? В трубе сидели — значит не смогли решить задачу.
      — Пай-мальчик, — сказал я и погладил его по голове.
      Он отстранился.
      — Не решил задачу, понимаешь?
      — Какую задачу?
      У меня из головы вылетели все домашние задания, я же их не сделал.
      — Про самолёт, — ответил Юрка и внимательно посмотрел на меня. — Который летит из Ленинграда в Ташкент и обратно.
      — Откуда ты узнал про это? — спросил я и стал надвигаться на него, а он — пятиться. Потом как заорёт:
      — Из задачника узнал, дурик! — И сам как налетит на меня.
      — Чего обнимаетесь с утра пораньше? — услышали мы Андрюшкин голос. Андрюшка встал между нами, думает разнять нас.
      Я чихнул.
      Андрюшка отпрыгнул. Реакция у него боксёрская.
      — Ты, лапоть, закрывайся! Не видишь — люди!
      — Я заболел, Андрюшка, — говорю ему просто без всяких выкрутас, — а этот короед не верит.
      — Тогда чего притащился в школу? — холодно спрашивает он.
      Мне почему-то обидно, что никто из них не сочувствует мне. Они же не знают, что я притворяюсь. Друг я им, в конце-то концов?! Приятель или не приятель?!
      Мне хочется сказать им, что я в последний раз перед своим путешествием пришёл сюда, чтобы увидеть их, пожать им руки на прощание — может, уже и не увидимся, кто его знает, как всё обернётся, — но я говорю:
      — Новый материал сегодня проходить будем, Светлана Леонидовна говорила. Боялся пропустить.
      — Новый материал он будет проходить! — завопил Нырненко. — А старый списать не даёт!
      Он бы и дальше разорялся, да к нашему классу подошла Светлана Леонидовна, открыла дверь и всех нас пропустила:
      — Проходите, мальчики! Ваше «здравствуйте» я как-то не вполне расслышала.
      Она протолкнула нас в класс, мы запоздало промямлили приветствие и вытаращили друг на друга глаза. Мы же не списали ничего! Я — совсем ничего, а они — только задачу.
     
      В КЛАССЕ
     
      Растерянные, мы уселись на свои места. Они — на последнюю парту. Я перед ними через одну. Между нами пролегала одна пустая парта. На ней никто никогда не сидел, её поставили, чтобы изолировать нас друг от друга. Так учителя говорили.
      Я повернулся к приятелям, показывая глазами, как здорово мы влипли. Они в ответ — мне по кулаку, хотят всё на меня свалить, как будто это из-за меня. А я при чём? Мне хуже всех. У них, по крайней мере, русский сделан.
      Нарочно уронил ручку и полез под парту, чтобы собраться с мыслями и решить, что делать. А то Светлана Леонидовна вскидывает время от времени на меня взгляд, и я прямо цепенею от ужаса. Вот она сейчас спросит и про родителей, и про домашние задания…
      Пока ползал, искал ручку, из кармана просыпался перец. Сразу вспомнил про свои лекарства и решил применить.
      Применил перец в нос, порошок вдохнул в дыхательное горло, а луком натёр глаза.
      Из глаз полились слёзы, я стал чихать и кашлять сто раз подряд, как Карабас-Барабас.
      Выбрался наружу, а Светлана Леонидовна мне говорит:
      — Слава, никак ты заболел? Подойди, пожалуйста, ко мне.
      Вот оно! Всегда звала меня по фамилии. Других-то, своих любимчиков, по имени, а меня — сплошным Кукушкиным.
      Всё-таки она хорошая. Иногда мне кажется, что работа с нами не для неё, слишком уж она хрупкая для нас и для всей школы. Нам не таких надо, нам сильных тёток надо, чтобы как рявкнули, так мы под парту свалились. А она голоса никогда не повышает, всё хочет дать нам что-то необыкновенное, сама такая необыкновенная, а мы… Раньше у неё ничего не получалось с нами, а сейчас стало лучше. Наверное, мы её полюбили. А так бы она просто пропала…
      Поднялся, иду к столу. Чувствую, что краснею, как свёкла, и становлюсь ужасно неповоротливым. Уже зацепился за собственную ногу и чуть не свалился.
      На последней парте веселятся Пчелинцев с Нырненко, им нравится, что я стал жертвой. Они мне всегда говорят, что я дурею возле учительского стола. Это верно. Я храбрый только на своей парте.
      Но всё-таки сам про себя иногда думаю, что не такой уж я осёл, каким кажусь учителям.
      Подошёл-таки к учительскому столу. Откуда-то запахло луком.
      — Ты что, лук ел, Слава?
      — Нет. От насморка лечился. Некоторые говорят: помогает.
      — Вид у тебя и впрямь нездоровый. Глаза красные… слезятся.
      Я победно смотрю на приятелей.
      — И ещё кашель и насморк, — добавляю.
      Светлана Леонидовна трогает мой лоб. Рука у неё чистая, узкая и прохладная, маникюр.
      Стою чуть живой: а вдруг лоб холодный!
      — Если и есть температура, то маленькая.
      — Тридцать семь и три.
      — Зачем же в школу пришёл?
      «Пришёл», а не «притащился»! Вот он — русский язык! Как приятно его слушать…
      — Он за новым материалом явился. Не может пропустить! — хохочет на последней парте Нырненко.
      — А что тут, Юра, смешного? Не понимаю тебя, — удивляется Светлана Леонидовна, и Нырненко затыкается.
      Ага! Слопал?!
      — Ради нового материала пришёл в школу такой больной? — понижая голос, переспрашивает Светлана Леонидовна и как-то странно смотрит на меня.
      Неужели не верит?
      — Я очень хочу узнать новый материал, — хриплю я. Будь что будет! Только бы не спросила про родителей, тогда я, пожалуй, умру. Возьму и задохнусь от кашля.
      Но она ничего не спрашивает, а только, улыбаясь, говорит:
      — Мне это приятно слышать. Именно от тебя, Слава. Спасибо тебе. Постепенно ты становишься добросовестным.
      А вчерашние три двойки и единица по сочинению? Но она не вспоминает про это, великодушно не напоминает.
      И я начинаю радоваться. Это уже вторая радость. Первая — когда мама смотрела на меня: тогда я вымыл ложку. Сейчас — вторая. Может быть, я и правда становлюсь лучше. Как хочется стать лучше!
      — Можешь идти на место. Нет, пожалуй, сходи к медсестре. Пусть она тебя посмотрит.
      Но мне не хочется уходить, так хорошо сейчас в классе. Уйдёшь — неизвестно к чему вернёшься.
      — Я уже там был. Её там нет. Я на перемене схожу.
      Класс стал быстро заполняться. Я никогда не видел, как кто приходит, до чего интересно! Мне кажется, я сегодня что-то нашёл, когда явился одним из первых.
      А где же Перепёлкина? Она никогда не опаздывает. Не хватало, чтобы она заболела сегодня… Если я её не увижу, будет плохо. Может быть, в моём путешествии случатся непредвиденные события — и я не вернусь так скоро. Перепёлкину я могу не видеть только один день — воскресенье, и то я обязательно загляну к ней во двор, как она там. Я просто привык видеть её каждый день. Если не вижу, то как-то сразу становится плохо.
      Всё-таки явилась! Уже и звонок прозвенел. Все так и ахнули, когда она вошла, и зашушукались: «Перепёлкина опоздала!»
      Подумаешь, какое событие! Да я раз сто, наверное, опаздывал, и ни один чёрт не охнул. А говорят ещё — равноправие. Да где оно?
      Перепёлкина села со мной. Урок продолжался.
      Я всё хотел спросить Перепёлкину, чего она опоздала, но не получалось. А тут Светлана Леонидовна стала ходить по рядам и проверять у всех домашнее задание.
      Перепёлкина, красная как рак, показала, а мне показывать было нечего.
      — Я, Свет Леонидна, заболевать ещё начал вчера… — тихо сказал я ей и сразу вспомнил про Марьяну. Но Марьяна не понадобилась.
      — Ладно. Завтра покажешь.
      Я так обрадовался — она не влепила мне двойку! Принялся от радости вертеться и сигналить «Камчатке».
      После третьего замечания я окончательно успокоился и принялся списывать с доски.
      Урок прошёл незаметно.
     
      ПЕРЕМЕНА
     
      На перемене я совсем забыл, что больной, и носился по коридору за девчонками. Хорошо, что Андрюшка напомнил мне, что больным вредно бегать, а то бы…
      Потом я уже не носился, а стоял у стенки, чтобы как следует подумать о том, как сяду в электричку, как поеду, как слезу, как залезу, как поползу…
      Но в школе на перемене думать невозможно, не дают! Все тебя толкают, лезут, цепляются, прыгают на тебя.
      Кто-то лягнул меня, я погнался за ним и налетел на дежурных восьмиклассниц. Одна из них — дежурная жердь — схватила меня своими холодными лягушачьими лапами. Я стал вырываться. Они хотели меня записать — нет уж, спасибочки!
      Хоть жердь была и щуплая, но держала — ого-го! Меня спас Андрюшка, пробегавший мимо.
      — Эй, что делаете с больным ребёнком?! — закричал он. — А ну отпусти, кому говорю!
      И хотя этим жердям Андрюшка по колено, но они меня выпустили. Знают Пчелинцева, хоть и пятиклассник!
      — Получай своё барахло! — крикнула дежурная жердь и кинула меня прямо на пол.
      Я поднялся и стал отряхиваться. Сказал бы я ей, как она к Серёжке Чугункову из 10-го «а» подлизывается, а он на неё ноль внимания, фунт презрения.
      Сказал бы я ей, да меня утащил Андрюшка, а потом раздался звонок и все испарились.
     
      ИСТОРИЯ С ИСТОРИЕЙ
     
      На истории я не успел открыть учебник, чтобы посмотреть, что нам задано, как меня вызвали. А я даже вопроса не слышал — рассказывал Нырненко, как меня спас Андрюшка.
      Вышел к учительскому столу, а что говорить — не знаю.
      — Мы ждём! — говорит историша.
      — Мы тебя внимательно слушаем! — говорит она же.
      — Все слушают Кукушкина! — опять она говорит.
      Молчу и постепенно вспоминаю, что я больной. Где мой платок имени Гуслевича? Достаю платок. Развернул. Свернул. Опять развернул и сморкнулся.
      — Ну! — как закричит историша.
      Я платок уронил на пол и никак поднять не могу.
      — Ну! — опять говорит историша, но спокойно.
      — Ну… — повторяю я, а дальше ни с места.
      — Хорошо, — говорит историша металлическим своим голосом. — Ещё раз специально для Кукушкина — все слышали? — повторяю вопрос. Нырненко, перестань кривляться. «В чём причины упадка культуры Греции в конце второго столетия до нашей эры?» — растягивая слова, говорит историша.
      Ага, значит, причины упадка культуры… Греция… У них там когда-то был переворот… Чёрных полковников… Это у них или у кого другого?
      Начинаю всё-таки с чёрных полковников, авось угадал.
      В классе становится шумно, но я стараюсь на шум не обращать внимания. Когда я отвечаю, всегда шумят, потому что у меня мимика. Но сейчас я про мимику забываю, потому что мятеж полковников я знаю хорошо, можно обойтись и без мимики.
      — Эти полковники задавили всё искусство греков. Грекам даже петь запрещали. А кто поёт, всех бросали в тюрьмы. Одного композитора, фамилию забыл, тоже бросили туда же. Но его освободила общественность всего мира и наш Советский Союз. Он потом приезжал к нам, всех поблагодарил и пел свои революционные песни. А ещё у греков есть театр. И трагическая актриса Анастасия. А дальше не помню. Она играла Медею в «Медее». Мои родители на неё ходили и пришли все зарёванные. Даже отец.
      Я говорю про это и про другое и чувствую, как дрожит мой голос.
      Понемногу в классе становится тихо.
      Историша кивает мне:
      — Так-так.
      Потом спрашивает:
      — У тебя всё?
      Признаюсь, что знаю ещё про Кипр и про епископа Макариоса. Там на Кипре тоже Греция участвует.
      Историша встаёт, подходит ко мне, кладёт на мою голову тяжёлую свою руку. Она взволнована.
      — Молодец, Кукушкин! — слышу я уже третью похвалу за вчера и сегодня. — Ты очень интересно рассказал нам про сегодняшнюю Грецию. Но я просила тебя рассказать о другой Греции. Ты прослушал вторую половину вопроса. Ты всегда слушаешь наполовину.
      Историша опять пристаёт ко мне со своими причинами упадка. Почему-то ей не хочется мне ставить двойку.
      — В учебник ты заглядывал? Признайся!
      — Заглядывал.
      — Нет, не заглядывал!
      — Нет, загля…
      — Кто мне ответит?
      Поднимается лес, нет, не лес, а палки рук. Даже Нырненко с Пчелинцевым и те тянут руки. Уж могли бы и не тянуть. Друг всё-таки в беде!
      Тут я окончательно вспоминаю, что болен.
      — У меня ОРЗ! — кричу я радостно и начинаю шмыгать носом.
      — Справка от врача?
      Никакой справки у меня, конечно, нет. Историша наконец ставит мне в журнал и дневник пару.
      Вот вам и хорошая жизнь Кукушкина!
      А я так старался про чёрных полковников, даже охрип от волнения. Знал бы, лучше молчал!
      Возвращаюсь на место. Все меня поздравляют, шепчут, что я классно заливал. А я совсем и не заливал. А говорил чистую правду. Сам в газетах читал. Только вот ошибся на две тысячи лет.
      Но что это время значит для вечности? Ничего не значит — один миг. А мне стоит дорого — четвёртая двойка… Грустно и грустно…
      — Что ж ты на меня не смотрел? Я тебе подсказывала. Три причины… — шепчет мне Перепёлкина.
     
      ПЕРЕПЁЛКИНА — ЕДИНСТВЕННАЯ НА СВЕТЕ
     
      Она — мне! — подсказывала. Дохлая отличница!
      Да пусть я весь обрасту двойками, как морской царь водорослями, чем посмотрю на неё, когда отвечаю.
      С Перепёлкиной у меня сложные отношения. Длятся они уже пятый год, потому что мы сидим с ней на одной парте без измен. Наша парта единственная сидит так, все остальные давно уже запутались, кто с кем сидел. Мы же всё сидим. И никто нас рассадить не может: мы никому не мешаем, на уроках не разговариваем. Вообще, мы с Перепёлкиной разговариваем мало. Сейчас Перепёлкина уже сама не прочь поговорить со мной, но разговора у нас почему-то не получается: я только мычу ей в ответ. Когда её нет рядом, я придумываю тысячу слов, могу рассказать ей обо всём на свете, но стоит ей появиться возле меня, как в голове хоть шаром покати.
      В младших классах Перепёлкина была ужасно противная. Помню, в первом классе я очень боялся двоек и от страха всё время лез к ней в тетрадку — подглядеть, как она пишет, чтобы и самому написать так же.
      Но Перепёлкина всегда закрывалась рукой и шипела: «Куда лезешь? Не твоё! Сам учись».
      Я отвадился.
      В третьем классе она уже перестала закрываться, в четвёртом — разрешила списывать, в пятом — сама просит, чтобы я списал у неё.
      Но я у неё никогда ни разу ничего не списал и не подглядел. Я списывал у друзей: у Андрюшки или Нырненко, иногда — они с меня.
      Недавно Светлана Леонидовна сказала мне:
      «Кукушкин, у тебя в сочинении пятьдесят семь ошибок! Хоть бы у соседки посмотрел, как некоторые слова пишутся!»
      А я не мог подглядывать к Перепёлкиной. Меня так она воспитала в первом классе. Я тогда легко поддавался и верил всем.
      Но ничего! Я её тоже воспитал, хотя она-то как раз поддавалась плохо. Четыре года ухлопал на неё.
      Привычка у неё противная была: принесёт из дома целый мешок бутербродов, яблок, конфет — и давай чавкать мне над ухом. Может целый школьный день чавкать. Притом в одиночку. Никогда не угостит. Но я её научил! Теперь делится. Но я никогда не беру. Вернее, редко. А уж если возьму, то Перепёлкина делается такая весёлая и спасибо мне ещё говорит.
      Раньше резинку у неё взять — целый скандал. А теперь для меня она таскает ручку, карандаш, линейку, тетрадки чистые. Я часто всё дома забываю, и учебники. Так она мне свои подкладывает. Выходит, я её тоже всё-таки воспитал как следует.
      Но об этом никто не знает. Мы никому не говорим про своё воспитание. Это же только нас с Перепёлкиной касается и больше никого.
      Но в последнее время что-то не нравится мне Перепёлкина: назад она стала вертеться, всё к Юрке и Андрюшке. И глазки им строит да ещё хихикает.
      А уж они-то рады стараться! Но чего лезут к ней? Не их Перепёлкина. Пускай бы сами себе кого угодно воспитывали, тогда и распоряжались. Легко к чужим приставать!
      На уроках всё время шлют ей записки. Вот и сейчас она читает записку от них. Я на Перепёлкину никогда прямо не смотрю, а всегда сбоку или уж так искоса, что прямо глаз проваливается внутрь. Когда так посмотрю, могу прочитать, что она читает себе под нос.
      «Алёна, сегодня выйдешь? Мы вечером играем в футбол против 5-го «а». Вчера мы продули из-за Славяна. А сегодня он не играет. У него воспаление мозгов. Записку сожги. Твои Юрик и Андрюша».
      Меня чуть не вырвало от этой записки. И это ещё друзья называются… Юрик и Андрюша, ха-ха!
      — Кукушкин, повтори, о чём я только что рассказывала.
      Неужели ещё тянется история? Мне казалось, что прошёл год.
      Повторить я, конечно, не мог: ни слова не слышал.
      — Тебе с твоими способностями только бы слушать и слушать. Учить даже не надо.
      К горлу у меня подступает комок, когда Перепёлкина, аккуратно сложив записку, заворачивает её в белоснежный носовой платок.
      Мне как-то наплевать, что меня сейчас по-настоящему похвалила историша, что она не сердится на меня и даже смотрит в мою сторону с хорошей улыбкой.
      У меня сжало всё внутри, и я говорю, что в голову взбрело:
      — А меня ни капли не интересуют ископаемые греки. Мне что сейчас интересно. Откуда я знаю, может, древних греков никогда не было? А их взяли и навыдумывали…
      У историши глаза так и лезут на лоб, загораются огнём. Я знаю, она не переносит, когда говоришь своё собственное. Ей шпарь по учебнику, всегда будешь на коне.
      — Завтра, милый мой, с родителями в школу! У таких порядочных родителей — такой сын! Откуда?
      Ну ясно, родители у неё — вместо пушек!
      Опять плюхнулся на парту, семь бед — один ответ…
      Перепёлкина шепчет:
      — Славян, что с тобой?
      Но я как будто не слышу. Пусть спрашивает своих Юриков и Андрюш.
      Начинаю поспешно думать, как полезу в тот самый тоннель и стану его исследовать. Когда окончательно его исследую, то превращусь в учёного. Может быть, в крупного… И мой портрет повесят в нашем классе. Прямо над доской. И все будут гордиться, что в этом классе учился крупный учёный Кукушкин. И никто не скажет правду, что Кукушкина не уважали в детстве. Отец говорит, что в детстве ещё ни разу как следует не оценили ни одного учёного, ни одного писателя. Наоборот, смеялись над ними, ставили двойки, вызывали родителей, обзывали невозможными…
      Когда стану знаменитым, сразу перестану учиться. Тогда меня примут в академики и дадут мне чёрную шапочку. Я видел такую шапочку у одного старца на юге. Отец, затаив дыхание, сказал мне: «Академик!» Академик позвал его: «Коллега Кукушкин, рад вас видеть!» И меня тоже будут звать коллегой…
      Врывается в уши голос историши. Она рассказывает про мифы Древней Греции.
      Начинаю думать про своё вперемежку с мифами. Оказывается, какой-то Шлиман начитался Гомера и древних греков и… ого… отрыл Трою! Значит, она была на самом деле и Гомер её не придумал?.. Неужели и нас заметёт пылью и кто-то будет нас раскапывать?.. Троянцы, наверное, тоже не думали, что их заметёт, что в них будут сомневаться, а потом найдётся мальчик Шлиман… А Гомер их прославит в веках. Вот молодчага!..
      Когда заметёт весь наш 5-й «б» и нас будут раскапывать потомки из двадцать девятого века, может быть, они тоже найдут наши кости и наши сочинения. Например, сочинение на тему: «Мой дом, моя школа». Кстати, у меня за него единица. Они прочитают и узнают, как мы жили в 5-м «б», о чём думали… А у меня единица… вот стыдно-то будет…
      — Опять, Кукушкин, глаза пустые. Думаешь не на тему!
      Но я успокаиваю историшу, говорю, что думаю как раз на тему:
      «Нас всех заметёт пылью…» И всё такое.
      Она уже кончила объяснять, поэтому улыбнулась. Вообще-то она ничего, строгущая, но отходчивая. А с нами так и надо.
      — Славян, — опять мне шепчет Перепёлкина, — ты завтра никуда не идёшь? Вечером?
      Я поворачиваюсь к ней лицом и, честное слово, впервые смотрю ей в глаза. И она на меня смотрит.
      До чего же она разутюженная и разглаженная вся! Воротник на ней порхает, как белая бабочка, даже крылышками шевелит. А галстук совсем новый и такой уж красный и обстроченный — глазам больно. А коса… Вот бы Марьяне такую! Я б такую заплёл в два счёта. Коса до пояса…
      — Завтра вечером, — говорю, — буду далеко отсюда. Я исчезаю…
      Она не поняла:
      — Как исчезаешь? — Глаза «шесть на девять».
      Так ей всё и скажи.
      Показываю рукой, как ползу в тоннеле, но она опять не понимает. Говорит:
      — Жалко, что исчезаешь. Хотела тебя пригласить на мой день рожденья.
      Кого? Меня? К ней домой?
      Я свистнул.
      После чего историша выгнала меня из класса. Тут как раз звонок с урока… чтоб ему на минуту раньше!
      Пока стоял за дверью, решил, что больше сегодня в школе мне делать нечего. Все и так знают, что я заболел, хватит!
      Из класса все вылетели, а я влетел. Там сидели Юрка с Андрюшкой. Они, оказывается, сегодня дежурные. Все наши помчались на физкультуру. Оказывается, у нас физкультура. Ну и хорошо — значит, я освобождённый от физкультуры по болезни.
      Андрюшка встал ногами на парту, запустил в потолок какого-то летучего зверя. Ага, парашютист. Это его новая игрушка. У него этих игрушек — выше головы. Отец ему из плаванья привозит.
      — Славян, зачем портфель берёшь?
      — Сам знаю зачем. И вы знаете сами.
      — Чего знаем-то? — удивились оба.
      — У кого воспаление мозгов?
      Они сразу посмотрели на пол, как будто потеряли там что-то, а потом хмыкнули в один голос. У Юрки уши покраснели.
      Молодцы! Ради какой-то девчонки, даже хоть и Перепёлкиной, так сказать про друга…
      — Да брось, Славян, обижаться. Это мы пошутили…
      — Хорошенькие у вас шуточки. Возьмите себе на память. Привет!
      — Куда ты?
      — Домой. Я же заболел. Ну и память же у вас дырявая!
      — Мы тебя проводим. Да, Андрюшка? — спросил Нырненко Пчелинцева и подхалимски посмотрел на меня. — Можно?
      — Вы дежурные, — напомнил я.
      — Попросим Перепёлкину. Она посидит за нас, — весело сказал Андрюшка. — Я её живо притащу. — И убежал.
      Хорошенькое дело! Он уже распоряжается Перепёлкиной!
      — Послушай, — сказал мне Нырненко. — А что мы подщедрим ей на день рожденья?
      — Кому — ей?
      — Привет! Она же и тебя пригласила!
      — Как это — и тебя? Она что — и вас пригласила?
      — Ну да, — говорит Нырненко. — Меня — в устной вежливой форме. Андрюшке прислала по почте письмо с открыткой. На открытке розы нарисованы. На конверте: «Андрею Александровичу». Откуда она его отчество узнала?
      — В журнале! — механически говорю, а внутри всё так и воет, как волк. Юрку — устно и вежливо, Андрюшке — письмо по почте… Розы… А мне на уроке буркнула… Отвлекала меня, слушать материал не давала…
      — Ну и катитесь со своей Перепёлкиной!
      — Привет! Она твоя, а не наша. Сам в неё вчухался, а мы с Пчёлкой ещё и виноваты.
      Я не успеваю ответить, как входят Андрюшка с Перепёлкиной, переглядываются и смеются. Мне это предательство — словно острый нож. Ничего не говоря, срываюсь с места и бегу из класса. Бегу по коридору, по лестнице, по улице.
     
      ПОЛЁТ ПАРАШЮТИСТА
     
      Холодный ветер режет мне лицо, но это для меня хорошо, я немного остываю, потом перехожу на шаг и останавливаюсь в конце концов как вкопанный, больше нечем дышать. Рядом со мной остановились Андрюшка и Юрка. Им тоже нечем дышать.
      — Ну, больной, и бегать ты здоров! — хрипит Андрюшка. Нырненко вообще молчит, дышит, как паровоз, пар валит у всех нас изо рта: холодно, свежо и замечательно! Народу на улице совсем мало, один-два человека: все работают, остальные учатся.
      Мы остановились рядом с моим домом, с той стороны, где нет входа, там тянется большой газон и растут высокие — до неба — деревья. Хотя сейчас поздняя осень, тополя ещё не опали, почерневшие от холода листья дрожат на ветру и развеваются, как пиратские флаги.
      — Что делать будем? — спрашивает Юрка и смотрит вверх. — Кажется, скоро дождь будет.
      Андрюшка достаёт из кармана парашютиста на резинке и пускает его на газоне. Я против, чтобы пускали на газоне, но он не слушает, потом даёт нам с Юркой.
      Юрка запустил три раза удачно, а у меня на второй раз парашютист сорвался и залетел в чью-то открытую форточку на первом этаже.
      — Это нам не задавали! — сердито сказал мне Андрюшка и кивнул на форточку.
      — Я что, нарочно, по-твоему?
      — Нарочно не нарочно, а доставай. У меня один такой. Я его хотел Перепёлкиной подарить.
      — Ах, Перепёлкиной! Подарить?.. Ну ладно!..
      Я начинаю карабкаться на стену, надеюсь, что всё-таки кто-нибудь меня остановит, может, какие-нибудь прохожие или Юрка…
      Юрка шепчет:
      — А может, не надо? Лучше постучаться в дверь. Позвониться.
      — Какая это квартира? — быстро спрашивает Андрюшка.
      Я не знаю. Пока разберёшься в нашем доме, где какая квартира, умереть два раза можно.
      — Ну вот. Ничего ты не знаешь! — говорит мне Андрюшка. — С тобой свяжешься — сам не рад будешь! Всегда так.
      — Постучи в окно, — снова советует Юрка и подсаживает меня, обнимает за ноги. — Попроси. Извинись. Скажи: нечаянно!
      Я так и делаю, но никто из окошка не отзывается. Никто не выглядывает ни из этого окна, ни из соседних окон. Глухо! Наверное, все на работе. Юрка роняет меня. Я валюсь в кусты шиповника: ну и колючий, чёрт!
      — Может, до вечера это дело оставим? — предлагает Нырненко и с мольбой смотрит на Андрюшку. Но у Андрюшки глаза холодные, словно кубики льда из холодильника.
      — Мне сейчас надо. Я сам полезу! Вот уж действительно трусы!
      Ну уж нет! Этого он от меня не дождётся. Знаю я его. Потом шагу не даст ступить, всё вспоминать будет, как я струсил и не полез за его парашютистом. Всем растрезвонит, какой я нехороший человек: всегда в кусты прячусь. Знаем, было!
      — Становись! — говорю Юрке. — Держи крепче, а не как сейчас. Я всё-таки бьющийся.
      Юрка знает, что делать. Он всегда у нас работает низовым акробатом. Залезаю ему на спину, он начинает выпрямляться, теперь я уже стою у него на плечах. Дотягиваюсь до форточки, заглядываю внутрь и никого в комнате не вижу. Парашютиста тоже не видать.
      — Может, не надо, ребята? — стонет внизу Нырненко — видно, тяжело ему приходится.
      Откровенно говоря, лезть в чужую квартиру, тем более через форточку, мне самому не хочется. А как обратно?
      — Струсил, так и признайся! — говорит мне Андрюшка. — А ну уйди! — Он начинает меня сталкивать, поднимается возня.
      Нас с Юркой не так-то легко победить. Мы в школе так натренировались, что наша лошадь (игра называется «люди-лошади») считается чемпионской даже среди шестых классов.
      В конце концов он сталкивает Андрюшку на землю, тот летит, а я хватаюсь руками за фрамугу, становлюсь на карниз и заползаю в форточку: неплохая тренировка перед тоннелем.
      И тут прямо в форточке я начинаю дико хохотать. Они таращатся на меня снизу и ничего не понимают, а мне смешно стало, потому что я вспомнил клоуна по телевизору — они там дом строили, а он всё время в форточку вместо двери лазил.
     
      ЧУЖАЯ ЖИЗНЬ
     
      Я про это вспомнил и засмеялся. Но потом подумал: чего смеюсь, разве смешно в чужую квартиру лезть?
      А вдруг здесь собака? Стал судорожно вспоминать, где у нас собаки живут. До того разволновался, что никак не могу вспомнить, где у нас собаки живут.
      Знаю, что кошки у многих живут на первых этажах. Взять хотя бы старика с рыжим Днём. Ещё бы не хватало, чтобы я к нему в квартиру залез, он меня и так терпеть не может…
      До чего страшно всё-таки лезть в чужую квартиру! Нет, я бы не смог быть вором — уж очень страшно. Зажмуриваюсь, до чего страшно, и переваливаюсь в комнату. И тут кто-то когтями хватает меня за шею, со всего маху прыгает мне на спину. Ору, как сумасшедший. Слышу испуганный Юркин голос:
      — Его схватили! Атас! Бежим!
      Шуршат за окном кусты, слышу топот ног. Всё — удрали!
      Открываю глаза, с меня кто-то тяжело сваливается на пол.
      Это же День! Стариковская кошка! Чувствовал, что как-то всё не так, просто не говорил, но чувствовал, что здесь живёт старик, должен жить здесь.
      Оглядываюсь по сторонам и ничего страшного не нахожу в его комнате. Наоборот, с первого взгляда мне здесь всё понравилось. Настоящая мужская комната: запах табака, никаких тебе салфеточек, вазочек, занавесочек. На стенах — картины. На картинах — корабли. Морской бой! Вот так сражаются… Наши с кем, интересно? А это яхты нарисованы. А вот ружьё висит. Настоящее охотничье… Я ни разу не целился из такого ружья. Снимаю ружьё, целюсь в аквариум… Там плавают большие красные рыбы, называются золотые. Я видел их на Полюстровском рынке, ужас какие дорогие! Но я ничего не сделаю рыбам. Я рыб уважаю.
      Ладно, повешу ружьё, а то ещё само выстрелит, потом отвечай за него.
      Стол-то уж очень огромный. Спать на нём можно. И кресло кожаное и диван. На диване я бы не прочь поспать. Хорошо, наверное, спится на таком диване. Снятся корабли… Он сам похож на корабль. Книг много… И все без картинок. Чего там пишут? Всё про войну. Это — дело! А эту книгу кто написал? Бисмарк. Не знаю такого.
      «Мурр-мурр-мурр!» — трётся возле моих ног рыжий День. А он, вообще-то, ничего кошка! Ишь, как напрыгнул на меня, как собака. А теперь привык. Я как будто бы и не совсем чужой здесь. Когда я вырасту, у меня обязательно будет своя такая же комната, настоящая, мужская. Я оклею её картами и буду вечерами курить трубку и путешествовать по морям и океанам или взбираться на горы и спускаться в пещеры. Я всё-таки ещё не решил, кем я буду. Мне всем хочется: и химиком, и спелеологом, и кочегаром хочется. В лагере наш кочегар разрешал мне шуровать в топке лопатой. А ничего!
      Подхожу к самой двери. У двери на стенке висит портрет старика в военной форме. Он же подполковник! Ого! А с виду совсем не похож. Может, мне военным стать? А это кто с ним рядом?
      Рядом с портретом старика висит фотография какой-то женщины с мальчиком. Смотрю на женщину, смотрю на мальчика, и вдруг мурашки у меня заскакали по спине. Да это же я вишу здесь на стенке! Меня обнимает какая-то женщина… У меня дома тоже такая фотография, только она обрезана, и я там один. На ней написано: «Слава. Четыре года».
      Комната вдруг становится чужой, мне и раньше было в ней страшно оттого, что она чужая и я влез сюда, как вор. Но потом я немного привык к ней, и страх прошёл, но сейчас…
      Сейчас мне страшно потому, что рядом со мной на фотографии неизвестная мне женщина… Я не знаю её, не помню этого лица… Я ничего не помню, что было со мной когда-то, когда мне было четыре года. Я помню себя с первого класса, а дальше — туман. Он окутал всю мою жизнь, которая была у меня когда-то. Я мог тогда быть мухой, коровой, птицей, кем угодно… Женщина печально смотрит на меня большими глазами. Мне начинает казаться, что я видел её когда-то… и слышал её голос. И этот голос был необыкновенный, он пел мне песни. Да, он пел!
      Бегу назад, наталкиваюсь на вещи. Они как будто окружили меня и не пускают к выходу. Мне становится ещё страшней. Я вскакиваю на подоконник, опираюсь ногой на аквариум, чтобы дотянуться до форточки, аквариум падает, журчит вода, где-то слышен скрип открываемой двери. Я, как бабочка на стекле, бьюсь, бьюсь возле форточки, обдираю руки о фрамугу, но никак мне не выбраться.
      Наконец с трудом я протискиваюсь в форточку и бросаюсь вниз. Земля больно ударяет меня по рукам и в бок. «Некогда, некогда лежать, — подгоняю себя. — Погоня!» И сломя голову бегу прочь.
     
      КУДА МЫ ДЕНЕМСЯ БЕЗ ТЕБЯ?
     
      Бегу и слышу за собой шаги, откуда-то берётся сила бежать ещё быстрее.
      Кто-то зовёт, кто-то кричит мне что-то, но я ничего не слышу, в ушах — пелена. Если я убегу, всё будет хорошо, если нет… Неожиданно я лечу, что-то бросается мне в ноги: растянулся, лежу. Привет! Это же мой портфель.
      Оборачиваюсь. Надо мной стоят Юрка с Андрюшкой.
      — Ага, — говорю, поднимаясь с земли и отряхиваясь, — храбрецы вы на редкость. Человека бросили, а сами драпать!
      Ох, Андрюшке стыдно! Никогда он не попадал в такое положение. Трусить можем мы с Юркой, но не Андрюшка, это не для него.
      — Это Юрка, крокодил, заорал. Я бежать не хотел, клянусь!
      — Ну конечно, — говорит Юрка, — самый виноватый всегда я. А что мне шею этот головотяп отдавил своей глупой ногой, это ничего. Это — пожалуйста!
      Некоторое время мы препираемся, ищем виноватых. Мне нравится дразнить Андрюшку, не часто такое выпадет.
      В конце концов Юрке надоедает наша перепалка, он говорит:
      — Успокойся! Куда мы без тебя денемся?! Мы твой портфель захватили, чтобы улик не оставлять. А ты даже спасибо не скажешь.
      Говорю: спасибо!
      — Ну где парашютист? — хватился всё-таки Андрюшка.
      Чёрт, и правда, где он? Я про него совсем забыл. Но признаться в этом не могу, тогда Андрюшка со свету сживёт. Надо наврать такого, чтобы у них носы от страха похолодели.
      Начинаю заливать, что в той квартире в углу скелет стоял, и вообще там такие бандитские рожи по стенкам развешаны, не иначе — бандитская квартира.
      Нырненко очень доверчивый. Он верит с первого слова. Андрюшка — другой, усмехается:
      — Давай, давай, заливай ещё!
      — Это я-то заливаю? Да ты знаешь, что говоришь?!
      — Знаю-знаю! Твоему ни одному слову нельзя верить.
      — А ну повтори! — свирепею вдруг.
      — И повторю! — И повторяет.
      — Ах так! — говорю и отворачиваюсь от них и ухожу куда глаза глядят. А глаза никуда не глядят, в них слёзы. Ещё чего! Да чтобы эти короеды увидели, как я реву, никогда не дождутся!
      Начинается дождь, давно предсказанный Нырненко. Нырненко бежит за мной и кричит:
      — Славян, куда ты? Стой! Мы же из-за тебя физкультуру прогуляли. Стой!
      Ах, физкультуру! А что человек из-за них в чужую квартиру залез, разбил аквариум, себя увидел с незнакомой тёткой — это им ничего!
      — Была охота за вруном тащиться! Эй, портфельчик свой не забудь.
      Андрюшка запускает в меня портфелем. Портфель ударяет меня в спину и падает на асфальт. Я не оборачиваюсь, иду дальше.
      Нырненко бежит за мной и суёт мне портфель.
      — Ты ему ещё слёзки вытри и носик, — кричит нам вдогонку Пчелинцев.
      И Юрка не выдерживает, бросает портфель передо мной и мчится догонять Андрюшку. Вот всегда так: они — вдвоём, а я — один.
      Тем лучше. Я переступаю через портфель: зачем он мне! Он мне уже больше не понадобится. Я ухожу. Я совсем ухожу. Они меня все обманули. Обманули меня, а мне тогда было четыре года. И обмануть меня ничего не стоило.
      Я узнал женщину на фотографии — это моя настоящая мать, теперь у меня никого нет: ни друзей, ни родителей, ни даже Марьяны. Больше всех мне жалко её: я её тоже обманул, потому что, оказывается, я ей совсем не полный брат… но я этого не знал, честное слово!
     
      ЧЬЯ ПОТЕРЯ — МОЯ НАХОДКА?
     
      Серафима Петровна Трескунова — старушка в лисьем потрёпанном полушубке, в огромной лохматой ушанке с оторванным ухом — гуляла по улице с карликовой собачкой Расстегаем Иванычем.
      Пёс весело бежал с ней рядом, поблёскивая по сторонам огромными, как блюдца, шоколадными глазами. А Серафима Петровна, кутаясь в свой дряхлый полушубок, охала, что нынче лето не то — холоднющее и в дождях, вот и осень такая же, как лето, — какая разница?!
      Расстегай Иваныч слушал ворчание хозяйки, а сам прикидывал, чем обрадовать старушку, чтобы она стала весёлой.
      Расстегай Иваныч происходит из семейства королевских тойтерьеров. На первый взгляд он производит впечатление кроткого и глуповатого пса: ростом каких-нибудь двадцать сантиметров и в длину чуть побольше, с большими оленьими глазами, полными печали, но был он настоящим забиякой.
      Видел бы кто-нибудь, как он лаял на больших собак, как бросался на них!
      Однако большие собаки лишь отмахивались от него хвостами. Как заливался тогда Расстегай Иваныч, какой оглушительный лай стоял вокруг! От этого лая просыпалась вся улица. А Расстегай Иваныч печально смотрел на уходившую вдаль большую собаку и начинал ещё больше страдать: она его не уважает! Она не уважает его!
      — Расстегай Иваныч, вам не холодно? — спросила хозяйка и наклонилась, чтобы взять его на руки и спрятать за пазуху.
      Но Расстегай Иваныч побежал вперёд по блестящему мокрому асфальту, быстро перебирая своими игрушечными лапками. Вдруг непонятное и неизвестное существо налетело на Расстегая Иваныча. Оно загородило собой дорогу. Расстегай Иваныч хоть и был гладкошёрстным, но тут вся шерсть у него от страха затопорщилась и завилась в колечки, как у пуделя.
      Неизвестное существо, невыразимо чёрное и мокрое, с единственным хмурым глазом на животе — глаз этот запотевал и слезился, — упрямо стояло поперёк дороги. Оно не лаяло, не прыгало, не кусалось и даже спокойно дало себя обнюхать. Тут вздыбленная шерсть Расстегая Иваныча стала раскручиваться и пришла в порядок.
      От неизвестного чудовища пахло старой кожей, чернилами, дождём, грустью, разбитым стеклом, дракой, непонятным отчаяньем и тысячью разных вещей, которые собаки чувствуют на расстоянии, но не могут рассказать о них людям. Поэтому люди эти вещи никак не называют, а всегда говорят о них: «И так далее… и тому подобное… и прочее… проч… проч…»
      Расстегай Иваныч дружелюбно ткнулся мордой в нестрашное теперь чудовище, и оно в два счёта опрокинулось на спину. Расстегай Иваныч возгордился и принялся лаять: «Какой я сильный! Какой я храбрый! Самый смелый на свете!..»
      Серафима Петровна наклонилась и подняла неизвестное чудовище за ухо.
      — Смотри-ка, Расстегай Иваныч, это чей-то портфель! Кто его мог потерять? Не понимаю: как вообще можно потерять портфель?
      Она оглянулась по сторонам — не увидит ли того растяпу, который потерял такую важную вещь, но никто не бросился к ней, никто не выхватил у неё из рук её находку — свою потерю.
      Серафима Петровна подняла Расстегая Иваныча, сунула его за пазуху, чтоб не путался под ногами, и попробовала вручить портфель нескольким торопливым прохожим, но торопливые прохожие отмахнулись от неё дождевыми зонтиками и побежали дальше по своим дождливым делам.
      — Что же мне делать с ним? — воскликнула, совсем растерявшись, старушка. — Поставлю-ка я его, где стоял. Авось хозяин вернётся. Вспомнит, где потерял, и прибежит. А возьми я его — когда ещё они встретятся. И мне тоже будет мороки. С меня одного Расстегая Иваныча довольно.
      Серафима Петровна торопливо поставила портфель на асфальт и, не оглядываясь, поспешила к дому. Но не суждено ей было избавиться от этого портфеля. Каждый прохожий, который нагонял её, обязательно отдавал ей портфель.
      — Извините, бабуся, вы посреди улицы свой портфель обронили.
      Сначала она пробовала объясняться и отнекиваться. Но потом брала его и брала и брала. А когда она в последний раз взяла его с собою, у неё вдруг так закружилась голова от этого мелькания рук и портфелей, что Серафима Петровна захотела немедленно избавиться от этого наваждения, закрыла глаза и отвернулась в сторону. Но даже сквозь закрытые глаза она вдруг увидела, как что-то большое и огненное прорезало сумрачную стену дождя и явилось перед ней совсем близко в небе. Серафима Петровна открыла глаза и увидела в небе огромную тарелку. На тарелке по краям сидели какие-то странные существа, свесив вниз ноги в красных сапожках, на лбу у них светились прозрачные рожки — у каждого по одному. Они махали Серафиме Петровне руками-прутиками и радостно кричали:
      — Привет тебе, весёлая старушка! Наш козерогский тебе привет!
      — Свят, свят! — вскричала Серафима Петровна, с трудом приходя в себя и отгораживаясь от необыкновенного ладошкой. — Только не это!
      И необыкновенное испугалось её протеста и пропало в рябом мглистом небе.
      «Не было этого, — продолжала она испуганно уверять себя. — Или я и впрямь с ума посходила с этим портфелем, или этого просто не было. Если это просто было, то оно и сейчас будет, если я на него опять посмотрю!»
      И Серафима Петровна уставилась на небо, но ничего не увидела, холодный надоедливый дождь ослепил её, и она разумно ему сказала:
      — Вот видишь, и не было.
      И больше она не вспоминала об этом случайном чуде, потому что всего боялась, а больше всего боялась необыкновенного — вдруг что-нибудь случится, что она тогда будет с ним делать, одно беспокойство… хватит с неё и портфеля, никак от него не отвяжешься. Вот он снова клонится к ней и просит: возьми!
      Она воровато взглянула туда и сюда и, никого не заметив, со всех ног бросилась бежать — не нужен ей портфель! — это в её-то годы!
      Но Расстегай Иваныч не дал ей умчаться далеко: он выскочил у Серафимы Петровны из-за пазухи, покатился кубарем вниз, хромая подбежал к портфелю и схватил его за оборванное ухо.
      — Ты простудишься! Давай с нами! — пролаял он на собачьем языке. — Ты — моя единственная находка. Я тебя люблю.
      Портфель слабо сопротивлялся: он был слишком лёгкий и тощий для того, чтобы кому-нибудь сопротивляться, хотя бы и Расстегаю Иванычу.
      Тут набежала Серафима Петровна, схватила непослушного пса на руки и опять затолкала на место.
      — Ах, непослушник! — рассердилась она. Но поступок собаки так удивил старушку, что она поняла: портфель придётся взять.
      Она открыла портфель и заглянула в него испуганно — нет ли там дохлых мышей. Теперь ей всюду мерещились дохлые мыши, потому что какие-то хулиганы всё время подбрасывали их в её почтовый ящик.
      Никаких мышей в портфеле не оказалось, а были книжки и тетрадки, размокшие под дождём.
      Серафима Петровна вздохнула и потащила портфель к себе на восьмой этаж.
     
      СОЧИНЕНИЕ «МОЙ ДОМ, МОЯ ШКОЛА»
     
      Согревшись и сделав самые неотложные дела, Серафима Петровна подступила к портфелю, который всё это время стоял в коридоре.
      Пока портфель стоял в коридоре, с него натекла на пол большая лужа.
      — Ну вот, милый, ты и обсох немного, — сказала старушка, заманивая воду в ведёрко. — Теперь пойдём на кухню и совсем высохнешь.
      На кухне она зажгла газ, разложила мокрые тетрадки и учебники на столе и принялась вглядываться в надписи, чтобы узнать, кому принадлежат эти вещи. Но как она ни старалась, только и смогла прочитать на одной тетрадке: «для сочинен… учен… класс… шкл… шкина… авы…»
      На других тетрадках осталось и того меньше. Учебники были исписаны чёрными чернилами и разрисованы вдоль и поперёк цветными карандашами. Ничего, кроме «Ура, наши опять в космосе» и «Эй ты, прохвост!» она не разобрала.
      Оставался дневник. Он был одет в ядовито зелёную клеёнку.
      Она отогнула клеёнку и увидела, что дневник не подписан. Об этом же кричали надписи почти на каждой странице: «Надпиши дневник!», «Обязательно надпиши дневник!», «Почему у тебя до сих пор не надписан дневник?», «Когда надпишешь дневник?»
      Серафима Петровна вдруг вздохнула. Этот дневник и взрослые замечания напомнили ей о далёком, безвозвратно ушедшем времени, когда она вот так же смотрела в дневник сына и краснела за него…
      Господи!.. Сколько лет-то прошло с тех пор… Сколько бы ему сейчас было, Николаше?.. А было бы ему пятьдесят, бог ты мой! Как время-то летит… И у него у самого уже были бы дети, а может, и внуки. А у неё — правнуки. До правнуков дожила бы… А так непонятно, зачем живёт… Разве что для Расстегая Иваныча… А много ли в этом смысла?.. Уж тридцать лет одна на свете перебивается…
      Она села и принялась разглаживать тетради и учебники. Учебники были разлохмаченные. Она взяла клей, ножницы, иголку, бумагу и принялась приводить учебники в порядок. На это ушло много времени, но она не пожалела об этом: она любила и уважала книги.
      Скоро помолодевшие учебники лежали на столе. Не зная, чем заняться дальше, она тронула тетрадь для сочинений и раскрыла первую страницу. Вода туда не добралась и каракули не испортила. На первой странице значилось: «Мой дом, моя школа. Вольное сочинение». Слово «вольное» было зачёркнуто и сверху написано «свободное». Автор сочинения перепутал страницы и дважды написал всё вверх ногами, приходилось вертеть тетрадку. Вот что с великим трудом смогла разобрать Серафима Петровна:
      «Дом у нас большой-пребольшой, тридцатиэтажный. Больше двух тысяч квартир в нём, а может, и все три — я не считал.
      Но я знаю всех жильцов в нашем доме в лицо. Со всеми здороваюсь, со всеми разговариваю обо всём, всех уважаю. И они меня тоже знают и уважают. Особенно дети. У меня пятьсот друзей. Если я приглашу их к себе в гости, то они у меня не поместятся, и я не знаю, как мама угостит их пирогами, которые она печёт, как никто».
      «Ну и молодец ты у меня! — подумала старушка. — А всё-таки моих пирогов ты ещё не ел. Попробуй — тогда узнаешь, чьи пироги самые вкусные…»
      «Наш дом свёрнут в кольцо, как большой рыжий кот, — продолжал накручивать Кукушкин. Это же было его сочинение. — Поэтому его зовут «круглым», а нас, его жителей, — «кругляками».
      Через дорогу от нашего дома стоит длинный-предлинный пятиэтажный дом, ни обойти его, ни объехать. Он занимает всю улицу».
      — Верно говорит! — воскликнула Серафима Петровна. — Никогда не видела дом в тридцать этажей, а уж про этот пятиэтажный — не прибавил. Есть такой. Всем всё загораживает, и людям в нём плохо.
      «В длинном живут «колбасники», потому что дом их называется «колбаса». Колбасники всегда спорят с нами, что их дом самый лучший. У них-то и настоящего двора нет, а только один газон с той стороны. Они ходят играть к нам во двор и при этом обязательно дерутся. Недавно мне глаз подбили. А мы с нашими ребятами дерёмся редко — нам некогда.
      Вчера, например, весь вечер играли в футбол, и я один забил десять голов, когда нападающий был. И пропустил один, когда стоял на воротах. А уж так по ним шпарили! В футбол я играю, как…»
      — Размыто. Ах, боже ты мой! Глаз подбили! Ну, попадись мне эти разбойники, я им…
      «Дом у нас огромный, а двор ещё больше. Он — как цирковая арена. Нет, в сто раз больше. На нём — футбольные поля. Одни — для детей. Другие — для взрослых. Сразу после работы отцы моют руки и — в футбол! У нас такого нет, чтобы кто-то пил водку во дворе.
      Для самых малышей у нас придуман городок сказок. Малышам отдельные бабки рассказывают сказки. Недавно была неделя сказок «Бродячего кота».
      — Да где ж это? Я бы и сама не прочь послушать сказки.
      «А ещё мы в наших школьных мастерских сделали для малышей большие управляемые игрушки: слона, цаплю, вертолёт, автомобиль. Они в них садятся и едут. Никто не ломает игрушки. На ночь мы ставим их в игрушечный гараж. И гараж не закрываем на огромный замок. У нас никто ничего не тащит. Нет у нас воров!»
      — Господи, прямо свет перевернулся! А я про это ничего не знаю. Вот как жить без внуков, сущее наказанье…
      «Есть у нас во дворе железная дорога. Но малыши боятся по ней ездить. Эта дорога ведёт в страну Бурканию. Там живут Бурканы».
      — И про Бурканов ничего не знаю. Уж и верно: век живи, век учись!
      «Бурканы всё время буркают: «Тише! Я тебя в милицию отведу!» А в нашем дворе всё можно: прыгай, смейся, веселись, трогай всё руками, только не ломай. Никто на нас не кричит, не сердится. И мы сами — вежливые.
      Для хороших старушек и стариков мы своими руками после уроков построили разговорчивые беседки. Они там по вечерам у самоваров пьют мирный чай и рассказывают, и беседуют…
      Мы ходим к ним в гости. И они рады нас видеть и за это рассказывают истории из своей жизни. Кто про революцию, кто — про гражданскую, кто — про войну, а кто — о своих путешествиях или о своей работе».
      Тут Серафима Петровна совсем обессилела. И не грязь её смущала и утомляла, не бесконечные зачёркивания и подтирки, а эта загадочная жизнь, которая бьётся, где-то близко, рядом с ней, а она про неё ничего не знает.
      Она тихо посидела, поплакала тихими своими слезами, которых никто никогда не видел, потому что никого рядом с ней не было, и снова взялась за тетрадку, вытирая лицо передником, на котором разгуливали оранжевые гуси — сама вышивала!
      «Неподалеку от нашего дома — школа, — шпарил дальше Кукушкин. — Домашние задания в нашей школе нам не задают. Мы проходим всё в классе. Нас учат наши учителя и помощники их ЭМКИ. На каждого учителя приходится десять учеников и одна ЭМКА. ЭМКИ — это такие маленькие вычислительные человечки. Они нам всё объясняют после учителя, играют с нами. ЭМКИ никогда не обзываются дураками, не выгоняют из класса, не зовут родителей. Случается, мы распаляем ЭМКУ. Тогда он говорит: «Вот сейчас потеряю с тобой контакт и получишь по мозгам удар тока». И всё! Тут сразу понимаешь, что без контакта ты пропащий человек.
      За окнами у нас поют птицы: синицы, снегири, певчие дрозды, соловьи, малиновки, попугаи, канарейки. Все поют, все смеются.
      Вокруг школы мы посадили сад. На каждое дерево привесили скворечник. Мне прикрепили два скворечника для забот: одна семья — попугайская. Другая — певчего дрозда.
      Сад у нас — ого-го! Заблудишься в нём. Яблони, груши, виноградник…»
      — Виноградник? — не поверила глазам Серафима Петровна и по слогам перечитала это слово. — Вот виноградника в твоём саду, милый мой, быть никак не может… — сказала она с грустью, потому что уже стала понимать: вводит её в заблуждение этот необыкновенный и таинственный ученик. — Стало быть, виноградник, а ещё что?
      «А ещё растут у нас лимонные деревья с тяжёлыми, ну просто чугунными листьями. Когда дует ветер, эти листья чугунно звенят. Лимоны — с арбуз. Как упадёт кому на голову — сотрясение мозгов… у меня раз было в первом классе, об стенку».
      — Ах ты, бедная моя головушка! Как же ты так?
      И снова старушка уткнула свой острый нос в тетрадку.
      «Деревья самых разных пород, — заливался там Кукушкин. — И хлебные, и батонные, и маслянистые. А ещё железное, красное и деревянное… И даже один баобаб».
      — Ну и потешник! И баобаб у тебя! — развеселилась Серафима Петровна и так весело засмеялась, что разбудила Расстегая Иваныча, который очень редко слышал её смех.
      Расстегай Иваныч вынырнул из-под одеяла и проследовал на кухню.
      — Чего смеётесь? — спросил он хриплым лаем, вспрыгивая к ней на руки.
      — Да вот тетрадку читаю. Из портфеля, который ты нашёл. Смешно написано. Такой разбойник писал, просто невозможно. Вот послушай.
      И Серафима Петровна принялась читать. Расстегай Иваныч слушал-слушал, вертелся-вертелся да незаметно уснул.
      «В нашей школе учатся ребята только из нашего двора. Кто на первом этаже учится в первом классе, во втором — на втором и так до десятого. А кто работает и учится в институте, живут на одиннадцатом и до тридцатого. Когда я поступлю работать, мы обязательно переедем на тридцатый — оттуда здорово видать салют!
      Наш дом построил нам завод, на котором работает мама и другие отцы-матери. Сам наш завод — за городом. Туда возят рабочих на заводских автобусах. И нет никакой толкотни. И мама ни разу не опоздала на работу. И всегда успевает утром позавтракать.
      Отец мой — военный. У него есть шинель, погоны и фуражка, и еще сабля, и пистолет с дарственной надписью за храбрость…»
      — Скажи на милость, какой у него отец! Может, он моего Николашу встречал на фронте? Вот бы спросить! Чего в жизни не бывает…
      Каждый раз Серафима Петровна — стоит ей где-нибудь в очереди разговориться с каким-нибудь пожилым мужчиной — осторожно наводила справки о своём Николаше, а уж тридцать лет с его гибели прошло…
      «В нашей школе есть даже телескоп. Иногда по ночам открывается у нас крыша, и мы смотрим на звёзды. Не всех туда пускают. Только отличившихся. Да и то с хорошей стороны. Я раз отличился с хорошей стороны, и меня пустили. Я долго смотрел вверх на звёзды. И открыл свою звезду. Но дежурный астроном, десятиклассник Серёжка Чугунков, сказал, что она уже открыта и без меня. А я ему ничего не ответил, потому что снова продолжал открывать свою звезду, но уже другую. Про другую я никому не рассказал. Я понял, что нельзя всем рассказывать про свои звёзды: сразу они их закрывают».
      На этом сочинение кончалось. В конце стояла жирная «единица» и: «57 ошибок». И ещё такая запись: «Не мог больше ошибок сделать?!»
      Серафима Петровна даже тяжело вздохнула, как будто с окончанием этого сочинения в ней оборвалось что-то очень хорошее. А ему-то, сердечному, каково!
      Она немного посидела. На руках у неё спал Расстегай Иваныч. Дел не было никаких, и она мысленно пробежалась по прошлой своей жизни, и прошлая её жизнь вдруг в ней так аукнулась, будто не было этих прожитых впустую и в одиночку её тридцати с лишним лет.
      Ей представилось, как сидит она сейчас на этой же кухне за большим круглым столом, напротив сидит её муж, а теперь Дед. Рядом с Дедом — отец Николаша и много-много его детей. А уж один из них как пить дать почти сам Николаша, и так он похож на этого неугомона-сочинителя, который потерял сегодня портфель, что просто плакать хочется.
      Эта картина каким-то образом сняла с неё тяжесть, и когда пронзительно и резко задребезжал в коридоре звонок, старушка легко поднялась и пошла открывать.
      Она знала, кто может прийти к ней. Звонить могла лишь её подруга Мина Ивановна.
      — Это вы? Я так и знала, что это вы, — сказала она, распахивая перед приятельницей дверь и пропуская её в прихожую. — Что со мной было! Какие-то существа на небе привиделись…
      — Это я! — басом сказала Мина Ивановна и прыгнула в квартиру. — Вы такая фантазёрка, моя дорогая, мне смешно вас слушать!
      У Мины Ивановны был грубый прокуренный голос и длинные-предлинные тощие ноги, как ходули. Она не ходила, а прыгала.
      Серафима Петровна сразу чуть-чуть обиделась и погрустнела: «Ничего ей больше не скажу, засмеёт».
      — Здравствуй, мой дорогой! — набросилась Мина Ивановна на Расстегая Иваныча.
      Тот открыл глаз, потом другой и сонно лизнул её в лицо.
      Лицо было сухим и морщинистым, как старая посеребрённая тарелка с чеканкой, которая висела у Серафимы Петровны над диваном и которая как-то раз свалилась и чуть не прибила его — хорошо, он вовремя отпрыгнул!
     
      ГДЕ ЭТА УЛИЦА, ГДЕ ЭТОТ ДОМ?!
     
      — Хорошо, что вы дома, моя дорогая, — загрохотала Мина Ивановна и прямо-таки наступила на подругу длинными ногами в мокрых ботах — плакал натёртый паркет! — А то бы я не знала, что мне без вас делать. Я к вам с поручением от Гуслевича.
      Серафима сразу забыла обиду, потому что была очень любопытная.
      — От Гуслевича? А что за поручение?
      — У Гуслевича есть какие-то знакомые. Научные работники, заметьте себе. И вот эти его представители науки улетели смотреть Бахчисарайский фонтан — на экскурсию. А дома у них двое детей…
      — Батюшки! Двое? Одни, что ли, остались?
      — Ну да. За ними Гуслевичи присматривают.
      — Да за самими Гуслевичами ещё смотреть надо. Они сами, как дети. Неужто Гуслевичам доверили? Ну и ну!
      — Представьте, доверили. И наша задача — накормить детей обедом. Обед сварен, наше дело — только подогреть. Старший у них — мальчишка. И такой разбойник, что всё кругом поджигает. Спички дома нельзя оставить. Поэтому возьмите спички!
      — Конечно, конечно! — сказала Серафима Петровна и достала с полки большой коробок спичек. — А полушубок-то ещё не просох от утреннего дождя…
      Тут она вспомнила о своей находке и хотела показать её Мине Ивановне, но та её опередила:
      — Серафима Петровна, откуда у вас портфель?
      Серафима Петровна поставила чай, и пока он согревался, не торопясь, рассказала приятельнице своё утреннее приключение и опять упомянула про тарелку, но Мина Ивановна отмахнулась:
      — Ерунда всё это!
      Однако сочинение неизвестного её заинтересовало, и, прочитав его, она пришла в ужас.
      — Это ж такой лгун! — закричала она. — Сорок лет со студентами работаю, а такого даже среди них не видела! Да где же эта улица, где этот дом?! Скажите мне, пожалуйста! Покажите!
      — Хоть и врун, но мальчик хороший, — заступилась за Кукушкина Серафима Петровна. — Уж я-то чувствую.
      — Хороший?! Пятьдесят семь ошибок! По почерку вижу, что настоящий хулиган. Уж не он ли подбрасывает вам в почтовый ящик дохлых мышей?!
      — Ну вы скажете, Мина Ивановна! Он меня и в глаза не видел! Я же вам говорю, что нашла портфель совершенно случайно… И что с ним делать, ума не приложу.
      — Пойдёмте к этому нашему мальчишке и вручим ему портфель. Уж ему-то легче найти владельца, чем нам.
      Серафима Петровна обрадовалась и стала напяливать на себя свой потрёпанный лисий полушубок и шапку-ушанку.
      Расстегай Иваныч, который уже успел высохнуть и согреться, спрыгнул на пол и стал вертеться у неё под ногами.
      — Извините, Расстегай Иваныч, но мы сначала одни пойдём. А то неизвестно, как эти люди относятся к собакам. Если хорошо, то в другой раз и вы к ним в гости пойдёте. Правильно я говорю?
      — Неправильно! — пролаял в ответ Расстегай Иваныч, но остался сторожить квартиру.
      Старушки вышли на улицу. Мина Ивановна то и дело поглядывала на часы — как бы не опоздать, а то подведёт Гуслевича. Ей так этого не хотелось, потому что ни разу в жизни она ещё никого не подвела.
     
      ПОТОП
     
      Когда Старик, он же Игнатий Петрович Новодедов, стал открывать свою квартиру, ему показался подозрительным какой-то неопределённый плеск, который слышался из-за двери. Как будто кто-то там ходил по колено в воде и фыркал.
      Действительно, когда он распахнул дверь, он увидел своего кота, разгуливающего по воде.
      — Стоп! — сказал Новодедов. — Что случилось? — и вошёл в комнату. Там на полу, разбитый вдребезги, валялся аквариум. Две прекрасные красные рыбы с плавными золотистыми хвостами, которые так дорого стоят на Полюстровском рынке, бесследно исчезли, хоронить было некого.
      — Ты что наделал, негодяй? — закричал Новодедов и погнался за котом.
      Мокрый кот вспрыгнул на письменный стол, прошёлся по раскрытой книге — с мокрых лап и шерсти текла вода — и жалобно мяукнул, получилось как бы: «Не я!»
      — А кто же? — вскричал рассерженный хозяин.
      — Не я, — опять мяукнул кот, но назвать настоящего виновника этого бедствия отказался.
      — Нет, ты! Ты давно к рыбам примеривался! Ну и съел бы их, раз уж так хочется, хищник несчастный! Но опрокинуть аквариум!..
      Кот отряхнулся прямо на столе и принялся облизывать шерсть. В отличие от всех других котов, этот огромный рыжий День очень любил купаться и — спасибо Кукушкину! — сегодня накупался на славу, когда ещё повезёт!
      Ворча и проклиная всех котов на свете, старик Новодедов принялся бороться с наводнением. Не скоро он победил стихию — часа три прыгал по квартире с тряпкой.
      Когда наконец дело было закончено, Новодедов подошёл к окошку — прикрыть форточку, потому что вспотел, и увидел на подоконнике отпечатки чьих-то следов.
      — Вот оно что! — сказал он себе. — Значит, ты и вправду не виноват, День? Здесь кто-то был у нас с тобой в гостях, а ты помалкиваешь.
      Кот, гревшийся под настольной лампой, весело замурлыкал.
      — Может, ты и рыб не трогал? — спросил хозяин.
      Кот зевнул с длинной затяжкой, показал розовый трепетный язык и сделал вид, что не понял острого вопроса.
      — Кто же к нам приходил, отвечай! — настаивал хозяин. — И главное — зачем?
      Игнат Петрович бросился проверять свои самые ценные вещи, но все они, как ни странно, лежали на своих местах. Только бельгийское ружьё «Бренд» было чуть сдвинуто набок. Он поправил его.
      — Кое-что становится понятным. Неизвестный интересовался оружием. Так-так!
      В этот момент взгляд его скользнул по дивану, и на кожаном валике он увидел парашютиста.
      — Вот и улика нашлась. Если я теперь узнаю, чья это игрушка, мне станет ясно имя преступника. И мне кажется, я знаю его имя…
      Старик не договорил, накинул на себя пиджак, выбежал на лестницу. Там он не побежал вниз, на улицу, а стал подниматься на пятый этаж вслед за двумя подружками-приятельницами, которые шли подогреть Кукушкину обед.
     
      БОЛЬШОЙ РАЗГОВОР
     
      Старушки шли очень медленно, занимая всю лестницу, при этом они никого не стеснялись и вслух самозабвенно беседовали о каком-то Гуслевиче, который пять дней назад женился и…
      Старику пришлось подстроиться под их шаг, а чтобы не подслушивать чужой разговор, он нарочно громко кашлянул, так что старушки разом вскрикнули и посмотрели на него испуганно: ах, как он их напугал!
      Вид у него и правда был разбойничий: пиджак напялен на голое тело, остатки волос прилипли ко лбу, и глаза горели во весь накал, как будто в них были вставлены яркие лампочки, борода растрёпана.
      Старушки сразу посторонились — пусть их обгоняет этот разбойник, но разбойник тоже остановился.
      Тогда они стали подниматься быстрее. И он — за ними. Стал догонять их. Они оборачиваются на него и шепчутся между собой. Глаза у них такие испуганные, спасу нет!
      — Господи, — шепчет Серафима Петровна, — боюсь я чужих домов. А ну как обидят?!
      — Да не бойтесь вы! — в ответ шепчет Мина Ивановна. — В случае чего кричать будем. Гражданин, вы зачем за нами идёте?
      — Я не за вами, а вверх по лестнице, — отвечает старик Новодедов нарочным грубым голосом. Уж больно трясутся бабки, так и хочется их как следует напугать. К тому же эта длинная ему кого-то напоминает — вот только кого?! — Что-то я вас не упомню. В чужой дом пришли, а уже карманы оттопыриваются! — пристал он к Серафиме Петровне, у которой и правда карман оттопыривался из-за большого коробка спичек. — А в портфеле что? Выносите или приносите? — спросил Новодедов.
      — Гражданин, да как вы смеете! — закричала Мина Ивановна. — Вы меня оскорбили! Мне честь дороже жизни. Знайте же, что, будь у меня пистолет, профессор Петуховская стрелялась бы с вами! Пойдёмте, Серафима Петровна!
      И тут Новодедов вспомнил.
      — Я уже стрелял у вас под ухом, мадам Петуховская, и вы упали в обморок. Это было сорок пять лет назад. Школа номер три в городе Сестрорецке. Шестой класс. Последняя парта у окна…
      — Новодедов?! Игнаша! Сколько лет, сколько зим! Неужели это ты!
      У Серафимы Петровны прорезался голос.
      — Ах, как вы нас напугали, молодой человек, — сказала она, укоризненно качая головой.
      Старик Новодедов засмеялся:
      — Люблю, грешным делом, женщин пугать — уж очень они всего боятся. Кстати, вы к кому?
      — В шестнадцатую квартиру. К Кукушкиным.
      — К Кукушкиным? Вы знаете их?
      — Не знаем. Наши знакомые просили нас подогреть сыну Кукушкина обед.
      Старик Новодедов сделался беспонятным:
      — А зачем подогревать сыну Кукушкина обед?
      — У него родители улетели…
      — Улетели родители? А он лазает по чужим квартирам…
      — Что ты говоришь! Так он и вправду хулиган?! Видите, Серафима Петровна, я никогда не ошибаюсь. Все мальчишки — хулиганы.
      — Это верно, — безобразничает он, как я в детстве. Это же мой внук!
      — Да ну?! — удивилась Мина Ивановна. — Сын Василия? А как поживает сам Василий? Очень хочу его видеть!
      — Василий… — старик Новодедов помолчал. — С Василием я в ссоре. Он сначала очень любил свою первую жену — мать Славки, даже фамилию её взял, стал Кукушкиным, а не Новодедовым. Когда Славке четыре года было, Татьяна умерла. Через месяц Василий снова женился. Я ему этого не простил! Но это большой разговор.
      Старушки по очереди закричали:
      — Ох! Ах! Извините! Какое несчастье!
      Мина Ивановна всплакнула.
      Старик Новодедов повторил:
      — Да, большой разговор. Я Василию так и сказал: «Нет у тебя отца!» А он — горячий, весь в меня! — мне в ответ: «Тогда нет у тебя внука!» Так я Славку семь лет и не видел. Пока в армии был, мотала меня жизнь по разным городам, за делом вроде бы забывался, а сейчас, на пенсии, чувствую — не могу больше, надо мириться, а как, не знаю. Большой разговор…
      — Грустная история, — сказала вся зарёванная, Мина Ивановна, — расстроил ты нас, Игнаша, не ко времени. Не знаю, как мы после этого подогреем суп твоему внуку, как, Серафима Петровна?
      Серафима Петровна многозначительно взглянула на подругу, потом перевела свой робкий взгляд на Новодедова и спросила про своё заветное:
      — Скажите, пожалуйста, если вы военным были, значит, вам на фронте довелось воевать?
      — Воевал, — ответил Новодедов с грустью и гордостью. — Подполковник в отставке.
      Только собралась спросить Серафима Петровна, не встречал ли её случайный попутчик Николая Трескунова, как они остановились на площадке пятого этажа, Мина Ивановна позвонила в зелёный звонок с красной кнопкой, и Серафима Петровна решила с этим вопросом повременить.
      Они звонили и звонили, но никто им не открывал.
      — Этого негодяя нет дома! — вспылил Новодедов и лягнул дверь с досады. Дверь взяла и открылась.
      — Квартира нараспашку, а хозяина нет, — сказала Мина Ивановна, перешагивая через огромную сковородку. — Да что же это за разгром? Что случилось? У меня такое впечатление… что здесь произошло нечто ужасное… Смотрите, следы крови! Ой, мне дурно! Кровь!!!
     
      И ПРАВДА, ЧТО СЛУЧИЛОСЬ?
     
      С этими словами Мина Ивановна осела на пол. Новодедов испуганно засуетился возле неё:
      — Вставай! Что с тобой?
      — Она в обмороке, — коротко пояснила Серафима Петровна. — Я сейчас поищу в этом доме нашатырный спирт. Он её воскресит.
      Серафима Петровна деловито направилась на кухню. Вид крови, бесчувственная Мина Ивановна напомнили ей те далёкие времена, когда она работала хирургической сестрой в больнице и была очень нужна людям. Разве оставила бы она свою работу, если б не возраст: руки-ноги трясутся…
      — Ах, время! — сказала она себе. — Я столько знаю, столько умею, но уже ничего не могу! — Она вытянула перед собой тонкие сухие руки, всегда снимавшие чужую боль, и руки задрожали. — Ищите нашатырный спирт. Вы привыкли работать на ощупь, ищите! — Как будто ослепшая, пошла она вперёд, и руки в самом деле нашли пузырёк с наклейкой. «Осторожно! Нашатырный спирт! Только нюхать!» — написано было большими печатными буквами специально для Славки.
      — Вот и молодцы. Теперь пойдём обратно.
      Кое-как — в этом доме всё встало на дыбы, словно прошли слоны-буйволы! — она добралась до приятельницы и привела Мину Ивановну в чувство.
      — Как долго я спала, — сказала Мина Ивановна, приходя в себя. — Видела странный сон — как я с бывшим моим одноклассником, его ещё в школе Дедом дразнили, вошли в какую-то квартиру… И представляете, Серафима Петровна… — Она сидела на полу, потом подняла лицо кверху и вдруг увидела перед собой Новодедова.
      — Привет! — сказал Новодедов. — Ты что же это делаешь? Как что, так шлеп в обморок?! Ты это мне брось — пугать людей!
      Мина Ивановна вскочила легко и быстро.
      — Лучше бы ты мне снился, нехороший человек. Ты всегда со мной грубо обращался, Игнаша, поэтому я и не вышла за тебя замуж.
      — Я очень сожалею об этом. Извините, мадам! — Церемонно Новодедов склонил голову и поцеловал профессору Петуховской руку.
      — Так-то лучше, — сказала Мина Ивановна. — Что-то мне не нравится эта обстановка, вас разве не волнует этот кровавый след на обоях?
      На обоях алели отпечатки двух ладоней.
      — Хм-м! — хмыкнул Новодедов. — У меня такое впечатление, что это не кровь, а тушь. Что вы скажете, Серафима Петровна?
      Серафима Петровна побоялась взять на себя ответственность.
      — Может, она. Может, нет. Вот если бы ей анализ сделать! — мечтательно сказала она, и дохнуло на неё таким родным, милым прошлым, что голова у неё закружилась, и она села на стул, но тут же и вскочила: — Ой, что это?
      В стул самым зверским способом был всажен гвоздь, на гвозде в слишком большой дырке болтался лист бумаги. На бумаге чёрной шариковой ручкой был нарисован череп со скрещёнными костями. Под ними была надпись с ужасно, просто неприличным левым наклоном: «Долой неродного сына Кукушкина!»
      — Что такое? От кого он узнал? — спросил Новодедов растерянно.
      — Его убили, — застонала Мина Ивановна и закусила кулак, чтобы рыдания не вырвались наружу.
      — Его убить мало, — сказал ужасный Новодедов, потому что вспомнил разбитый аквариум, золотых рыб и мокрого кота по прозвищу День.
      — Жестокий. Ты и в детстве был таким! — набросилась на него Мина Ивановна.
      — Спасибо, — сказал Новодедов. — А кто всегда успокаивал одну знакомую рёву-корову, отгонял от неё крыс, двойки и темноту?
      В разговор вмешалась Серафима Петровна.
      — Меня интересует, — сказала она и потрясла огромным коробком спичек, — греть ему или не греть?..
      — Здесь была борьба… Его похитили… — снова предположила Мина Ивановна.
      — Кто его похитит, не обрадуется! — сказал Новодедов.
      — Ты его не любишь?
      — Ещё как люблю! Но у меня с ним ничего не получается. Ни один разговор. Впрочем, у нас и разговора-то толкового не было. Я уже месяц здесь живу, а ни разу с ним хорошо не поговорил. Насмотрелся и наслушался о нём столько, хоть со стыда умри…
      — А сам какой был? Напомнить?
      Подполковник в отставке поднял руки:
      — Сдаюсь, не надо!
      Серафима Петровна всё это время размахивала коробком — «греть или не греть?»
      В это время хлопнула входная дверь — и вошли Нина с Марьяной.
      — Ой, сколько гостей у нас! — воскликнула Марьяна. — А почему так грязно и ушиблено?
      Гости развели руками.
      — А Славик где?
      И на это ей никто не ответил.
      Тут в квартиру ввалился Стас и весело закричал:
      — Ну, как наши дела? Идут?
      Гости и Нина с Марьяной хором ответили, что их дела стоят…
      — Почему? Его ещё нет? — воскликнул Стас. — Уже семь часов!
      Все посмотрели на часы: из них выпрыгнула одноногая птица и прокуковала время. Действительно, было семь.
      — Он у меня заработает, — пригрозил Стас и отогнул рукав, чтобы лучше были видны мускулы.
      — Не надо! — предупреждающе сказал Новодедов, на которого Стас, Нина и Марьяна давно смотрели с большим удивлением.
      — Чему обязан видеть вас здесь? — спросил полувежливо, полусердито Стас.
      — Он его дедушка, — вовремя вмешалась Серафима Петровна.
      — Чей дедушка? — не понял Стас поначалу.
      — Дедушка Ярослава Кукушкина. Вот именно — Ярослава! — веско сказал Новодедов своим командирским голосом и даже прошёлся перед строем всех присутствующих.
      — И мой, и мой! — запрыгала Марьяна и захлопала в ладоши.
      Она потянулась к Новодедову, и тому ничего не оставалось — только взять её на руки.
      Она прижалась щекой к его бороде и прошептала:
      — А тебе не страшно жить в бороде? Вдруг там заблудишься?
      Новодедов засмеялся и долго ещё смеялся и обнимал Марьяну.
      Тем временем Мина Ивановна стала невнятно объяснять Стасу, откуда возник у Ярослава Кукушкина дедушка. И это объяснение заняло ровно час. Так что терпеливая Серафима Петровна, наконец твёрдо решившая «не греть», не выдержала и уснула на том самом стуле, откуда был выдернут гвоздь с запиской.
      Проснулась она от шума. Все шумели, что уже поздно, а Кукушкина нет как нет, что в квартире настоящий шурум-бурум, а почему это всё, никто не может понять.
      Серафима Петровна потянулась и ногой вытолкнула портфель, который, как собака, сидел возле её ног преданно и терпеливо, прямо на середину комнаты.
      — Вот портфель, — сказала она, поднимаясь. — Его Расстегай Иваныч нашёл. Прямо на улице. Сегодня.
      Стас сказал:
      — Спасибо вашему мужу, что он нашёл портфель, — ведь это портфель Кукушкина. Сейчас мы всё узнаем!
      Серафима Петровна кротко пыталась объяснить, что Расстегай Иваныч не муж, а собака, но её уже никто не слушал. Взволнованные гости вырывали портфель друг у друга из рук, потому что каждый хотел поскорее найти разгадку удивительного происшествия…
      Но ничего не прояснилось.
      — Куда он делся, этот ваш Кукушкин? — снова спросила Мина Ивановна, и всё стало в комнате тихо и таинственно.
      Птица в часах прокричала десять часов, на улице стало совсем темно, а Славки всё не было. И никто не знал, где его искать.
     
      СТРАШНАЯ ДЛИННАЯ НОЧЬ
     
      Общими усилиями гости навели в квартире Кукушкиных порядок. Правда, Мина Ивановна не хотела убираться и долго ворчала, что для розыскной собаки очень важно оставить всё как есть.
      — Ты за наши беспорядки не беспокойся. Мы их так и оставим. Ты мой, мой посуду. Грязная посуда следователей-криминалистов не интересует! — всё-таки уговорил её Новодедов.
      Мина Ивановна долго ещё упиралась, но в конце концов посуду вымыла.
      Зато Новодедов отличился в другом — он уложил спать Марьяну. Никто не мог уложить, а он — смог!
      На это Мина Ивановна завистливо сказала:
      — Она сама утомилась и заснула. Ты тут ни при чём. Не очень-то гордись. Я бы её тоже уложила…
      Тогда Марьяна снова вылезла в комнату, где сидели гости, и потребовала:
      — Уложи-уложи меня. Попробуй!
      Новодедов ушёл с ней и со второго раза уложил её как следует. Когда он вернулся, Серафима Петровна собиралась уходить.
      — У меня Расстегай Иваныч, — говорила она. — Он долго один не может. Я должна пойти к нему, а потом вернусь с ним. Может, он чего отыщет. Недаром он нашёл портфель. Он у меня почти как служебный. Всё понимает.
      Решили, что Стас проводит Серафиму Петровну, чтобы и она не потерялась в темноте, как Кукушкин, потом поищет Славку на улице, а если не найдёт, забежит за Серафимой Петровной, приведёт её сюда, и они все вместе будут решать, что делать.
      Так и получилось. Вдвоём, нет, втроём: Расстегай Иваныч тоже в счёт! Они вернулись в квартиру Кукушкиных, где их ждали с нетерпением и надеждой: конечно, нашёлся! Куда ж он может деться, этот невозможный Кукушкин!
      Но когда они вошли без него, без Кукушкина, всем стало страшно по-настоящему. Шёл двенадцатый час, и никаких простых хороших объяснений никто не мог придумать. Оставались простые, но страшные, к ним примыкали невероятные и сложные, о которых все думали, но боялись произнести вслух.
      Обстановка всё больше напоминала мёртвую тишину перед боем. Все привалились к столу, молчали, спать никому не хотелось.
      Так просидели до самого утра, до первых трамваев, потом с трудом дождались, пока откроется школа.
      Нина повела Марьяну в детский сад, остальные всей делегацией (вместе с Расстегаем Иванычем) отправились в школу.
      Расстегай Иваныч, королевский тойтерьер, собрал столько любопытных ребят, что огромная толпа школьников окружила Серафиму Петровну и оторвала её от Мины Ивановны. Пришлось вмешаться Новодедову, чтобы вернуть подруге подругу.
     
      ШКОЛЬНЫЙ ПЕРЕПОЛОХ
     
      Переполох начался сразу. Сначала Новодедов показал директору дневник Кукушкина Славы — весь исписанный сплошными замечаниями: что Кукушкин вертелся, прыгал, жевал промокашку, стучал, хохотал, отвлекался. Подполковник в отставке наорал на директора, что один человек — хотя бы и Кукушкин — никак не может совершить столько противоестественных проступков сразу, всё это выдумки, преувеличения, придирки, которые, может быть, привели к страшному результату… Кукушкин исчез… не ночевал дома.
      — Вот видите, — сказал директор и высоко поднял палец. — Я так и знал, что до этого дойдёт! С пятого класса дома не ночует. Значит, он исчез? Может, он в другую школу перевёлся?
      — Он без вести пропал. Вы не поняли, — робко вставила Серафима Петровна, и Расстегай Иваныч зарычал на директора: неужели не понимает?!
      — У нас собакам вход воспрещён! — обиделся директор. — Сразу видно, что вы родственники Кукушкина… Трудный у вас мальчишка… в корне запущенный случай! Впрочем, если хотите узнать про Кукушкина подробнее, обратитесь, пожалуйста, к классному руководителю пятого «б» — Светлане Леонидовне. Третья дверь направо…
      Тем временем в 5-м «б» своим ходом шёл урок русского языка. Как только он кончился, четыре нетерпеливых лица и мордочка Расстегая Иваныча заглянули в класс.
      Детей было так много и все они были так похожи друг на друга в своих одинаковых школьных формах, что у пришедших зарябило в глазах.
      Кукушкина, как и следовало ожидать, там не было, а то бы он непременно узнал Гуслевича и вздрогнул: мрачный вид был у Стаса, берегись!
      Светлана Леонидовна увидела посторонних и перепугалась: чего ж они так рано пришли? Договаривались на пятый урок — воспитательский час, — а они что сделали… опять всё перепутали! И почему их так много? Да ещё собака!
      Расстегай Иваныч прочитал её мысли и тявкнул — действительно, собака, и никуда от этого не деться.
      Почему она не знает никого из них? Договаривались на два рабочих, а пришли четверо… И спросить неудобно…
      — Проходите, товарищи! Милости просим, — сказала Светлана Леонидовна и улыбнулась вежливо и гостеприимно — как-нибудь обойдёмся, главное — без паники!
      Толпа из четырёх человек робко вошла в класс. Новодедов и тут сначала хотел нашуметь про дневник, чтобы всем страшно стало. Но до чего милая учительница, какие у нее глаза!
      «Да… — подумал он. — Что же это получается… И такого ангела не слушаться! Да я бы…»
      На этом мысль у него остановилась.
      Стас подумал иначе: «Да где ей справиться со Славкой? Мне и то не справиться…»
      Серафима Петровна так устала таскать на себе Расстегая Иваныча, что подумала: «Совсем ноги разбушевались — не держат! Где бы это мне сесть?»
      Зато Мина Ивановна оказалась на высоте. Она подошла к Светлане Леонидовне и протянула ей руку:
      — Гуд дэй, май диа тиче! Приятно с вами познакомиться. Очень ждала этой аудиенции. Петуховская!
      Надо сказать, что класс при этой церемонии завороженно замолчал и даже не запросился на перемену. Гости были какие-то необыкновенные, не наши! Наверно, иностранцы. Они всегда с такими собаками таскаются, а потом завещают им небоскрёб. Ещё подумают, чего доброго, что в 5-м «б» порядка нет, и напишут про это в своих газетах. Не дождётесь! А переводчица у них ничего тётка! По-нашему говорит что надо, не споткнётся!
      Светлана Леонидовна чуть-чуть попятилась назад. Господи, почему по-английски? Почему Петуховская, а не Сорокина? Должна прийти токарь Сорокина… Ну ладно, пусть будет Петуховская… какая разница.
      — Ребята, — обратилась она к классу, и ей захотелось вложить в эти слова особую теплоту и задушевность.
      Всё-таки ей было немного жаль гостей. Сейчас представители начнут путаться в словах: не все же из них умеют разговаривать с детьми. Ей станет немного, самую малость, за них неловко… дети это почувствуют.
      Но надо провести мероприятие.
      — К нам в гости сегодня пришли наши шефы, рабочие завода «Русский витязь». Поприветствуем гостей, ребята! Товарищи нашли время, чтобы увидеться с нами.
      «Хо-хо! — сказал класс про себя, погружаясь в аплодисменты. Хлопали от души. Чем дольше хлопаешь, тем меньше времени им говорить! — Так это, оказывается, наши, а не иностранцы… Ничего себе…»
      — Раздевайтесь, товарищи. Пальто можно положить на последнюю парту.
     
      ЧТО-ТО БУДЕТ ДАЛЬШЕ?
     
      И вправду — что-то будет дальше? Речь учительницы привела незваных гостей в необыкновенное состояние, они потеряли всякую способность самостоятельно, без подсказки, думать. И даже этот корифей, Гуслевич, который всегда считал себя всех умнее, и тот покорно потащился на последнюю парту и там сбросил свою нейлоновую куртку.
      Впоследствии всю вину за это приключение он активно сваливал на подполковника Новодедова, который, дескать, первый потянулся на последнюю парту… На что Новодедов удивлённо отвечал ему: «Ну хорошо, я потянулся… Но у тебя-то своя голова на плечах есть или как?»
      Но все эти разговорчики и поиски виноватых начнутся потом. Пока все четверо сняли пальто, а Серафима Петровна сняла вдобавок боты. Она с явным удовольствием рухнула на последнюю парту и посадила с собой рядом Расстегая Иваныча, который счастливыми глазками уставился на Светлану Леонидовну, — он всегда мечтал побывать в школе.
      А как же Ярослав Кукушкин? Хотите верьте, хотите нет, но вся великолепная четвёрка, потрясённая новыми событиями, совершенно забыла о нём. И только его дневник, выскользнувший из руки Новодедова, тоскливо вспоминал своего хозяина: надо же — он, дневник, на уроке, а хозяина нет. Обычно всё бывало наоборот.
      — Начнём, товарищи шефы. Кто из вас первый?
      Все почему-то уставились на Новодедова — этот не подкачает!
      Новодедов крякнул:
      — Позвольте-позвольте, почему я?
      Класс засмеялся, а Новодедов вспомнил, что действительно ему, как бывшему военному, не к лицу отступать и прятаться за чужую спину.
      Новодедов вышел на середину класса и густо покраснел. Ох, и тяжело же говорить!
      — Значит, так, — кашлянул Новодедов. — Скажу вам откровенно: тут вышла какая-то ошибка.
      Светлана Леонидовна высоко взметнула брови.
      — Никакие мы не рабочие. Я, например, бывший военный, подполковник в отставке, Новодедов.
      В классе возник шум недоверия: военный, а где твои погоны?..
      — Да-да, я вас понимаю. Но, к сожалению, уж так получилось. Я не готовился специально прийти к вам, а то бы, конечно, надел парадную форму и подготовил выступление заранее. А сейчас я стою, как под обстрелом… Я вообще так много детей сразу второй раз в жизни вижу. Как это впервые случилось, я вам, пожалуй, сейчас и расскажу.
     
      ЛЕГЕНДА О ЛЕЙТЕНАНТЕ
     
      Есть всё-таки на свете необыкновенные люди. Смотришь на них и диву даёшься: как будто бы они как все и всё-таки до чего особенные!
      Таким особенным в нашем полку был мой друг Николай — командир разведывательной роты. Увидишь его издали — и уже тебе хорошо и весело становится. Все, кто знал его, соврать не дадут.
      Лейтенант он был, отчаянной смелости человек и весёлый очень. Расскажу вам про самое шумное его дело. Впрочем, какое дело? Просто ушли они на разведку втроём. С ним всегда ходили Костя Петров и Скрипка Иван Иванович — украинец. Надо было узнать, как охраняется железная дорога на станции Воропаево и часто ли ходят по ней поезда с боеприпасами.
      Должны они были вернуться на второй день, и на третий их нет. Думаем: всё — амба! Вдруг как будто по лесу мелкий дождичек застучал, и всё ближе, ближе к нам шумит лес. Мы часть в тревогу подняли, залегли… Смотрим, выходит из леса видимо-невидимо детей — их потом триста человек оказалось! — верёвками друг к другу привязаны, чтоб не потерялись, и ведёт их Николай, в шею раненный, голова почти лежит на плече. Позади колонны — весь седой, Петров и Скрипка. Костику не было и тридцати, а весь белым стал. Что же оказалось?
      Разведали они всё, что надо, собрались уходить, вдруг видят — поезд подходит. Из какого-то вагона дверь отошла, и кто-то маленький выпрыгнул и покатился по насыпи, упал почти что рядом с ними, лежит и не шевельнётся. Это уж им совсем ни к чему было: вдруг погоня начнётся за этим «прыгуном», а тут они — разведчики.
      Стали тихо и быстро уползать. Но всё-таки лейтенант не выдержал и решил посмотреть на того, кто прыгнул. Решил и решил. Сам себе командир. Подполз и увидел, что это мальчишка и он давно уже мёртвый. Такого и выбросили.
      Не знаю, как там у них дело дальше повернулось, только Николай с товарищами освободил целый поезд наших детишек, которых фашисты в рабство угоняли. Освободить — ещё туда-сюда, мне понятно. Но как он их через линию фронта провёл?!
      Шум в части поднялся такой, что дошло до командующего армией: во-первых, подвиг небывалый, а во-вторых, куда детей девать? Командующий армией сказал: «Молодец, лейтенант!» — и орденом наградил его и товарищей, которые с ним были. С тех пор Николай находился как бы под покровительством командарма. Но не пользовался этим, воевал, как и мы, без послабления.
     
      ХОЧЕТСЯ ПЛАКАТЬ
     
      — Вот про это я и хотел вам рассказать, — закончил Новодедов.
      Класс, заворожённый рассказом, долго молчал, а когда наконец очнулся, то закричал требовательным хором:
      — Ещё! Ещё расскажите! Что с лейтенантом дальше было?
      Новодедов погрустнел, покрутил рукой в воздухе и сказал:
      — С ним много чего было! А в конце войны его у… — И осёкся, потому что встретил умоляющий взгляд Светланы Леонидовны, и торопливо добавил: — Ещё одним орденом наградили!
      Класс взорвался радостными криками, и среди этих воплей Новодедову послышался какой-то странный одиночный звук, как будто кто-то всхлипнул.
      Новодедов вытер платком горящее лицо и поискал глазами проникновенного слушателя. Навстречу ему с последней парты из-за груды пальто высунулась робкая рука и тут же спряталась.
      — Ты чего? — доверительно сказал он руке. И вдруг что-то приглушило восторженный класс. Настала тишина, и в этой тишине все повернули головы в том направлении, куда было обращено лицо Новодедова.
      — Как была его фамилия? — спросил чей-то голос с последней парты, и нельзя было определить, чей это голос, потому что лицо спрашивающего было закрыто руками.
      — Лейтенант Николай Трескунов, — торжественно сказал Новодедов.
      — Я так и чувствовала, — прошептала Серафима Петровна, открывая лицо, — это был он, Николаша.
      Класс, словно заколдованный, молчал, ничего не понимая. Вдруг Мина Ивановна выпрыгнула на середину класса, своротив по дороге парту с Пчелинцевым и Нырненко, и воскликнула:
      — Вот она! Посмотрите на неё, нашу дорогую Серафиму Петровну! Она — мать героя лейтенанта Трескунова! Столько лет Серафима Петровна про него ничего не знала — и вдруг!.. Спасибо тебе, Новодедов!
      Что тут поднялось в классе! Все захлопали, затопали, застучали крышками парт, Расстегай Иваныч залаял, и только Серафима Петровна безучастно смотрела перед собой и ничего не видела.
      Светлана Леонидовна пыталась успокоить разбушевавшийся класс, но это ей оказалось не под силу.
      Все требовали, чтобы выступила Серафима Петровна и всё им рассказала про своего сына.
      Но Серафима Петровна не то что выступить, но и шевельнуться боялась, потому что слёзы катились из её глаз ручьями, и она пыталась заслониться от всех и скрыть их ладошками. Вот ведь какое грустное событие приключилось с ней сегодня! Погиб её сын, погиб Николаша, знает про то Игнатий Петрович! Он чуть было не проговорился детям, но ей-то он сказал чистую горькую правду.
      Понуро сидела на последней парте Серафима Петровна, охваченная горем.
      Перед ней, поставив парту на прежнее место, шептались Нырненко и Пчелинцев.
      — Это ж та бабка, которая мышей боится… Помнишь, как она драпала, когда мы на верёвке перед ней мышь провели? Она тогда ещё тапок потеряла, ну помнишь?! Мы ещё ей в почтовый ящик мышей сажали.
      Мина Ивановна тем временем рассказывала, как Серафима Петровна выхаживала раненых, как заботилась о них, себя не жалея.
      — Вот не знал… — зашипел Нырненко. — Тогда бы я нипочём не стал. Ну дураки! Какие всё ж таки мы с тобой крокодилы, Андрюшка!
      — А кто придумал? Кто говорил: давай и давай? Если я крокодил, так ты тогда просто динозавр!
      Мина Ивановна сказала:
      — Вот и всё! Благодарю за внимание.
      Благодарные слушатели её долго не отпускали, устроили ей настоящую овацию, снова в ход пошли крышки парт.
      Дверь открылась, и на пороге встал директор, однако никто не заметил его. Директор постоял, подождал — может быть, шум смолкнет сам собой, но не тут-то было.
     
      И ГРЯНУЛА ГРОЗА
     
      — Что у вас происходит, пятый «б»? — строго спросил директор. Класс восторженно заорал:
      — У нас встреча с интересными людьми! Так интересно, ужас!
      В поддержку сказанного одобрительно залаял Расстегай Иваныч, чем и погубил всё окончательно.
      — Светлана Леонидовна, это что ещё такое? — грозно спросил директор.
      — Собачка, — тихо выглянула из-за пальто Серафима Петровна. — Мы с вами уже виделись сегодня. Здравствуйте ещё раз! Мы из-за Славы пришли. Из-за Кукушкина.
      — При чём здесь Славка, при чём здесь Кукушкин? — пронеслось по классу.
      — Ну знаете ли, Светлана Леонидовна, у вас и собака была на уроке. Это прямо цирк какой-то. Не ожидал я от вас, честное слово. На перемене жду объяснения.
      Светлана Леонидовна покраснела. Опустив голову, невесёлым взглядом проводила она прямую директорскую спину до дверей.
      — Минуточку! — успел остановить директора Новодедов. Директор обернулся. — Извините, но Светлана Леонидовна здесь совсем ни при чём. Если кто и виноват, так это мы. Гуслевич, скажи!
      — Вы нарушили учебный процесс, — строго сказал на это директор и поднял кверху палец. — Кто дал вам право нарушать учебный процесс?
      Новодедов и Гуслевич растерялись, но им на помощь пришёл весь класс.
      — Они наши гости! Мы их любим, ура! — грянул хор из сорока весёлых голосов.
      «Ура» пришлось на звонок. Все повскакали с мест и тесным кольцом окружили Новодедова и Мину Ивановну. Директор ещё раз осуждающе взглянул на Светлану Леонидовну и вышел из класса.
      Стас помог одеться Серафиме Петровне и вывел её в коридор. За ними вышла Светлана Леонидовна с грустной улыбкой на лице.
      — Нехорошо-то как получилось, — проговорила Серафима Петровна и робко посмотрела на учительницу. — Уж простите вы нас, пожалуйста, мы не хотели, чтобы у вас были неприятности.
      — Да что вы, Серафима Петровна! Наоборот, я даже рада. Такие встречи, как сегодня, раз в сто лет бывают. Теперь у вас появился новый большой друг — пятый «б», — весело сказала учительница. На самом деле ей было грустно: она тоже поняла, чего не досказал Новодедов.
      — Просто не верится, — всхлипнула Серафима Петровна. Чтобы не дать старушке расплакаться, Светлана Леонидовна перевела разговор на другую тему:
      — Вы что-то сказали про Славу Кукушкина, я так и не поняла — что.
      Серафима Петровна встрепенулась и проговорила:
      — Как же, как же! Он пропал. Со вчера дома не ночевал. Может, вы про него что-нибудь знаете?
      — Не ночевал дома? — переспросила Светлана Леонидовна, бледнея. — Но он вчера заболел, больной пришёл в школу.
      — Как заболел? — удивился Гуслевич. — Я его утром провожал в школу. Он был здоров, уверяю вас.
      — А вот и мы, — вступил в разговор Новодедов, проталкиваясь через толпу мальчишек и девчонок в коридор. За ним вышагивала Мина Ивановна.
      — Я прямо вспотела вся, — сказала Мина Ивановна. — Ну и настырный народ, хотят всё знать!
      — Мы о Славе говорим, — пояснила вновь пришедшим Серафима Петровна. — Светлана Леонидовна про него тоже ничего не знает.
      — Андрюша! Юра! — подойдите, пожалуйста, сюда, — позвала. Светлана Леонидовна Славкиных приятелей.
      Красные, распаренные, они подошли к ней нехотя, особенно не хотел подходить Нырненко.
      — Вы как из пустыни Сахары, — сказала Светлана Леонидовна.
      — Угу! — подтвердил Нырненко и отвернулся, боясь встретиться взглядом с Серафимой Петровной, — кажется, бабка его узнала!
      Действительно, она его узнала и смотрела на него во все глаза. Ах, вот ты каким оказался, разбойник! Мельком тебя видела, да не упомнила, а теперь глаза твои сами тебя выдали.
      — Ребята, Слава Кукушкин не ночевал вчера дома. Вы что-нибудь об этом знаете? Где он может быть?
      На лицах обоих приятелей изобразилось неподдельное удивление, и уверенность, что они могут что-нибудь знать, сразу отпала.
      — А где он ночевал? — спросили оба в ответ.
      — Вам Слава вчера не показался больным? — осторожно спросила Светлана Леонидовна, чтобы не навязывать им своё мнение.
      — Не показался, — ответил Нырненко, глядя себе под ноги. — Он был, как всегда…
      — Но всё время говорил, что больной… — добавил Пчелинцев. — Он был какой-то ненормальный. Да… А вот позавчера, когда мы в футбол играли, он увидел на небе какое-то блюдце.
      — Сам ты ненормальный. Он всегда такой! — набросился на Пчелинцева Нырненко. — Ну и что ж, подумаешь, блюдце!
      И тут приятели заспорили друг с другом, и стоило большого труда унять их.
      — И я видела блюдце, — тихо сказала чистую правду Серафима Петровна. Но никто на это не обратил внимания, не до того было.
      Светлана Леонидовна, по совету Гуслевича (сам он от ребят ничего не добился — они попросту косились на него и молчали) быстро постаралась выяснить, когда, в котором часу они в последний раз видели Кукушкина.
      Тут наступило гробовое молчание, которое, казалось, не в силах было ничто нарушить.
      Но Серафима Петровна случайно кашлянула в кулак, и Нырненко, как ни странно, заговорил так быстро, что прямо не остановить его:
      — Когда мы ушли с физкультуры… Ну ещё тогда, когда мы ушли с физкультуры…
      — Вы ушли с физкультуры… Так-так… Прогуляли, значит?
      — Нет, мы пошли провожать Славку. У Андрюшки ещё парашютист был… И мы запустили…
      — Парашютист? — переспросил Новодедов и вытащил из кармана парашютиста. Как хорошо, что хоть его-то не забыл дома. — Не этот ли?
      — Этот, — сказал хмуро Пчелинцев.
      — А вы знаете, где он был? — спросил Новодедов, пробуя расшевелить в них любопытство.
      Но они отмалчивались.
      — Он был у меня в комнате. Больше того, скажу я вам, он был не один, а с неким товарищем… Фамилию я этого товарища что-то забыл. Кто-нибудь из вас, может, мне её напомнит?
      Опять воцарилось молчание. И опять Серафима Петровна кашлянула в кулак.
      — Славка за ним лазил в форточку! Он и аквариум грохнул.
      Пчелинцев с презрением посмотрел на Нырненко и сказал:
      — Предатель! Ну кто тебя просил?
      Нырненко опустил глаза в пол и больше их не поднимал в течение всего остального разговора.
      — А у тебя странные понятия о предательстве, — сказал Гуслевич, обращаясь к Андрюшке. Тот щекой только передёрнул. — Но мы ещё, я думаю, переговорим с тобой не раз на эту тему.
      — Ну а после этого? — спросил Новодедов Нырненко, чувствуя, что давить надо именно на этого парня: легко поддаётся.
      Серафима Петровна опять кашлянула.
      — После этого мы побежали. А потом Славка с Андрюшкой подрались…
      — Драться нехорошо, — сказал наставительно Новодедов. — Вот мы в наше время…
      Тут пришла очередь кашлять Мине Ивановне, и он замолчал.
      — Ну и дальше что? — спросила Светлана Леонидовна, откинув Нырненко волосы со лба, они так и лезли в глаза.
      — Дальше всё. Славка ушёл. Портфель его остался на дороге. Кто-то его взял… Потому что Славка прибегал потом ко мне. Думал, я унёс. Но я не унёс, я думал…
      — Расстегай Иваныч нашёл портфель. Пожалел его и поволок домой. Шёл дождь, — сказала Серафима Петровна, и почти вся картина сразу обрисовалась. Сомкнулись концы с концами, но всё-таки до конца ещё не прояснилось.
      — Больше ты не видел Славу? — спросила Светлана Леонидовна.
      — Нет.
      — А ты, Андрей? Я к тебе обращаюсь!
      Пчелинцев молчал.
      — Так и будем молчать?
      — Не видел. И больше не спрашивайте.
      Серафима Петровна кашлянула, и тогда Нырненко осторожно взял Пчелинцева за руку и пожал её. И Андрюшка заговорил:
      — Ещё он мне бросил в ящик письмо. Я получил письмо утром. Когда шёл в школу…
      — Где письмо? Какое письмо? — разом вскинулись все. — Что он написал?
      — Это касается только нас…
      — Нет! — не выдержала больше Мина Ивановна. — Теперь нас всё касается. Мы почти как родственники. Говори, или я тебя съем!
      Андрюшка исподлобья взглянул на неё: думает, что он маленький! Вот глупая тётка!
      — Это только нас касается. И ещё одного человека, — угрюмо повторил Пчелинцев и стал совсем упрямым и непробиваемым.
      — Оли? Перепёлкиной? — подсказала Светлана Леонидовна.
      Андрюшка вспыхнул и отвернулся.
      — Тогда всё ясно. Для нас там действительно ничего интересного нет. Так, Андрей?
      — Да, — с трудом выдавил из себя Пчелинцев.
      — Всё. Идите на урок. Ваш прогул урока физкультуры мы ещё обсудим…
      Приятели уныло поплелись в класс. Серафима Петровна вздохнула и посмотрела вслед Нырненко и подумала: «Ладно, толстый, я тебя прощаю. Ты всё рассказал…»
      — Куда он мог деться?! Ума не приложу! — воскликнул Гуслевич и обвёл всех глазами. — Дорого бы я дал за то, чтобы увидеть его. Только бы он был жив! Что я скажу Василию Игнатьевичу… Я за него головой отвечаю… а не видел его уже двадцать четыре часа…
      Никто не знал, что делать. Дело и впрямь принимало серьёзный оборот.
     
      СЕРЬЕЗНЫЙ ОБОРОТ
     
      Так всегда бывает: одно слово может всё изменить, так освещает обстоятельства, что всем становится страшно.
      Не скажи сейчас Гуслевич «двадцать четыре часа», может быть, ещё что-нибудь отвлекло эту поисковую партию от тягостных раздумий о Кукушкине, но слово было сказано, и всем действительно сделалось страшно. Двадцать четыре часа не видеть ребёнка, за которого ты отвечаешь головой!
      А Серафима-то Петровна и Мина Ивановна и вовсе никогда не видели Кукушкина в глаза! Им было ещё страшнее, потому что вдруг они его так никогда и не увидят!
      Новодедов — этот единственный среди них кровный родственник Кукушкина — пришёл в такое отчаяние, что закричал:
      — Может, он под машину попал?!
      — В «Скорую помощь» надо позвонить! — поддержала его Серафима Петровна. — Как я раньше не догадалась. Ахти-ахти!
      Светлана Леонидовна закрыла лицо руками и прошептала:
      — Боже мой, а он вчера пришёл ко мне на урок больной — для прохождения нового материала! Надо же, он помнил, что у нас будет новый материал, хотя старого он никогда не знал!
      Упрямый Гуслевич захотел крикнуть, что Славка вчера был здоров — иначе бы он не отпустил его в школу! — но посмотрел на безутешную Светлану Леонидовну и промолчал.
      — Не надо, дочка! — сказал вдруг по-доброму Новодедов. — Мы его найдём. Мы его обязательно найдём. И я сам лично приведу его к вам для прохождения нового материала. Внук он мне или не внук, в конце-то концов?!
      — Так вы его дедушка? — удивилась Светлана Леонидовна и подняла заплаканное лицо и улыбнулась, как она умела это делать: неуловимо и хорошо. Помните слова исчезнувшего Кукушкина?.. «Неуловимое и хорошее»… Какой человек был! Как умел формулировать!
      — Он может вами гордиться, — продолжила Светлана Леонидовна, — и брать с вас пример.
      На это её заявление Мина Ивановна многозначительно улыбнулась, и Новодедов решительно промолчал.
      — Светлана Леонидовна, — сказал директор, только что вышедший из кабинета. — Я вас жду и жду, а вы всё не идёте и не идёте. — И опять исчез.
      — Извините, товарищи, я вынуждена вас покинуть, — сказала Светлана Леонидовна и припудрила нос. — У меня сейчас будет объяснение с руководством.
      Все тяжело вздохнули и поникли.
      — Но я не сдамся. Я постараюсь доказать…
      И все мигом ожили.
      А Гуслевич первым торопливо шагнул вперёд и сказал, что, пока Кукушкин не отыщется, он, Гуслевич, будет работать связным между школой и розыскной четвёркой. А Новодедов на это почему-то покачал укоризненно головой. Потом они распрощались с учительницей и покинули школу.
     
      ОТ «СКОРОЙ» ДО МИЛИЦИИ
     
      Телефон был у Мины Ивановны. Пошли к ней. Сначала звонил Новодедов, но без толку, потом Мина Ивановна сняла трубку и сказала просто и хорошо:
      — Дорогая, у нас пропал вчера мальчик Слава Кукушкин одиннадцати лет. Не поступал он к вам?
      Дорогая долго молчала, но в конце концов утешительно ответила, что по «Скорой» Слава Кукушкин не проходил.
      Все обрадовались: какой камень с плеч свалился!
      Но радоваться было ещё рано: оставалась милиция со всеми её несчастьями и преступлениями.
      — В милицию! — сказал Новодедов. — Но для более внушительного вида я должен пойти домой и переодеться. Вдобавок у меня День не кормлен.
      Новодедов думал, таким образом, избавиться от попутчиков, чтобы в быстром и решительном одиночестве отправиться в милицию и там всё узнать. Но этот старушечий поезд снова потащился за ним, и ему на самом деле пришлось идти домой и там переодеваться.
     
      МИЛИЦИОНЕР ПЁТР ТАГЕР
     
      Милиционер Пётр Тагер изнывал от скуки. Это было его первое дежурство в отделении, и он жаждал, чтобы оно прошло как-нибудь необыкновенно — вроде того случая на улице, когда он увидел что-то в небе, а потом почти познакомился с красивой девушкой. Но ничего не случалось. Телефон упорно молчал, и было кругом так тихо, что две мухи, сначала летавшие над лампой, вдруг взяли и подохли.
      Вдруг дверь приоткрылась — и к нему просунулась голова в военной фуражке. Тагер по-военному быстро вскочил и отчеканил:
      — Младший лейтенант Тагер. Чем могу служить, товарищ подполковник?
      — В отставке… — добавил Новодедов и пожал Тагеру руку. — Вольно, младший лейтенант, садитесь. А вы входите, входите, — сказал он своим спутницам.
      Все вошли, и Расстегай Иваныч залаял, потому что впервые ощутил запах настоящей тревоги. Милиция всё-таки!
      — У нас произошло несчастье… — начал было Новодедов.
      Тагер вскочил.
      — Убийство? Ограбление? Где?
      — Нет, что вы! Исчезновение… — испугался Новодедов. — Зачем же так сразу! Исчез мой внук Слава Кукушкин. От роду ему одиннадцать лет, два месяца и три дня, — произнёс он упавшим голосом эти сокровенные цифры. Сколько его вины в них!..
      — Я должен составить протокол. Это вас не затруднит?
      — Пожалуйста.
      Тагер начал составлять протокол и этим чуть не погубил всё дело, потому что Гуслевич со старушками запутались в подробностях и никак не могли оттуда выпутаться.
      Тагер отложил ручку в сторону.
      — Ладно! — сказал он решительно. — Милиция, конечно, займётся этим делом. Может быть, Ярослав укатил вслед за родителями. Это вам не пришло в голову? Дадим всесоюзный розыск.
      — Не надо всесоюзный! — испугался Гуслевич. — Вдруг Василий Игнатьевич прочтёт объявление о пропаже сына! Может быть, пока ограничимся городским?
      Тагер презрительно посмотрел на этого очкарика — чего тот вмешивается в дела милиции! Но и подполковник Новодедов с мольбой в голосе сказал:
      — Может, и правда, поищем в городе?
      — Остановимся пока на городе. Но я не ручаюсь, возможно, прибегнем к поискам по Союзу! — Тагер торжественно посмотрел на Гуслевича — этого трёхкратного чемпиона города по самбо.
      «Где-то я его видел… Уж не на соревнованиях ли?.. Уж не он ли сделал мне подсечку не по правилам?.. Ах ты, гусь! Вот где ты мне попался, родственничек!»
      Но эти посторонние и даже потусторонние мысли у Тагера быстро родились и так же, к его чести, быстро пропали.
      — Можете не волноваться, товарищ подполковник. Мы сделаем всё, от нас зависящее, и даже больше. Не волнуйтесь, мы вернём вам вашего внука живого или мёртвого…
      — Не надо мёртвого! — в ужасе закричали старушки.
      Тагер быстро их успокоил. И все быстро успокоились, в том числе и Гуслевич, который тут же помчался в школу — ставить в известность Светлану Леонидовну.
      Новодедов и его компания распрощались с Тагером, а через несколько часов по радио и городскому телевидению было прочитано объявление:
      «Вчера в шесть часов вечера из дома на Каменном проспекте вышел мальчик Ярослав Кукушкин, ученик 5-го «б» класса 101-й школы, и не вернулся. Лет 11, одет в оранжевую курточку. Рост 134, глаза синие. Вес 37 килограммов. Любит научную фантастику и приключения. Потенциальный химик. Граждане, берегите от него спички и все воспламеняющиеся жидкости! Всех, кто его видел, просим сообщить в городское управление внутренних дел. Заранее благодарим за помощь!»
     
      ЛИКУЕТ 5-Й «Б», А В УЧИТЕЛЬСКОЙ…
     
      Пятый «б» на перемене узнал об этом объявлении и возликовал. Они стали известны всему городу! А может, всему Союзу!.. Вот это да! Ну и Кукушкин… Куда ж он удрал? Никто не удрал, а он удрал… Никто не догадался, а он догадался! Вот молоток! Теперь многие за ним потянутся…
      Зато в учительской и в директорском кабинете царило полное уныние.
      Ославил на весь город. А может, и на весь Союз! Теперь в глазах зарябит от всяких комиссий, будут воспитательную работу проверять. А что проверять? У них работа, как и везде, ничуть не хуже. Просто в других местах Кукушкина нет, а у них — есть! Этот невозможный Кукушкин даже приснился директору во сне — вот до чего довёл!
      Светлана Леонидовна сидела в учительской, её окружали несколько сочувствующих ей учителей — нашлись всё-таки! — смотрела на чью-то горящую сигарету и думала: «Может, закурить? Говорят, когда закуришь, легче становится…»
      Но всё-таки себя переборола. Тогда как же она будет со своими мальчишками бороться? Кажется, Пчелинцев с Нырненко уже покуривают… Или ей это показалось?
      Как раз в эту минуту в учительскую заглянул Гуслевич, поманил её пальцем, вытащил в коридор и всё рассказал. Потом спросил:
      — Почему вы такая грустная?
      Она улыбнулась в ответ:
      — Школа — это очень серьёзно и трудно. Если у вас есть возможность, не приходите сюда работать.
      — Да бросьте вы! — нарочно грубо сказал он ей, потому что понял: простое сочувствие только хуже её расстроит. — Школа — это как раз по мне. Это — арена борьбы!
      — За человека… — тихо добавила Светлана Леонидовна. — Извините, но мне на урок пора. До свиданья. Только бы со Славой всё хорошо кончилось…
      — Кончится! До свиданья, — ответил Гуслевич и посмотрел ей вслед. Неужели он поспешил с женитьбой?.. Нет, нет, что за глупость!
      …Возле учительской толпились мальчишки и девчонки из 5-го «б». Все кричали, но громче всех кричали Пчелинцев и Нырненко, поэтому Гуслевич сразу узнал их.
      — Ей — выговор! Я уже подслушал.
      — За что?
      — Люди, говорят, у нас не те выступали. Незапланированные!
      — Мне Светлану жалко. Она плакала… в учительской. Я подсмотрел.
      — Успокойся, из-за тебя она в тысячу раз больше плакала.
      — Я, может, больше не буду…
      — Ты не будешь, кто-нибудь другой будет!..
      Дальше Гуслевич не слышал, потому что все помчались на урок.
     
      НАКОНЕЦ-ТО КУКУШКИН…
     
      Если признаться честно и до самого конца, то я никогда бы не удрал из дома. Это я просто так мечтал, что уеду куда-нибудь и путешествовать буду, и совершать разные открытия…
      А тут…
      А тут я решил уйти из дому. И навсегда. Я уже хорошо знал — меня обманули, как малька: Людмила не моя мать.
      Теперь бы я смог объяснить любому, почему я такой врун. Всё потому, что меня самого в детстве обманули и я привык быть обманутым и всем врал тоже, привык…
      Теперь я совсем вспомнил тот голос, который когда-то пел мне песни. Он сейчас неотлучно звучал у меня в ушах и звал с собой, а слёзы душили, и я спрашивал себя: «Где моя настоящая мать? Неужели она меня бросила?»
      Но в это я не мог поверить. Я тогда был маленький, как Марьяна, а такие маленькие все хорошие, их все любят. У них и замечаний нет, и оценок, и дневников…
      Моя мать не могла меня обмануть и бросить. У неё на той фотографии такое удивительное лицо…
      А вдруг я не залезал к старику в квартиру, вдруг там не было никакой фотографии? Просто я это выдумал… Нет, мне всё это приснилось… страшный сон… я сплю.
      Но нет, я не спал, я шёл по улице, искал свой портфель. Вдобавок дождь усилился…
      Как бы я и дальше хотел считаться Людмилиным сыном, как хорошо мне тогда было! А теперь уже так не получится. Никогда.
      Значит, если моя мать меня не бросила, то где она?
      Ответ нашёлся всего один: её уже нет, она умерла. А я целых семь лет не знал про это, не вспоминал, не думал о ней. Как ей должно быть обидно за такого неблагодарного сына… Но как ей может быть обидно, если её нет?..
      И я плакал. Плакал запоздало и отчаянно; на целых семь лет опоздал, а мог бы и вообще не догадаться…
      Я чувствовал, как вырастаю из этих своих запоздалых слёз, становлюсь старше и на себя непохожим. Может, я совсем стану взрослым?
      Потом я подумал о Людмиле, стал искать несправедливость, неприязнь ко мне и ничего подобного не нашёл.
      Бывало, она ругала меня, но всегда за дело! Всегда защищала меня от отца. Из-за меня терпела нападки соседей, неприятности в школе и вообще мучилась со мной, где только можно. Нет, она всё-таки любила меня и ничем ни разу себя не выдала.
      Но Марьяну она — ага! — любила гораздо больше меня! Ну конечно, известное дело — Марьяна ей родная, а я ей никто. Вот оно! Запоздалой болью отдалось во мне сейчас это моё открытие. Оказывается, никуда не надо уезжать, чтобы делать открытия, узнавать себя… А мы-то хохотали над словами Светланы Леонидовны, когда она нам говорила про самопознание, развитие личности, достоинство человека… какой ерундой нам казалось всё это…
      Я точно не мог определить, чем отличалась эта особенная Людмилина любовь к Марьяне, но она чувствовалась везде и повсюду, была неистребима, как запах бензина у нас на улице…
      И отец хорош — целых семь лет правдиво смотрел мне в глаза и ни разу не сказал честно: «Знаешь, сын, а ведь сегодня у нас с тобой грустный день. Давай помолчим как следует, и вспомним твою мать… Она была необыкновенная, смотри на портрет, сам поймёшь…»
      Сейчас мне казалось, что если бы он хоть раз мне так сказал, я бы рос другим, лучше и умнее в сто тысяч раз… Я бы что-нибудь уже понял…
      Но этого не было, он прятал её портрет и фотографии и ни разу не повесил на стенку, не показал мне. А старик повесил… А почему он повесил? Да кто же он, в конце-то концов, мне и ей, этот старик, раз он ничего не захотел забыть?
      Может, это и есть мой настоящий отец?
      Меня обступила как будто душная стена — если я останусь хоть на секунду, я задохнусь.
      Нет, не надо!
      И тогда я повернул назад и пошёл к Юрке, хотя он, по всем правилам, должен быть в школе. Но мне некуда было идти, и на всякий случай я шёл к нему: а вдруг?!
      Юрка оказался дома, он засовывал в себя макароны: возьмёт макарону за хвост и бросает себе в пасть.
      — Где портфель? — говорю.
      — Не знаю, — говорит. — Хочешь макарон?
      — Потеряли мой портфель, изверги, — говорю. — Он хоть и не твой крокодильско-венгерский, а простой и наш, зато ему уже пятый год, а он ещё дышит. Давай портфель, не то всё разнесу!
      — Ты что, Славян! Не брал я его. Он там и остался. Ищи там.
      — Там нет. Без портфеля в школу ходить не буду. Вся ответственность на тебе с Андрюхой.
      — Катись, — говорит Нырненко, — вместе с твоей ответственностью.
      — Я-то покачусь. Но как бы ты не заревел.
      — Не зареву. Ты про портфель у Андрюшки спроси, жаль, что он убежал.
      — А куда, — сразу интересуюсь, — убежал?
      — Его выдвинули в комиссию по ремонту школы. После физкультуры у них заседание. Вот он и вспомнил.
      Мне стало завидно, что Андрюху туда выбрали, а меня никуда не выбирают, наоборот — отовсюду гонят.
      — А я и не знал, что его выбрали…
      Как-то не хочется уходить от Юрки, но чувствую, что надо уходить, надо искать другую жизнь, больше так жить невозможно.
      — Привет! — говорю.
      — Привет, — говорит Нырненко.
      Не понимает, что с ним человек прощается навсегда, неизвестно, увидимся ли когда.
      — Привет! — говорю.
      — Привет.
      Ну, совсем ничего не понимает, настоящий ребёнок. Ему хорошо: никаких забот, он всем родной, и аквариум не разбивал, и отметки у него хорошие, и в школу родителей не вызывали два дня подряд, и вообще он благополучный… Счастливчик он — вот кто!
      К Андрюшке не стал заходить, он на комиссии своей заседает. Лучше напишу ему письмо. Опять зашёл к Нырненко.
      — Привет! — говорю. — Дай карандаш и бумагу.
      — На, — говорит, — и отстань от меня. У меня из-за тебя макароны остыли. Пожалуй, побегу в школу. Я ведь ещё не доучился: два урока осталось. Поправляйся, эх ты, больной!
      Он ещё не доучился… Смотрите на него, какой умный!
      …Ушёл от Юрки… продрог от дождя, так и колотит. Юрка мимо промчался, а я сел прямо на его лестнице на ступеньках и стал Андрюхе письмо писать.
      «Андрюха! Пишу тебе своё последнее письмо. Если тебе Перепёлкина дороже друга, твоё дело. Ходи к ней на день рожденья. В кино. Смотри с ней салют. Бегай на коньках, на лыжах. Мне это совершенно всё равно. Потому что… ну, это моё дело — почему. Вообще-то, Перепёлкина ничего… Так что не очень-то. А то и заработаешь. Мой портфель украли. Так что и за это тебе спасибо. Остаюсь Славян. Только вот не пойму, друг или не друг… Привет!»
      Я пошёл к дому Пчелинцева и бросил ему в почтовый ящик, письмо. Кажется, покончил со всеми своими делами, больше никаких своих дел нет. Надо бы ещё увидеть Перепёлкину, да на неё сил совсем не осталось. Да и кто она мне такая, чтобы я о ней всё время думал? Свободный я или кто? Свободный! Поэтому хочу — о ней думаю, хочу — нет. Вот и не буду.
      Теперь можно и домой. Соберусь — только меня и видели. Как бы мимо старика промелькнуть? А то обязательно спросит, почему не в школе… Да ну его, этого старика. Мне уже никто не страшен. Я всё решил.
      Дома переоделся во всё сухое, мокрые вещи затолкал в стиральную машину. Потом подумал, что нельзя просто так уходить, как будто всё в порядке, переверну-ка всё вверх дном. Пусть поломают голову — что со мной. Может, меня похитили… Следы сделаю тушью на стене, как будто кровь. И напишу: «Долой Кукушкина!» Пусть им всем страшно будет, кроме, конечно, Марьяны. Ей это ни к чему, хотя она мне и полуродная…
      Я достал рюкзак, засунул туда отцовский спальный мешок, фонарь, наполовину опустошил холодильник, взял чистую тетрадь, ручку, карандаш, деньги, что были мне отложены на столовский абонемент — всё равно мои! — и вышел из дому, а дверь оставил открытой, чтобы страшнее было.
      Настроение у меня неожиданно повеселело. У меня так часто бывает: вдруг ни с того ни с сего станет так хорошо, просто невозможно. А плохо мне раньше почти и не бывало: всё время весело. Наверно, я всё-таки не замечал раньше плохого…
      Пожалуй, отправлюсь-ка я пока в трубу, пересижу там некоторое время, чтобы они меня не нашли, а заодно узнаю, как переношу одиночество и голод. А может, и открытие какое попутно сделаю. Если там ничего не открою, то уеду куда-нибудь подальше. Меня уже тогда искать перестанут… А у меня есть два рубля. Уеду на два рубля… Как-нибудь переживу… Стану работать…
      Новая необыкновенная жизнь звала меня, и я, стараясь забыть обиды на старую, двинулся в путь, то есть на вокзал.
     
      ДЕЛО — ТРУБА, НО НЕ СОВСЕМ
     
      Я не поехал на Московский вокзал или там на Балтийский, я скромно отправился на Финляндский вокзал: туда-то они бросятся в последнюю очередь, им и в голову не придёт, что я где-то здесь поблизости, они будут думать, что я далеко.
      На электричку я сел без билета, и тут меня сразу чуть не сцапали контролёры: вот в этот момент я подумал, что лучше всё-таки уезжать далеко. Стало очень обидно, что они меня сейчас сразу сцапают и вернут домой, и дело моё — труба.
      Контролёры шли из последнего вагона, и я побежал вперёд, надеясь спастись от них. Пока они дойдут до первого вагона, я выпрыгну. В одном тамбуре я не смог открыть дверь и так и повис на ручке. А тут меня сзади кто-то за живот как схватит! Ну, думаю, началось! Нет, оказалось, какой-то парень тоже бежит и навалился на дверь. Он был сильный, дверь поддалась, и мы побежали с ним вместе. В вагонах на нас смотрели — ужас!
      На наше с ним счастье, электричка остановилась, и мы выпрыгнули.
      — Ух! — сказал я. — Везёт же людям.
      — Везёт, — сказал он. — А ты куда нарядился — на Северный полюс?
      — Да, — отвечаю я, стараясь на него не смотреть, а то догадается, что я из дома удрал. Глаза меня всегда выдают — так Людмила говорит. — Прогуляться собрался… То да сё… Пятое — десятое…
      — Послушай, — говорит. — Знаю одно ужас интересное местечко, как раз для тебя. Там всякие чудеса происходят. Сам от ребят слыхал.
      — Какие чудеса?
      — Ну, такие. То да сё…
      — Куда идти?
      — Километров пять отсюда. Сначала по этой дороге, потом от неё пойдёт тропа вправо, шагай по ней, а там начнётся трубопровод — и сам всё увидишь. Если что и вправду заметишь, на обратном пути заскочи ко мне. Я на горке живу, видишь? Спроси Котьку, тебе каждая собака покажет. Идёт?
      — Идёт! — говорю. — Только ты не врёшь? А то получишь!
      — А ты кто такой? — говорит.
      И тут мы с ним сцепились. Когда он меня хорошенько отдубасил, а он был гораздо старше и сильнее меня, он сказал:
      — Теперь будешь уважать старших?
      Я прошамкал распухшей губой:
      — Сам знаю, что мне делать!
      И пошёл по дороге, которую он мне указал.
      А он стоял и кричал мне вслед:
      — Не забудь сообщить, если что увидишь! Жду!
      И я ему крикнул:
      — Ага!
      И пошёл по дороге; вот повезло: оказывается, труба где-то близко. Как будто сама меня нашла, теперь никто не помешает мне сделать открытие.
      Я напевал про себя, несмотря на темень и мелкий противный дождь. Что мне эти трудности, когда я убежал от контролёров и шёл навстречу мечте…
     
      ТУДА ИЛИ ОБРАТНО?
     
      Я шёл по дороге, как сказал мне Котька, которого знали тут все собаки. Чем дальше я уходил от станции, тем становилось темнее. Никогда я не знал, что может быть так темно и страшно. Зачем иду? Будь я не Кукушкин, наверно бы, удрал в пустыню Каракум, или на полуостров Таймыр, или улетел на Камчатку. Уж удирать так удирать! Так нет же! Втиснулась мне в голову эта дурацкая труба, и ничем её оттуда не выбить…
      Страшно, а всё равно иду. Где тут логика, как говорил мой знакомый Гуслевич? Что-то он там поделывает? Который час?
      Зажёг фонарик и посветил на часы: шесть вечера, почти ночи — такая тьма…
      Хорошо, что догадался зажечь фонарик. С ним как-то веселее, но страх не проходит… так страшно! Ну чего мне бояться? Здесь никого нет, выходит, я боюсь «никого», а это глупо. Глупо, а всё равно страшно. Ужас как страшно. Может, повернуть назад? Вернусь домой, упаду Гуслевичу в ножки, во всём признаюсь, скажу: «Больше никогда не буду». Потом вернутся отец с ма… с Людмилой… Нет, я не могу вернуться домой, у меня уже нет дома… И школы нет, и класса, а только одни неприятности. Зачем мне неприятности? Я просто устал от неприятностей…
      И вдруг я остановился и повернул назад, и помчался к вокзалу: домой, только домой!
      А сила воли? А самовоспитание личности? А научный дневник? Наконец, летающее блюдце?!
      Не надо мне никакой силы воли, пусть я «неличность», наплевать на дневник… Летающее блюдце — это же сплошная выдумка. Померещилось тогда. Обман зрения был. А этот негодяй Котька просто разыграл меня, как малька, я взял и уши ещё развесил. То-то он сейчас хохочет!
      Я опять остановился и помчался в обратную сторону. Ну где ж тут логика?
      Несколько раз я так убегал и возвращался, пока наконец не сказал себе: «Да кто же я, в конце концов? Мужчина или не мужчина? Кукушкин или не Кукушкин? Может, я Перепёлкина? Если Перепёлкина, тогда всё ясно…»
      Ни в коем случае я не хотел быть никакой Перепёлкиной, которая никогда с первого раза не может решить, что ей делать. И всегда пристаёт ко мне и спрашивает: «Как ты думаешь?». А я никогда раньше не думал и всегда знал, что мне делать и что ей.
      Сейчас я решил больше не думать и в последний раз свернул на тропу от вокзала. Пусть хоть небо на меня свалится, пусть всякие страшилы и бандиты выйдут мне навстречу, я не поверну назад. Я так решил!
      Когда я так решил, то весь страх из меня выветрился. Мне стало легко и вдобавок жарко.
      «Всё! — сказал я себе. — Думаю только о том, как переношу голод, холод и одиночество. И всё записываю. Чтоб Светлана Леонидовна ахнула, чтобы все ахнули…»
     
      ВСЕ АХНУЛИ, НО БОЛЬШЕ ВСЕХ…
     
      Все ахнули, когда Кукушкин не вернулся домой и в воскресенье. Но громче всех, однако, ахнула Светлана Леонидовна. В воскресенье вечером в её квартире раздался звонок, и на пороге она увидела Тагера — того самого ночного милиционера, который на днях заговорил с ней на улице и пытался проводить её до дома.
      — Ах! — испуганно воскликнула Светлана Леонидовна.
      — Так это вы?.. — поперхнулся Тагер и съел её фамилию. Никак не ожидал он увидеть здесь ту незнакомку. — Вы обвиняетесь… то есть — он поправился: — Я бы хотел снять с вас допрос… Я хотел бы поговорить с вами насчёт вашего ученика Ярослава Кукушкина. Я, надеюсь, не ошибся? Он ваш ученик? — спросил Тагер холодно, в упор разглядывая хозяйку.
      — Проходите, — упавшим голосом сказала учительница и пропустила вперёд незваного гостя. Кое-как она всё-таки собралась с мыслями. — Что вас интересует? — спросила она уже другим, более строгим голосом. Хотя Кукушкин и её ученик, но это не даёт милиционеру право так надменно говорить с ней.
      Тагер слегка опешил от этого перехода и уже без прежнего напора тихо спросил:
      — Может быть, мне снять шинель?
      — Да-да, пожалуйста. О чём вы хотели спрашивать?
      Пришла пора испугаться Тагеру, потому что, увидев Светлану Леонидовну, он забыл, зачем пришёл. Из головы всё выскочило, хоть шаром покати…
      — Вы хотели узнать от меня про Славу Кукушкина, не так ли? — совсем как на уроке, задала наводящий вопрос Светлана Леонидовна.
      — Вот именно! — приосанился Тагер. — Разрешите присесть?!
      — Прошу. У меня свободных пятнадцать минут.
      Милиционер хотел было поинтересоваться, почему только пятнадцать, а не шестнадцать, но не решился — всё-таки его привело сюда дело, а не что-нибудь другое…
      За пятнадцать минут он выяснил всё, что мог, про Кукушкина, и как только этих минут стало шестнадцать, Тагер сказал «спасибо» и решительно поднялся.
      — Вы особым образом высветили мне эту таинственно пропавшую личность. Я допросил… в смысле спросил всех остальных свидетелей, которые знали Кукушкина. Все они, как и вы, сожалеют о нём. Без него, говорят они, стало как-то не так.
      — Вы говорите про его друзей — Пчелинцева и Нырненко?
      — Именно. А также про одну особу по фамилии Перепёлкина. Она даже плакала. Пока это единственные слёзы по случаю его исчезновения. Правда, я не видел его родителей — они ещё не прилетели.
      — А как вы нашли меня и моих учеников?
      — Я — да не найду! Вы не знаете Тагера! Кстати, Пётр Тагер, разрешите представиться!
      По всем правилам Светлана Леонидовна должна была сказать: «Очень рада!» Или: «Приятно познакомиться!» Но она честно промолчала, и Тагер понял, что злоупотребляет служебным положением.
      — Извините, — сказал он, набрасывая на плечи шинель, — что в такой поздний час побеспокоил вас. Но я должен был поговорить с вами, чтобы передо мной была полная картина. Правда, я ни… никак не ожидал, что вы — это вы… Так вот она какая, ваша работа, которой вы боитесь! — неожиданно вспомнил он её слова.
      — Ничего я не боюсь, — покраснела Светлана Леонидовна. — Я просто пошутила. А как вы думаете, только честно: Слава найдётся? — сразу перевела она разговор.
      — Что значит «найдётся»? — возмутился Тагер. — Его найду я. Вот этими руками. И этой головой. У меня свой метод. Научный. Сегодня без науки никуда! Надеюсь, вы тоже по науке их учите?
      — Наша наука древняя — любить их и понимать…
      — И всё? — удивился Тагер.
      — И всё, — ответила Светлана Леонидовна. — Всего хорошего.
      Тагер всё ещё топтался у дверей. Кукушкин, конечно, Кукушкиным, но как хочется поговорить…
      — Извините, — сказала Светлана Леонидовна и попробовала закрыть дверь, но дверь не закрылась — в дверях застряла нога Тагера.
      — Я вас не понимаю, — удивлённо сказала Светлана Леонидовна.
      Тагер покраснел:
      — Извините, я тоже себя не понимаю, — и убрал ногу.
      Дверь захлопнулась. Тагер хотел позвонить ещё раз, но не решился. Вместо этого он бросился вниз по лестнице и перепрыгнул сразу весь пролёт — восемнадцать ступенек. На его пути было двенадцать пролётов, и все он преодолел только так.
      Какая-то старушка, поднимавшаяся наверх, остановилась на лестничной площадке и сказала вслух:
      — Господи, что с милиционером? Прыгает, как кенгуру.
      На улице Тагер немного пришёл в себя и принялся ходить возле дома Светланы Леонидовны туда и обратно. Он загадал: если она скоро выйдет, то он так же скоро поймает Кукушкина.
      Действительно, она вышла через десять минут и увидела его. Брови у неё подпрыгнули высоко вверх, но она не остановилась и прошла мимо, как будто его не знала. Но всё-таки она уже знала его.
     
      ИЗ ДНЕВНИКА НАУЧНЫХ НАБЛЮДЕНИЙ И ОТКРЫТИЙ
     
     
      Запись первая. До трубы я всё-таки добрался. Издалека, когда я смотрел на неё из вагона, она казалась маленькой. Но она в диаметре немного меньше моего роста, а рост у меня (только что измерил себя линейкой) 134 сантиметра и 3,5 миллиметра. Чтобы привести настоящий научный факт, я тут же измерил диаметр трубы: 121 сантиметр. Правда, в темноте (фонарь — разве свет?!) это, может, был и не совсем диаметр. Утром на свету измерю опять. Говорят, на свету всё расширяется, в темноте сжимается. Это верно. У меня в темноте всё время сжимается сердце, но я борюсь.
      Запись вторая. Буду записывать наблюдения через каждые десять минут. Есть ещё не хочу. Кажется, мне уже не жарко. «Кажется» — для науки слово не годится. Отец говорит — надо точно. Так вот точно: становится холодно. Зря не взял с окошка термометр. Зато взял градусник. Измерю себе температуру. Через десять минут опишу.
      Запись третья. 20 часов. Температура у меня: 36 и 6. Пульс 70. Холодно. Но терпеть можно. Есть ещё не хочется. Поползу вперёд.
      Запись четвёртая. 20 часов 20 минут. Увлёкся ползаньем. Поэтому опоздал. Сначала было страшно ползти. Жуть всё-таки. Иногда думаю: ну зачем я сюда залез? Как будто мне делать больше нечего. Лучше бы в лес куда подался. Всё-таки на свободе. Говорят, в наших ленинградских лесах выпустили волков, обезьян, кабанов и вроде бы крокодилов. Или меня Андрюшка тогда крокодилом назвал, когда про волков говорил… не знаю. Это факт пока не научный.
      Запись пятая. Уже 21 час. Через пятнадцать минут не получается. То забуду, то задумаюсь, то перекувырнусь. Полз, полз и вдруг стал кувыркаться. Объяснение простое: замёрз. Когда раз двадцать перекувырнулся, то оказалось, что забыл, куда ползу — вперёд или назад. Пополз как будто вперёд, оказалось — как будто назад. Ничего не вижу ни впереди, ни сзади. Везде темно. Ого, как страшно! Вдруг заблудился? Но потом мне стало смешно: заблудиться в трубе! Да все наши со смеху умрут, когда узнают про это. Лучше уж не заблуждаться. Моя температура: 36 и 5. Ещё раз подтверждение: от холода температура и та сужается. Пульс восемьдесят. Вот с пульсом не знаю, как быть. Не знаю, как объяснить, почему убыстряется от холода. Теперь понял, что плохо что-то учил. Как жалко, что так мало знаю. Столько наблюдений, прямо какой-то ужас. Вот, опять же, одиночество… Страдаю я от него или нет? Вроде бы, страдаю, а вроде бы, и нет. Когда спел песню «Три танкиста, три весёлых друга», сразу страдать перестал. Не знаю — научное ли это открытие или не научное. А голод уже начался. Думаю, всё-таки надо что-нибудь поесть, а потом уже, когда еда кончится, тогда и буду изучать, как на меня действует голод. Открыл рюкзак, а там, оказывается, всё раздавилось: яйца, главным образом, и булка. Ну зачем я их взял? Ведь думал, что передавятся, а всё-таки взял. Вывод: упрямый. А я и не знал…
      Запись шестая. Уснул и не заметил. Два часа ночи или два часа дня? Темно — жуть! С двух сторон. Холодюга! Трясёт. Но ничего, пожевал шоколад. И как он в холодильнике оказался? Просто чудо. Обыкновенно мы его с Марьяной быстро уничтожаем, не можем терпеть, когда он есть. Как-то жалко Марьяну… Всё-таки не могу без неё, пусть и полуродная. Есть у меня ещё одно наблюдение, но не из холода, голода и одиночества… Оно про маленьких детей. Почему-то я люблю маленьких детей. Андрюшка их не переваривает. Юрка — не знаю. А я люблю. Всегда мне было стыдно признаваться в этом, а сейчас хоть бы что. Наверно, это от холода. Маленькие, они какие-то всё-таки необыкновенные. Они как будто не отсюда, не с Земли… Нет, с Земли-то они с Земли, но их мне почему-то жалко. Может, мне не быть спелеологом? А стать… ну… где с маленькими работают? А если стать детским врачом? Только для самых, самых маленьких? А то попадётся тебе такой, как Юрка. Он укусил зубного врача, но скрывает это… уже три года… Теперь я напялил на себя спальный мешок и ползу в нём. Так теплее. Главное, ползти, а то ещё замёрзнешь. Рюкзак толкаю головой вперёд. Вот и голова пригодилась.
      Запись седьмая. Опять уснул. Шесть часов. Может, утра, может, вечера. Всё перепуталось. Сделал важное открытие: если не видишь неба, не разберёшь, день или вечер. Иногда мне кажется, что я отсюда не выберусь. Я уже несколько раз пробовал ползти и туда и обратно. Когда я первый раз вползал в трубу, то у неё было начало, сейчас я начало потерял и не могу определиться, где южная ширина, а где северная длина. А мы ведь это недавно проходили по географии. Знал бы это, наверняка бы выполз, куда надо. А так приходится страдать. Страдаю не так от холода (от голода пока ещё тоже не страдаю), страдаю оттого, что не могу сделать хороших открытий. Разве это открытие, что я кое-чего не знаю? Кому это интересно? До чего надоело здесь торчать!.. А вдруг и вправду не вылезу… Что это?.. Какой-то свет… Он идёт на меня… Как тепло… Какая же у меня температура? Где мой градусник? Я же его разбил… Вот это светит! Нет, что это такое?! Я такого не видел никогда… О-о! Кто это?..
     
      ГРУСТНЫЙ ДЕНЬ РОЖДЕНИЯ ПЕРЕПЁЛКИНОЙ
     
      Перепёлкина была в голубом длинном платье с огромным бантом на спине. Волосы, всегда такие собранные в две косы, сегодня были распущены по спине, она то и дело трясла своей головой в разные стороны и попадала ими по лицу то Пчелинцеву, то Нырненко, которые сидели за столом по обе руки от неё.
      — Оля! — строго говорила бабушка и делала большие глаза.
      — Ну узнай, узнай, — шептала Оля и поворачивалась то к одному, то к другому соседу.
      И сосед быстро вскакивал из-за стола и выбегал в коридор, распахивая настежь дверь и раздетый, в лучшем своем костюме, мчался прямо через дождь к Кукушкину, которого коварная Перепёлкина всё ждала, ждала и не могла дождаться.
      Когда, наконец, оба приятеля сбегали домой к Кукушкину раз двадцать и принесли одно и то же: «Не-а», — Перепёлкина вдруг не выдержала и заплакала при всём честном народе. Это в свой-то день рожденья, когда полно гостей и подарков, а стол ломится от всяких «Наполеонов» и «Мишек на севере»!..
      — Чего это она? — удивился Андрюшка.
      — Никак объелась? — присоединился к нему Нырненко.
      Обоим и в голову не пришло, из-за кого плакала Перепёлкина. Да если бы им кто и сказал, они никогда бы не поверили: реветь из-за Славяна!
      А между тем безутешная Перепёлкина плакала и плакала, вспоминая последний разговор с Кукушкиным. Он ведь ясно сказал ей тогда: «Исчезаю!» Она не поняла его… Она никогда его не понимала! Он был выше её понимания…
      Она вспомнила годы своих мучений. Четыре года просидеть с ним за одной партой, разве это такой уж праздник?!
      Первый и второй класс она страдала из-за него каждый день: до чего противный был! Бессовестно лез в портфель, хватал ручки и тетради, орал над ухом, как сумасшедший, дёргал за косы… Потом она его научила прилично вести себя. Собственно, никакой особенной учёбы не было. Просто сначала она говорила ему: «Ты что?!». На это он отвечал: «А ничего!» Она тут же замолкала и отворачивалась.
      В третьем классе она уже не говорила: «Ты что!», просто бросала на него взгляд. И Кукушкин быстро научился читать этот взгляд и отвечал по-своему: «А ничего!» — и таращился на неё, как в первом-втором классах.
      В четвёртом классе она уже удивлённо смотрела на него, потому что он совсем разучился быть таким, как раньше, и больше уж никогда на неё не смотрел. Лишь иногда она ловила его быстрый исчезающий взгляд. И всё. Они теперь даже не разговаривали. Ни на какую тему.
      В конце четвёртого класса она сама заговорила с ним, но он будто разучился говорить, бросит лишь «да» или «нет» и ничего больше.
      А сейчас, в пятом, и смотреть на неё перестал, вот где стало обидно. Мучилась, мучилась с ним, а он и смотреть перестал… Девчонки стали говорить: «А Славян у нас всё-таки ничего… симпатичный… и к девчонкам никогда не лезет, не то что другие. Надо его расшевелить. Узнаем, кто ему нравится. Уж конечно, не Ольга. Он и смотреть на неё не может, так она ему надоела».
      И тогда она стала поворачиваться к Андрюшке и Юрке. И только тогда Кукушкин зашевелился. А может, он из-за неё пропал, потому что обиделся на неё. Она же его хорошо знала, он обидчивый. Обидеть его проще пареной репы.
      Теперь Перепёлкина мучилась от своей вины: ведь она нарочно поворачивалась на Камчатку, а он поверил…
      — Ольга, прекрати! — строго сказала бабушка. — Это день рождения или что? Почему ты плачешь? Можешь объяснить?
      Ольга покачала головой и выбежала в коридор, и в этот момент в квартиру вошёл Тагер, потому что дверь была открыта — Нырненко в очередной раз бегал на квартиру Кукушкина.
      Вот в этот момент Тагер и поговорил с Олей и приятелями — когда Нырненко вернулся — и сделал свои научные выводы, которые ему казались строго доказанными.
      — Не надо так расстраиваться, — сказал Тагер Перепёлкиной. — Я найду твоего друга.
      — Он мне не друг…
      — Ну, тогда врага.
      — Он и не враг.
      — Так кто же он?
      — Просто так.
      — Вот и прекрасно. Найду этого «простотака».
      — Найдите! — попросили Андрюшка с Юркой. — Поскорее, пожалуйста, а то без Славяна скучно-грустно.
      В коридор вышла бабушка и увидела Тагера.
      — Боже мой, что они натворили?!
      — Успокойтесь, ничего. У них в классе пропал мальчик, Слава Кукушкин.
      — Вот это да! Я лично рада, что он пропал наконец. Вы не знаете, как он мешал моей внучке. Так надоел… Она прямо слышать о нём не может.
      — Бабушка, не надо… — сказала Перепёлкина и замолчала.
      Глупо объяснять, глупо говорить, что всё изменилось, бабушка не поймёт: она живёт прошлым, она не знает, как вдруг в один прекрасный день всё может измениться… Оля и сама не знала, что такое возможно. И вот, оказывается, один прекрасный день не стал прекрасным из-за этого…
      — Спасибо, ребята, — сказал Тагер и пожал приятелям руки. — Вы мне очень помогли в розыске. Теперь я вижу Кукушкина совсем другим. Теперь мне легче применить к нему свой научный метод. Метод Тагера. Тагер — это я, к вашему сведению. А ну, повалите меня, кто может!
      Андрюшка и Нырненко сразу позабыли о хорошем тоне и набросились на Тагера: уж больно щуплым казался милиционер. Но Тагер схватил обоих мальчишек и перевернул их вверх ногами. Как они ни бились, он держал их на головах мёртвой хваткой. Пришлось им взмолиться: стыдно всё-таки перед Перепёлкиной болтаться вниз головой.
      Тагер поставил их обратно, и друзья с восхищением сказали:
      — Вот здорово! А троих можете?
      — Могу. Вот поймаю вашего Кукушкина и обязательно вас всех переверну…
      Тагер ушёл, день рождения продолжался. И был он вопреки всем правилам грустным… но только для одной Перепёлкиной.
     
      ВОТ ОНО!
     
      Кукушкин в отцовском спальном мешке полз вперёд, откуда бил ему в лицо ярчайший свет. Рюкзак с яичной скорлупой, консервами и дневником он оставил на месте, о дневнике Славка вспомнит ещё не раз и пожалеет, что не взял его с собой.
      Внезапно ему показалось, что в трубу заглянул сварщик в квадратной маске, которую надевают, когда сваривают швы. Но это оказался не сварщик, а кто — неизвестно…
      — Вот оно! — в ужасе крикнул Кукушкин и, честно говоря, приготовился умереть от страха, потому что, как ни верти, страх он переносил плохо, гораздо хуже, чем голод, холод и одиночество. Поэтому, как и полагается в таких случаях, он закричал: — Мама!
      И это его второе высказывание тоже требует своего объяснения. Откровенно говоря, в этом ужасно неожиданном положении ему было глубоко безразлично, свою ли он настоящую мать позвал, или Людмилу, он и сам этого не мог внятно объяснить. Доподлинно известно, что после того, как он сказал «мама», ему уже не было так страшно. Тем более, неизвестное существо дружески стало трясти ему руки своей странной рукой, похожей на ивовый прут, которым, говорят, в старину драли непослушных детей.
      Так вот, это непонятное существо поздоровалось с Кукушкиным весьма обычным земным способом и ещё спросило:
      — Вы сейчас торопитесь или вы сейчас никуда не торопитесь?
      На это Кукушкин ответил, что он сейчас никуда не торопится, потому что ему уже некуда торопиться, кажется, он уже достаточно сошёл с ума от одиночества — и теперь всё в порядке. Можно сделать передышку от всей умственной работы… и точка.
      Существо приблизило к нему свою квадратную мордочку и сказало:
      — Не надо так говорить, а то вы меня обжжьяете. Обжжьяете.
      И всегда оно говорило так, всякий раз, стоило Кукушкину засомневаться в своём уме.
      — Вы думаете, я вам кажусь. Я вам совсем не кажусь. Потрогайте меня. Я есть. Существую.
      Почему-то Кукушкин вспомнил, как в зубном кабинете Нырненко укусил врача за палец, и сначала никак не решался потрогать это существо. Потом он кое-как переборол себя, чуть-чуть коснулся его пальцем и сразу отдёрнул руку, но осталось ощущение приятного сухого тепла.
      — А кто ты такой?
      — Я — Ешмыш. Я с Юкаты. Мы прилетели сюда из созвездия Козерога. Мы — козероги. Видишь, у меня на макушке рог?
      И правда, у этого странного Ешмыша на макушке торчал серебристый рог, как у маленького козлёнка, и сам он был такого же роста, как козлёнок.
      — А чего вы прикатили к нам? — спросил Кукушкин не очень-то вежливо. — Мы вас что, ждали?
      — Мы не прикатили, а прилетели, — тихо объяснил Ешмыш и грустно сморщил мордочку. — Это разные вещи. Прикатить — это совсем быстро. А прилететь — то совсем медленно. Мы — очень медленные. Нам не прикатить никогда.
      После этого разговора Кукушкин окончательно пришёл в себя и огляделся.
      Увидел он огромное поле, всё расцвеченное зелёными огоньками, как будто здесь всё время проносились стайками такси. И ещё он увидел вышки высокого напряжения. Эти вышки стремительно уносились в небо, чертя сложные железные кружева, — красотища какая! На самом верху, там, где прикрепляются провода, в чёрной дыре он увидел огромную тарелку. Она по-птичьи сидела на проводе и как будто уснула.
      — Ой, смотри! — крикнул Кукушкин. — Летающее блюдце. Я его уже видел однажды. Мне ведь оно сейчас не мерещится, правда?!
      — Правда, — сказал Ешмыш, — только это не летающее блюдце, а наш поглотитель пространства. Называется космик.
      — Космик? И ты на нём прилетел? Вот здорово! Один или с кем?
      — С цветком. Его звать Тюнь-Тюнь. Он — мыслящий цветок.
      Ешмыш мелодично свистнул, и сейчас же рядом с ним выросла фиолетовая голова мыслящего цветка.
      — Здравствуйте, — сказал Тюнь-Тюнь. — Неужели вы настоящий землянин? Так близко нам их видеть не удавалось. Они не могут стоять на месте, все куда-то бегут.
      — Как это бегут? — сразу за всех обиделся Кукушкин. — Они и стоять могут. Нас с Юркой, например, когда выгоняют с урока, мы всегда под дверью стоим.
      — Выгоняют с урока? — не понял цветок Тюнь-Тюнь. — А что это такое? Столько неизвестных слов сразу…
      — Ничего, — успокоил его Ешмыш. — Постепенно поймёшь. Понимаете, мы прилетели к вам в научную командировку. Но почему-то никто не хочет отнестись к нам серьёзно. Все говорят, что летающих блюдец не бывает, потому что они не могут летать по всем правилам аэродинамики. Есть у вас такая наука?
      Кукушкин на всякий случай уточнил:
      — Вы лучше спросите, чего у нас нет. На Земле всё есть, — сказал он с гордостью.
      — Так вот, — продолжал Ешмыш, — мы, к вашему сведенью, даже не летаем, а ввинчиваемся в пространство. Космик сплющивается, и мы ищем ходы, где нет гравитации, в этих ходах мы и перемещаемся.
      «О чём он говорит? — подумал в недоумении Кукушкин. — Не понимаю ни одного слова, хоть и всё по-нашему…»
      — Ладно, — сказал он вслух, — ввинчивайтесь себе на здоровье. Нам не жалко. А зачем вы сюда прилетели? Может, вы на нас напасть хотите? Так это у вас не выйдет! У нас столько всякого оружия, просто ужас!
      — Мы прилетели по обмену опытом, — вмешался мыслящий цветок. — Но с нами никто не хочет вступать в контакт. То ли боятся нас, то ли в нас не верят.
      — А чего вас бояться? — простодушно спросил Кукушкин. — Обмен опытом — это же раз плюнуть. У меня всё время обмениваются опытом Людмилин завод и отцовский институт. Дело понятное.
      — У вас обмениваются опытом? — радостно воскликнул цветок Тюнь-Тюнь. — Так, значит, нам повезло, что мы встретили вас?
      — Конечно, повезло! — гордо сказал Кукушкин и совсем выполз из трубы. — Кстати, это моя лаборатория. Я тут провожу научные исследования. Где же мой дневник? Я вам сейчас почитаю кой-чего.
      Но от дневника его отвлёк Ешмыш.
      — Простите, — сказал он, — а не могли бы вы связать нас с человеком, который бы всё знал и согласился бы слетать с нами на Юкату. Поверьте, это займёт не так уж много времени, по вашим понятиям. Вот по нашим понятиям пройдёт бездна времени.
      — Конечно, знаю! — вскричал Кукушкин. — Так это ж я и есть. Возьмите меня, я вас очень прошу. Я столько знаю, что голова лопается… У нас столько предметов… Я даже танцевать умею — бальный танец «вару-вару»…
      Ешмыш и Тюнь-Тюнь переглянулись. Кукушкину показалось, что они засомневались в его способностях. А ему так хотелось куда-нибудь улететь, что он совсем забыл о совести.
      — Я по математике столько знаю, столько знаю… Один раз даже решил косинус!
      Что такое косинус, Кукушкин, конечно, понятия не имел. Но если ужасно хочется улететь, разве перед косинусом остановишься?!
      — Ещё и по ботанике знаю про цветы. — Это уж он обратился лично к Тюнь-Тюню: вроде бы подкуп. — Пестик, тычинки, венчик…
      Тюнь-Тюнь радостно кивнул головой, хотя это было не про него, а про других. Он был синтетический, живого в нём не было ничего, разве что глазки, в которых иногда загоралась искра разума.
      — Если вы серьёзно намерены полететь с нами, нам нечего терять время. Прошу вас садиться в космик, — предупредительно сказал Ешмыш и протянул Кукушкину руку — ивовый прутик.
      Кукушкин взял эту руку в свою, и они прямо по воздуху стали подниматься наверх к линии высоковольтного напряжения, где всё ещё спала тарелка.
      Когда они подплыли к ней совсем близко, бесшумно открылась дверца, и тёплым потоком воздуха Кукушкина втянуло внутрь. При этом он ослепился оранжевым светом, и у него сделалось такое ощущение, что он погрузился в мандариновый сок: удивительный запах стоял вокруг.
      Когда он немного освоился, он увидел, что совсем не один здесь. Напротив него на круглых подставках сидели четыре маленьких чистых козерога с удивлёнными мордочками, и во все глаза они разглядывали его.
      — Он совсем безрогий… — удивился кто-то во весь голос. — Как же он может так жить? Это же неудобство какое.
      — А глаза у него ничем не заполнены. Одна только синяя краска — и всё.
      — Этот землянин считает себя умником. А на самом деле Ешмыш сложил его сознание с нулём, и нуль не засеребрился, остался такой же белый. Таких экземпляров мы не встречали нигде. Доктор Чреф будет нами доволен…
      И эти милые чистые козероги засмеялись, то есть затрясли своими серебристыми рожками, где у них жило чувство юмора.
     
      ЧЕРЕЗ ВРЕМЕННУЮ ДЫРУ НА ЮКАТУ
     
      Кукушкин обиделся: что ж это такое? Выходит, они его провели, но быть этого не может, у Ешмыша были такие хорошие глаза, он совсем не похож на обманщика. Слава поискал его и нашёл возле доски, на которой вертелись стрелки и подмигивали друг другу непонятные приборы, ого-го какие сложные!
      — Послушай, — сказал он Ешмышу, — мне кажется, вы меня просто похитили. И это с вашей стороны даже нечестно. Слышь, что твои приятели говорят, — у меня и ума-то всего ноль. Ты думаешь, мне это приятно?
      — Вы меня оббжжьяете. Они же совсем маленькие козероги. Не надо их слушать. Слушайте меня или лучше Тюнь-Тюня.
      — Да, — сказал Кукушкин, — тебе-то легко так говорить. А мне страшно, если по-честному. Я даже в Москву ещё не летал, не то что к вам на Юкату. А вдруг я не тем окажусь, кто вам нужен? Думаешь, я совсем бессовестный? Послушай, давай приземлимся. Возьмём с собой Гуслевича, или Светлану Леонидовну, или даже нашего директора школы. Уж они-то, честное слово, знают в сто раз больше меня. Не веришь?
      — Верю. Я верю каждому твоему слову, — ответил Ешмыш.
      — Правда? А ведь мне никто никогда не верил. А ты веришь?
      Ешмыш кивнул.
      — Но мы не можем теперь приземлиться. Начинаем ввинчиваться. Посмотри на Землю. Вдруг ты её видишь в последний раз.
      — В последний раз?! — воскликнул Кукушкин. — А как же домой?
      — Про это не знаю. Нас ведёт доктор Чреф.
      — Кто он такой? Малышки козероги про него уже вспоминали.
      — Наш властелин.
      — Тоже козерог?
      — Нет. Он сверхкозерог. Но ты смотри лучше на Землю. Я на неё смотрю и знаешь (только тихо!), мне захотелось превратиться в кого-нибудь из вас. Я никогда не видел такой удивительной планеты. У вас так много воды. Она падает с неба — это так необыкновенно. И лежит под ногами, её можно зачерпывать и ловить рукой. А какие у вас леса! Я никогда не видел деревьев. Они все растут вверх и не падают. Я нарочно смотрел на Землю близко-близко там, возле твоей трубы, то есть научной лаборатории. Ну не мог я понять, как из такой крепкой серой земли вырастают такие большие и тёмно-зелёные, и оранжевые, и красные деревья…
      — Зря ты прилетел осенью. Сейчас у нас уже всё опало. Видел бы ты наше лето…
      — Лето? А что это такое? — переспросил возникший рядом с ними Тюнь-Тюнь. — Я никогда не слыхал про лето. Оно у вас тоже есть?
      — Ну конечно. Я же тебе говорил. У нас всё есть.
      — У них всё есть, — грустно сказал Тюнь-Тюнь. — А у нас ничего нет. Но ты нас научишь, ведь правда?
      — Чему? — спросил Кукушкин, но в этот момент Ешмыш тронул его за плечо и тихо сказал:
      — Смотри-смотри. Мы уже пропадаем.
      И Кукушкин прислонился к скользкой прозрачной обшивке космика, раскинул руки, но не устоял, а съехал вниз животом на самое дно поглотителя пространства. Однако и на самом дне ему все-таки удалось увидеть через прозрачную обшивку быстро убегающий тёмно-зелёный с пятнистыми разводами шар. Он стремительно улетал от них и скоро пропал из вида. Глубокая фиолетовая темень разлилась вокруг, и стало — как в чернильнице. Темноту то и дело прокалывали голубыми своими лучами звёзды, колючие и растопыренные, словно ежиные иголки. Стало так грустно…
      — Вот и всё, — сказал Ешмыш.
      — Вот мы и вернулись на Юкату, — сказал Тюнь-Тюнь.
      — Мы дома, мы дома! — запрыгали и запищали маленькие козероги. — Примчали с собой нулевого человека. Ой, как смешно!
      Кукушкин с трудом разлепил глаза и увидел, что лежит на маленькой скалистой площадке. Вокруг танцевали, взявшись за ивовые прутики, маленькие козерожики, а Ешмыш и Тюнь-Тюнь сворачивали в трубочку блюдце.
      — Скажу тебе по чести, он всё-таки храбрый, — говорил Ешмыш своему помощнику. Тюнь-Тюнь работал на космике главным уборщиком — он выметал из него космическую пыль, она забивалась в такие щели, куда только Тюнь-Тюнь мог добраться своим лепестком. — Ведь никто не решался подняться с нами. Скольких мы уговаривали, помнишь?!
      — Он просто оказался чересчур доверчивым. В этом всё дело. Но, по-моему, он совсем не тот человек, которого ждёт доктор Чреф. Боюсь, нам с тобой не поздоровится.
      — Пускай бы тогда сам летал. Знает, как трудно находить контакт. Мы скольких останавливали? Тысячи людей! Откликнулся только этот… Не знаешь, зачем он ему всё-таки понадобился? Эти бесконечные разговоры про обмен теперь никого не обманут.
      Тут всё пространство Юкаты содрогнулось от резкого перепада света, и на посадочную площадку легла острая пронизывающая тень.
      — Тише, это Гелла, — зашептал Ешмыш. — Гелла Грозоветка. Дочь доктора Чрефа. Пожалуйста, с ней лучше молчи. Она может тебя отравить в разговоре. Зря я тебя раньше не предупредил ни о чём. Я не думал, что тебе хотят причинить зло. Я думал, что, может, мы сейчас начнём настоящий обмен, но Тюнь-Тюнь…
      — Вернулись, а молчите. Хорошо, я сама услыхала, как скрипнул космик, когда вы пролезали через дыру. Кого притащили?
      Кукушкин вскочил на ноги.
      — Во-первых, — начал он, — меня не притащили, а я сам согласился…
      — Ой! — воскликнула в испуге Грозоветка. — Какой урод! Где вы такого выкопали?
      Она вышла из чёрной защитной тени, которая всегда охраняла её от холода и жары, от космической пыли и метеоритных дождей, от всяких других опасностей, и Кукушкин увидел перед собой козерогскую девочку, такую тоненькую, словно сплетённую из проволоки. Руки и ноги у неё были ивовые прутики, шея — тоже прутик, а голова у неё была, как воздушное облачко, чуть дымчатое и пушистое.
      — Ничего себе, — сказал Кукушкин, подбоченясь, — как вы встречаете гостей! У нас на Земле похожего нет. Мы всегда говорим: «Здравствуйте, рады вас видеть!»
      При этом Кукушкин положил руку на сердце, а козероги все засмеялись в один голос.
      «Да они же меня разыгрывают, — подумал он про себя, — думают — я ничего не понимаю».
      Тут голова у него закружилась, и он стал падать.
      — Что я вам говорил? — наклонился над ним Ешмыш и помог подняться. — Что она вас отравит. Вот и отравила. Надо было молчать.
      — Не пугайте его, — сказала Гелла Грозоветка, и на лице её заплясали молнии, подрисовывая ей глаза, губы, щёки, лоб, нос и подбородок. Когда свет на её лице пропадал, лицо становилось пустым, ничем не отмеченным. — Он думает, что у нас не страшно. Это только на первый взгляд не страшно, а на второй и на третий… Вы уже сделали своё чёрное дело. А докончим его мы с моим папой.
      — Какое чёрное дело? — не поверил своим ушам Кукушкин и посмотрел на Ешмыша и мыслящий цветок Тюнь-Тюнь. Но эти козероги отвернулись и уставились в скалистую поверхность, и понять, о чём они в эту минуту думают, не было никакой возможности.
      Маленькие козерожики по-прежнему плясали на посадочной площадке.
     
      ВЕРБЛЮД-ВЕРБЛЮД
     
      Говорят, что, если человек со скоростью 1000 километров в час перемещается из пункта А в пункт Б или из Ленинграда в Ташкент, он некоторое время не может поверить в то, что уже переместился. Ему кажется, что он ещё в Ленинграде, хотя он на самом деле уже в Ташкенте или даже в Бухаре.
      А Людмила и Василий Кукушкины там и были.
      В Бухаре Людмила совсем забыла, что она же взрослая, и, когда увидела на улице верблюда, забыла всякие приличия.
      — Смотрите, верблюд-верблюд! — закричала она.
      Этому верблюду удивились все заводские товарищи, и даже Балахонцев, у которого сын учился в институте, потому что одно дело — верблюд в зоопарке, сто раз его видели, другое дело — на улице. Большая разница!
      Всем было интересно, и только Василий рассердился, когда Людмила пристала к нему с этим верблюдом: «Смотри и смотри!» Как будто он верблюдов никогда в жизни не видел!
      А рассердился Василий потому, что был он навьючен сумками с дынями и виноградом. Он тащил их на своём горбу и, откровенно говоря, думал про себя, что похож на верблюда, и очень этого стыдился: боялся встретить знакомых.
      А Людмила ему опять сказала:
      — Смотри, какой тюк верблюд тащит!
      Тогда Василий остановился вдруг и сказал, что не сдвинется с места, потому что его назвали верблюдом. Людмила рассердилась и ответила, что никого не называла верблюдом. Но если человек так себя называет, значит, он такой и есть — неприкрытый верблюд, да ещё упрямый. Она ему как человеку сказала: «Давай я хоть дыни понесу!» Так нет же! Он вырвал эти дыни из её рук и сам нагрузился.
      Как раз в эту минуту к Василию и подошёл тот самый академик, который когда-то назвал его коллегой Кукушкиным. Он и сейчас его сначала так назвал:
      — Коллега Кукушкин, неужели это вы?! С трудом узнал вас под этими тюками. Вы были моим лучшим учеником-химиком, а теперь превратились в агента снабжения. Прямо верблюд какой-то!
      И, сердито стуча палкой, академик пошёл дальше. Его чёрная шапочка была сдвинута на одно ухо, а другое горело, как от мороза.
      Василий от безысходности даже плюнул.
      Как раз в этот момент мимо них проходил верблюд с погонщиком. Верблюд посмотрел на Василия и тоже плюнул. Людмила увидела, как верблюд плюнул, и сказала:
      — А верблюд плюётся!
      Тут Василий как рассердился да как принялся срывать с себя сетки-сумки и даже две дыни, связанные у него на шее хвостиками, сорвал и бросил на землю. Дыни разбились вдребезги.
      — Ай-ай, — сказал погонщик, — нехорошо. Человек устал. Надо сумки таскать женщине или верблюду, — и похлопал своего красавца.
      Людмила начала с ним спорить, а Василий побежал искать своего знакомого академика — объяснить ему, что он не себе столько везёт, а своим знакомым и родственникам — Чашкиным, Зайцевым и Горшковым.
      Но академика он не нашёл, а увидел наклеенное на тумбе странное объявление, быстро пробежал его глазами и ничего не понял. Второй раз прочитал то же самое объявление по слогам. И понял всё-всё! Обернулся по сторонам и стал быстро искать Людмилу.
      Людмила шла рядом с погонщиком по другой стороне маленькой площади, о чём-то с ним говорила и весело смеялась. Сумки-сетки Василия висели на верблюде, а тот их всё губами старался достать и сбросить. С трудом Василий поднял тяжёлую руку и оторвал это объявление, а потом помахал Людмиле обрывком бумаги, на котором туда-сюда качалось лукавое лицо Славки.
      Людмила тоже ему помахала: иди лучше ты сюда! На ватных ногах он направился к ней медленно и как бы нехотя.
      Людмила показала ему на верблюда и сказала:
      — Он такой же упрямый, как ты.
      — Кто? — спросил ничего не понимающий Василий.
      Но Людмила теперь ни за что бы не произнесла вслух это запретное слово — две чарджуйские дыни из-за него погибли!
      — Он. Ну, он, — сказала она и подмигнула погонщику.
      Василий протянул ей обрывок бумаги:
      — Читай.
      Всё ещё смеясь, она прочитала.
      И когда она прочитала, она заплакала.
      Всесоюзный розыск, которого добился Тагер, вошёл в силу.
     
      НЕЗНАМЕНИТЫЙ СЫЩИК ПЕТР ТАГЕР
     
      Дело об исчезновении Ярослава Кукушкина было первым серьёзным делом Тагера. Конечно, Тагеру больше хотелось раскрыть у себя в районе шайку воров, схватить за окровавленную руку убийцу, отыскать пропавший перстень Петра Первого, но таких дел у него пока не было. А как говорится, чего нет, того и нет.
      Но и не было нигде Славки Кукушкина, примитивного двоечника из соседней школы, после которого осталось столько — и таких ярких! — следов, что не надо никакой лупы. Отпечатки грязных пальцев Кукушкина прослеживались в тетрадях и учебниках — не надо и тальком присыпать. Следы его деятельности оставались в школе на каждом шагу: разбитое стекло в физкультурном зале, перекошенная дверь в кабинете математики, сломанная яблоня во дворе…
      Несколько иначе выглядел исчезнувший Кукушкин в воспоминаниях современников. Стоило Кукушкину не вернуться домой на второй день, на третий, на четвёртый день, как оказалось, что этот невозможный Кукушкин не такой уж распоследний двоечник был. Дескать, и способности у него где-то в дебрях души скрывались, и лентяй был не такой отпетый. Вдруг выяснилось, что он был хороший товарищ, друзьям в беде помогал. Однажды, когда мать драла Нырненко ситом за то, что тот просеивал им её французскую пудру, пришёл к нему Кукушкин и сказал, что это он виноват — посоветовал опыт проделать: просеется или нет.
      И железный человек Пчелинцев тоже расчувствовался и вспомнил, как пропавший Кукушкин был ему ещё с детства должен восемь копеек, и когда в один прекрасный день разбогател — нашёл на улице полтинник, то не забыл, отдал долг.
      А Марьяна, заливаясь слезами, пообещала Тагеру своего самого большого плюшевого медведя, если только он найдёт Славика.
      И тогда Тагер окончательно поверил в бесценность непонятно куда исчезнувшего Кукушкина.
      — Ну и дела, — сказал себе Тагер. — Шутка ли, из дома вышел ребёнок, хороший, нужный всем человек, и не вернулся! Теперь всё зависит от меня, Тагера. Только я смогу найти Кукушкина. Больше некому! Ко мне, именно ко мне обратились за помощью и терпеливо ждут от меня, именно от меня решительных действий.
      Прежде всего надо разработать систему. Всякий уважающий себя следователь начинает с вопроса: кому выгодно преступление, кому было выгодно, чтобы Кукушкин не вернулся домой?
      Тагер нарисовал на бумаге окружность и вписал в неё: «Слава Кукушкин». От этой окружности он решил проводить красные лучи — людей, которые хорошо относятся к Кукушкину, и чёрные лучи — людей, которые плохо относятся к Кукушкину, — может быть, кто-нибудь из них устроил его исчезновение…
      Значит, нарисовал Тагер окружность и вписал в неё «Слава Кукушкин», и принялся проводить красные лучи. На одном он написал «Новодедов», на другом — «Перепёлкина», на третьем — «Светлана Л.», на четвёртом — «Серафима П.», на пятом…
      И когда в конце концов красный карандаш весь исписался, а чёрный так и остался нетронутым, Славка Кукушкин превратился в солнце.
      И это было основное открытие сыщика Петра Тагера, которое он сформулировал так:
      «Каждый человек для кого-нибудь — солнце, даже если это Кукушкин».
      И поскольку чёрных лучей не оказалось, Тагер испугался, что у него ничего не выходит, и добился всесоюзного розыска. Но и всесоюзный не помог, он только до полусмерти напугал родителей Кукушкиных. Они кое-как погрузили виноград в самолёт, не досмотрев мечети и минареты, бросились сломя голову в Ленинград. В самолёте они не разговаривали друг с другом и только держались за руки. А винограду — что! Он тоже летел и летел в Ленинград и прилетел туда в самой лучшей форме.
     
      ТАКАЯ ТРУДНАЯ И НЕПОНЯТНАЯ ЖИЗНЬ
     
      Кукушкин прожил на Юкате довольно долго, если измерять время по юкатианским часам — почти целый год, но даже за год он не научился определять ненаше время.
      Однажды он спросил у времени — какой сегодня день: вчерашний или сегодняшний?
      Юкатианское время, не моргнув, ответило:
      — Позавчерашний.
      — А завтра будет какой?
      — Завтра будет прошлогодний.
      Ну пойми тут и разберись!
      На Юкате было странным не только время, но и всё, с чем бы Славка ни столкнулся.
      Например, в первый же миг своего прибытия на Юкату он столкнулся с её скалистой поверхностью. Поверхность была совершенно немой и безжизненной: ни ручья, ни реки, ни дерева, ни цветов, ни простой травы.
      «Как же они здесь живут? — подумал Славка с удивлением. — Даже на дерево не залезть. Даже цветов не нарвать. Под кустом и то не спрятаться и не посвистеть в травинку… Нет, как они здесь уныло живут. Они просто даже себе не представляют, какое у них уныние».
      И сразу же ему вспомнились слова Ешмыша, когда тот восхищался Землёй и назвал её удивительной планетой. Бедный Ешмыш!
      Ешмыш и мыслящий цветок Тюнь-Тюнь, и маленькие козерожики, с которыми он прилетел, исчезли в первый же день, и если он видел их потом, то издалека: все они весело махали ему ивовыми прутиками.
      Долго его не впускали в главный город страны козерогов — Ботон. Доктор Чреф держал Кукушкина на карантине, и, как оказалось, не напрасно.
      Немного спустя после высадки Кукушкина пустынная и голая посадочная площадка неожиданно покрылась сиреневой травой, а в траве забрезжили солнечные головки одуванчиков. Одуванчики здесь выросли оранжевые.
      Посмотреть на чудо пришли и приехали толпы козерогов. На первый взгляд они показались Славке все на одну мордочку, но чем дольше он разглядывал их, тем различнее они становились, да и форма рога у каждого была своя.
      Чтобы сохранить неизвестное на Юкате чудо, козерогские учёные вызвали из Ботона охрану. Охрана была остророгая. Остророги окружили одуванчики со всех сторон, учёные тем временем размышляли, а потом начали исследовать цветы и траву — старались определить, польза от них будет или вред.
      К единому мнению они так и не пришли: кто говорил, что всё это вредное, надо его вырвать и выбросить в космос; другие советовали не торопиться: вырвать всегда успеется, надо посмотреть и подождать, авось не погубят Юкату живые, немыслящие цветы.
      Козерогский народ сам решил, что делать. Три дня и три ночи он стоял в очереди, чтобы поближе протиснуться к живым цветам и вблизи посмотреть на них, а заодно поглазеть и на Кукушкина. Впрочем, на Кукушкина смотрели без особого интереса, а как-то уж очень между прочим. Он даже на это обиделся. Всё-таки он, как-никак, прилетел к ним в гости, а на него — ноль внимания!
      К концу третьих юкатианских суток по велению народа вышел на посадочную станцию один козерог, чем-то отдалённо напомнивший Славке фалангу-паука которого он видел в журнале, и оплёл это небольшое поле цветов тонкой золотистой паутиной.
      И за эту загородку больше не сунулся ни один козерог. С этого дня цветущее поле стало местом встреч всех друзей и приятелей. Так и говорили: «Приходи к одуванчикам». В юкатианском языке появилось новое слово «одуванчики».
      Первое время Славка жил на Юкате в своё удовольствие: спал, ел, смотрел на козерогов — очень больших тружеников, они день и ночь работали в космосе, — встречался иногда на большом расстоянии с Ешмышем и Тюнь-Тюнем — единственными своими знакомыми на этой планете. Но по мере того, как двигалось вперёд юкатианское время, он начинал чувствовать незнакомую раньше тоску: хотелось что-то делать, что-то узнавать, но этого не было и не было.
      Когда он летел сюда, он, между прочим, надеялся, что с ним произойдут какие-нибудь приключения, хоть и страшные. Но ничего такого не происходило. Про него как будто совсем забыли, а он-то надеялся: может, хоть на далёкой планете ему повезёт, и он всем докажет, что не такой пропащий человек Кукушкин, как про него привыкли думать.
      И вот однажды, когда он сидел прямо на траве рядом с цветущим и звенящим полем разбушевавшихся одуванчиков — они так выросли, что их головы уже тянулись к звёздам, и они перешёптывались со звёздами и предлагали им «голову на отсечение — мы прорастём и у вас», — к нему, неслышно ступая и оглядываясь по сторонам, подошли Ешмыш и мыслящий цветок Тюнь-Тюнь.
      Славка вскочил и принялся их обнимать, а козероги отскочили в сторону и мелко задрожали.
      Тогда Кукушкин тоже отошёл от них и обиженно спросил:
      — Зачем же вы пришли, если не хотели меня видеть?
      — Мы хотели вас видеть, — горячо зашептал Ешмыш, — мы очень хотели вас видеть. Но нам не разрешали. Вы всё время находитесь в поле зрения доктора Чрефа, он изучает вас…
      Голос у Ешмыша оборвался, как будто его кто-то выключил, он побледнел, и тогда заговорил Тюнь-Тюнь, быстро и путано:
      — Вы нас обманули… Оказалось, вы так мало знаете… Любой козерожик знает в сто раз больше… Доктор Чреф в ярости…
      — Да как ваш доктор Чреф узнал, что я так мало знаю?! Я его и в глаза не видел. Он мне ни одного вопроса не задал. Может, я и ответил бы что-нибудь. Я всё ж таки про Землю знаю в сто раз больше, чем он.
      — Ваши знания он прочёл при помощи луча Пэра. Стоит на какое-нибудь существо посветить лучом Пэра, как на экране у доктора Чрефа загораются знаки, и он их читает. Он читал ваши знаки всего пять минут по нашему времени. А это так мало. Одно пожатие ивовой палочки, и всё!
      — Если б я знал! Если б я только знал, что улечу сюда, я бы готовился… не такой бы дурак был…
      — Оббижжяетте. Но теперь ничего не поделаешь, — сказал Ешмыш грустно. Он снова заговорил, сначала медленно, а потом всё быстрей и быстрей, словно куда-то торопился: — И нам с Тюнь-Тюнем теперь придётся отвечать перед доктором Чрефом, и маленьким козерожикам тоже придётся отвечать… как они боятся…
      — Ешмыш, самый хороший Ешмыш! Пусть никто не отвечает за меня. Я сам за себя отвечу. У нас на Земле всё-таки хорошо учат. Я сам выучил одного таракана разбираться, где север, где запад, а где восток. Он — простой таракан. А я всё ж таки поумнее таракана. Правда?
      Ешмыш кивнул, хотя ничего не понял.
      — Ведите меня к своему доктору Чрефу. Я ему отвечу сам, вы только молчите. Откуда вы знали, какой я окажусь?! Вы мне просто поверили. Правда? Но я вас не обманул — мне тогда самому казалось, что я много знаю. Я вас не обманул, а то получится, что вас обманул человек с планеты Земля. И вы сразу подумаете, что у нас все обманщики. Но у нас нет такого… Это я раньше случайно врал, а теперь…
      — Какая удивительная планета Земля! — вздохнув, сказал Ешмыш. — Даже один случайный человек и тот оказался…
      — Самая удивительная планета одна. Это — Юката, — сказал чей-то острый резкий голос. У Славки от страха вдруг зашевелились волосы. Голос был неожиданный, неприятный.
      Оказалось, что их подслушивали.
      Заколебался воздух или то, что на Юкате было вместо него, и перед Кукушкиным вырос учёный козерог Минкуб.
      — Да, да! — подтвердил он. — Именно Юката. А ты, Ешмыш, что-то напутал. Ступай к остророгам в острог. Уборщик пусть идёт туда же. Сейчас сюда прибудет сам доктор Чреф!
      Покорно и понуро Ешмыш вместе с преданным другом-цветком потащились в острог.
      Кукушкин остался на станции вместе с Минкубом. Учёный козерог Минкуб был правой ивовой палочкой доктора Чрефа, единственного на Юкате сверхкозерога. Этот сверхкозерог был самым учёным существом не только на Юкате, но и во всём созвездии.
      Славка никогда не видел доктора Чрефа, но слышал о нём много страшного. Между прочим, на Земле Слава до невозможности любил слушать страшные истории, но здесь, на Юкате, эта любовь куда-то подевалась, и, закрыв лицо руками, он попросил неизвестно кого, чтобы, если доктор Чреф появится, он был не очень страшный…
      И доктор Чреф возник перед ним.
      Он стоял величественно и гордо, как подобает сверхкозерогу, и мрачно смотрел на Кукушкина.
      — Открой глаза и слушай меня внимательно.
      Славка долго не мог открыть глаза, потому что ему показалось, что он от страха умрёт, но доктор Чреф обвинил его в трусости, и тогда Славка поднял лицо к звёздам и открыл глаза.
      И он увидел перед собой обычного козерога, только немного выше ростом, только немного потолще, а на голове у него, похожей на маску сварщика, топорщился не один рог, а целых два.
      — Ха-ха! — захохотал доктор Чреф и схватил Кукушкина за шиворот и высоко поднял его над скалистой площадкой. — Издалека ты казался покрупнее. На самом же деле ты — очень мелкое и глупое существо.
      — Оббижжяетте, — сказал Кукушкин, повторяя любимые слова Ешмыша. — Со мной так нельзя обращаться. Я — человек. Я могу с вами обменяться своим опытом по химии. И ещё я знаю многие опыты Людмилиного завода и отцовского института. Вы дайте мне свой опыт. Я привезу его на Землю, и все удивятся и, может, обрадуются, если у вас хороший опыт.
      Доктор Чреф опять захохотал, но уже беззвучно, а потом резко оборвал смех и сказал:
      — Согласен. Я отдам тебе собственный опыт и возьму твой земной. И полечу вместо тебя на Землю. Я стану Кукушкиным, а ты станешь доктором Чрефом. Мои звездолётчики прожужжали мне все уши твоей планетой. Я хочу посмотреть на неё сам. Гелла, мы его сейчас трансформируем, то есть преобразуем. Скорей, помоги мне!
      — Нет, не надо! — закричал Кукушкин, болтаясь в пространстве, не в силах освободиться из рук злодея. — Только не делайте этого. Я хочу быть собой. Я не хочу в козероги. Мне нравится быть человеком!..
      — Тебя никто не спрашивает, мой дорогой, — нежным голосом сказала невесть откуда взявшаяся Гелла Грозоветка. Она по-прежнему была и хрупка и воздушна.
      «Она не может быть злой. Она не похожа…» — судорожно думал Кукушкин, размахивая руками и стараясь схватиться за неё. Ему казалось, что если он до неё дотронется, то с ним не произойдёт ничего плохого.
      — В гостях воля не своя, не так ли? — долетел до него её голос.
      — Мы ничего не придумали. Это ваша земная пословица, — сказал смеющийся доктор. — Мне бы только его как следует схватить, а то он барахтается… и мы с тобой, Гелла, живо его перекроим.
      Он крепко-крепко сжал Кукушкина своими ивовыми палочками, а учёный козерог Минкуб ехидно зашептал в надвигающийся вечер Юкаты:
      — Он останется довольным. Ведь быть козерогом — это почётно. А быть сверхкозерогом — это почётная бесконечность.
      И вдруг Славка почувствовал, как на лбу у него вздуваются две шишки и оттуда начинают лезть рога.
      — Мама! — сказал Кукушкин. — Папа! — сказал Кукушкин. — Свет… Леонидна… — сказал Кукушкин. — Директор школы, — сказал Кукушкин. — Гуслевич, — сказал Кукушкин. — Старик с кошкой, — сказал Кукушкин. — И все люди! — Он закричал. — Я больше уже никогда не буду. Верните меня к себе…
      И он открыл глаза широко-широко, как только мог, и увидел над собой огромное сверкающее солнце. Оно горело так ярко и так неистово грело, что он протянул к нему руку и ощутил на ней присутствие самого настоящего земного тепла.
      — Он сопротивляется… — донёсся до него голос Геллы. — Не давайте ему спать. Спящих трудно трансформировать. Отпусти его чуть-чуть.
      И доктор Чреф слегка расслабил ивовые палочки, а Славка, казалось, этого только и ждал. Он прыгнул на скалистую поверхность и, хорошенько оттолкнувшись, помчался по ней, как по льду.
      — Держи его! Держите! — закричал ему вдогонку доктор Чреф. — Он разрушил мой прибор для трансформации. Я где-то застрял на половине себя!
      И правда, от бывшего сверхкозерога осталась одна половина, и притом не лучшая.
      Славка тем временем бежал и бежал не разбирая дороги.
     
      БЕЗУТЕШНЫЕ РОДИТЕЛИ
     
      Как только самолёт ИЛ-18 коснулся колёсами ленинградской земли, Людмила и Василий Кукушкины вышли из оцепенения и первыми бросились к выходу, хотя команды «можно выходить» не было.
      Стюардесса пыталась посадить их на место, объясняла, что хоть самолёт и прибыл, да не совсем, но родители Кукушкины ничего не понимали. Людмила твердила одно: «У нас ребёнок…» Василий остолбенело молчал, лишь изредка ухал, как филин: «Ух!» да «Ух!»
      Стюардесса даже испугалась и поскорее открыла перед ними дверцу — хорошо, что трап уже подали.
      Сломя голову они кинулись вниз и бежали по трапу с такой скоростью, как будто за ними гнались собаки. Но за ними не гнался никто, и только милиционер свистнул им вслед, когда они, не дождавшись автобуса, помчались по аэродромному полю под огромными свирепыми носами современных самолётов. Они бежали и бежали по огромному просторному полю, сверху падало на них огромное тяжёлое ленинградское небо, но они всё равно бежали и бежали, пока не прибежали на стоянку такси.
      Здесь выстроилась большая нетерпеливая очередь. Если бы её всю размотать да выстроить в один ряд, последний из этой очереди, наверное, оказался бы в Ташкенте. А последними были Кукушкины…
      Машин было раз-два и обчёлся.
      Людмила не могла стоять так долго, да и Василий тоже.
      Людмила кинулась без очереди.
      — Граждане, — сказала она печально и грустно, — у нас ребёнок…
      И опять она проглотила остальные слова, которые были слишком страшные — не выговорить.
      Тут как раз машина подъехала, очередь недовольно подалась назад — пропустить женщину с ребёнком, и Людмила стала садиться в такси, но тут все сразу увидели, что никакого ребёнка у неё на руках нет, значит, эта симпатичная и молодая особа пыталась всех провести за нос!
      — Постойте! — закричали из очереди, оттащили Василия от машины и стали пытаться вытащить оттуда Людмилу.
      — Я её сейчас поймаю. Я вытащу, — сказал один развесёлый рыбак и размахнулся спиннингом. — Она у меня будет почище щуки висеть.
      — Товарищи! — пришёл в себя Василий. — У нас ребёнок пропал. А вы мешаете нам найти его!
      — Граждане и товарищи, — вся в слезах высунулась из оконца Людмила, — ну честное слово, у нас сын пропал. Вышел из дому третьего дня и не вернулся. А нас в городе не было. Поймите, товарищи…
      Очередь занялась обсуждением столь странного происшествия.
      — Трогай! — сказал Василий. — Ехать пора.
      Машина мягко рванулась вперёд. Вслед им махали и что-то кричали не знакомые раньше люди.
      — У нас такого ещё не было, чтобы без очереди пропустили, — сказал шофёр. — Никогда не было.
      — Не было, так будет, — ответила Людмила. — У нас тоже никогда до сих пор не было, чтобы сын из дому пропал.
      — Как ушёл, так и вернётся. Будь вы мои родители, я бы обязательно вернулся, — засмеялся шофёр. Он был очень молодой и мог себе позволить такие шутки.
      Машина летела по городу, как на крыльях. И скоро Кукушкины уже поднимались по знакомой лестнице.
      — Привет, — сказала Людмила, распахивая незакрытую дверь, — уже и квартира нараспашку. Ты меня слышишь?
      — Слышу, — сказал Василий. — Наверное, Славка вернулся. Это его привычка — приходить домой и не закрывать за собой дверь. Слышишь, кто-то ходит! Узнаю любимого сына по походке, тра-ля-ля!
      Кукушкины вошли в квартиру и вскрикнули. Навстречу им выскочил…
     
      ДОЛОЙ ДОКТОРА ЧРЕФА!
     
      Славка бежал что есть духу, ему слышались за спиной звонкие шаги погони. Куда он бежал, он и сам не знал, но дорога повела его в город Ботон. Он почувствовал это, не зная как, и понял, что по дороге бежать опасно: никого в городе он не знает, а первый же встречный опознает его и доставит к доктору Чрефу.
      Может быть, доктор мчится за ним по пятам или наблюдает за ним в прибор «Микробум» — там виден каждый козерог как на ладони. Правда, он пока ещё не совсем козерог, но кто знает… во всяком случае, на лбу у него вздулись две порядочные шишки.
      Так или иначе, но дальше Славка побрёл не разбирая дороги и скоро услышал пение. Пение было какое-то странное, как будто блеял козёл. Но это ему показалось — как будто блеял козёл, потому что не с чем ему было больше сравнить это пение. На самом же деле это пели в остроге Ешмыш и цветок Тюнь-Тюнь. Они пели и прокалывали своими рожками что-то очень похожее на нашу бумагу.
      Непослушные звездолётчики сидели в остроге, а чтобы дорогое юкатианское время не пропадало даром, остророги заставили звездолётчиков работать — переплетать и сшивать книжки.
      Про их книжки тоже надо сказать подробнее. Дело в том, что в юкатианском языке было всего шесть букв. Слова не писали и не печатали на бумаге, а прокалывали буквы рогами. Маленькая буква — маленькое отверстие, буква побольше — и отверстие побольше. Буква от буквы отличалась на диаметр ивовой палочки.
      Когда Славка совсем подошёл к острогу, он увидел сидящих там Ешмыша и Тюнь-Тюня. Они сидели в прозрачной коробке, а вокруг бродили остророги с тонкими и длинными рогами длиной, наверное, в целый метр.
      Остророги преградили дорогу Кукушкину, а Ешмыш с Тюнь-Тюнем закричали ему, чтобы он туда не входил, иначе не выйдет.
      — Выпустите моих друзей! — сказал Кукушкин остророгам.
      — Кто ты такой? — удивились остророги. И тут в голову Славке пришла спасительная мысль.
      — Я — доктор Чреф! Убирайтесь отсюда!
      — А где же ваши рога? — подозрительно посмотрели на него остророги. Славка, не долго думая, сделал пальцами «рожки». Обманутые стражники в испуге разбежались.
      — Выходите скорей, пока они не спохватились! — крикнул Славка.
      — А разве можно? — Ешмыш и Тюнь-Тюнь осторожно вышли.
      — Можно, можно. Я вам разрешаю, потому что сам стал чуть-чуть доктором Чрефом — он хотел со мной совсем обменяться, но я убежал. Всё-таки я не хочу быть им, а только — собой.
      — Но он такой мудрый, наш доктор Чреф. Он всё умеет, он всё придумал. Он даже сплёл себе из прутиков дочку — и получилась наша чёрная красавица Гелла, — сказал Ешмыш.
      — Я не хочу быть доктором. Но я хотел бы от него всему научиться. Представляете, возвращаюсь на Землю, домой, в школу, и меня никто не узнаёт — так много я знаю!
      — Доктор у нас никого не учит. Он сам всё умеет. Один. Мы знаем свою работу от рождения. Ты же сам видел, что маленькие козерожики крутят нашу тарелку не хуже меня. А есть малыши, которые работают мусорщиками не хуже Тюнь-Тюня.
      — Это же всё неправильно, — запротестовал Кукушкин.
      — Что неправильно? — удивился Тюнь-Тюнь.
      — Всё. Вашим детям надо учиться. У вас есть школы?
      — Школы? — переспросил Ешмыш и сказал: — Нет у нас этого. У нас много чего нет по сравнению с вашей Землёй. Помнишь, ты обещал сделать нам осень?
      Кукушкин задумался и долго молчал. «Это из географии».
      — Пожалуй, осень я вам сделать не могу. Для осени нужно солнце. Его надо перевернуть набок, и тогда будет осень. Но у вас нет солнца, или оно всё-таки есть?
      — Нет у нас солнца, — грустно сказал Ешмыш.
      — У вас нет солнца, но солнце у вас будет. Что там за бумага у вас лежит в коробке?
      — Наши книжки лежат, — ответил Тюнь-Тюнь.
      — Тащи сюда, — важно сказал Кукушкин и полез в карман за ручкой или карандашом. Но в кармане ничего не было. И он вспомнил, что ручка осталась в трубе вместе с тетрадкой. Как же так, сколько он мог бы записать про ненашу жизнь! Мог бы нарисовать друзьям настоящее солнце…
      — Вот книжки, — выбежал Тюнь-Тюнь.
      Славка перелистнул из конца в конец всю книжку, но, кроме дырок, ничего не нашёл.
      Славка долго думал, как это можно читать дырки, но так и не понял.
      — Ладно, не понимай, — досадливо сказал Ешмыш. — Но ты обещал солнце…
      — У меня ручка и карандаш остались на Земле. Если бы у меня было что цветное, особенно жёлтое, я мог бы вам нарисовать, а так…
      — Цветное, особенно жёлтое? — наклонил головку Тюнь-Тюнь. — Цветное и особенно жёлтое у меня есть на голове. Возьми один лепесток и нарисуй нам на память. Когда тебя не будет с нами, мы соберёмся с Ешмышем и немного погрустим о тебе, и вспомним, и поговорим. Мы даже можем не разговаривать, а просто смотреть на книжку, в которой ты нам оставишь своё солнце.
      — Но оно же ненастоящее. Оно ни капли не будет греть, — испуганно предупредил Славка. Странно как-то говорит этот Тюнь-Тюнь.
      — Оно будет для всех ненастоящим, а для нас с Ешмышем оно будет греть. Потому что ты нам его оставишь на память. Бери мой лепесток. Он может рисовать не только жёлтым, а любым, но у нас никто не умеет рисовать. И он пропадает. Рисуй!
      Славка вырвал у Тюнь-Тюня лепесток и принялся рисовать. Ешмыш и Тюнь-Тюнь держали на протянутых палочках свою книжку, полную дырок-букв, а Кукушкин рисовал им солнце и золотую осень, когда деревья стоят золотые и красные и слепят глаза.
      Лепесток Тюнь-Тюня и впрямь оказался удивительнее всех карандашей на свете: он менял цвет в зависимости от наклона, и таких необыкновенных красок Славке никогда не приходилось видеть.
      Ешмыш смотрел, как рисует Славка, потом передал книжку в палочки Тюнь-Тюня, и уже Тюнь-Тюнь один держал разрисованную книжку. Ешмыш убежал. Потом он вернулся и принёс большой лист бумаги, или чуприка, как называли подобие бумаги козероги.
      — А можешь нарисовать нам большое солнце? — заглянул Славке в глаза Ешмыш. — Чтоб все увидели его издалека. И подумали, что у нас осень.
      — Могу. Но они не поймут, что у вас осень. Потому что они не знают, что осенью солнце — на боку. Если ты им объяснишь, то…
      — Я им объясню. Солнце на боку — это из твоей географии. Правильно я говорю?
      — Правильно ты говоришь, — ответил довольный Кукушкин. И принялся рисовать солнце и осень на огромном листе чуприка.
      Когда он кончил рисовать, он отошёл на шаг — посмотреть, как у него получилось. Посмотрел и сказал:
      — А что! А ничего!
      И тут ему в голову пришла ужасная, по юкатианским законам, мысль.
      — Давайте это большое солнце повесим на ваши палочки и понесём его в Ботон. Покажем всем. Чтобы все увидели его вблизи и поняли, как оно красиво. Пусть все захотят увидеть настоящее солнце и осень. А потом все жители Юкаты со мной полетят на Землю. Мы там всё увидим своими глазами.
      — Так делать нельзя, — сказал Ешмыш. — Это не понравится доктору Чрефу. Мы все принадлежим ему. Он не хочет, чтобы летали в космос не звездолётчики. Каждый должен заниматься тем делом, какое у него написано на роду. Это закон Юкаты. А ты хочешь нарушить закон. Нельзя.
      — Нет, можно, — заупрямился Кукушкин. Иногда на него нападало настоящее ослиное упрямство. — Раз вы боитесь, я пойду один. Пусть все видят. Неправильная у вас жизнь. Я недолго у вас пожил, но всё понял. У вас и школ нет, и больниц…
      — А это ещё что такое? — удивился Тюнь-Тюнь.
      — Ну, где лечат.
      — У нас не лечат, а выбрасывают. Как испортился, так выметают в космос, — сказал Ешмыш.
      — Вот видите! — воскликнул Славка. — Это же неправильно. Так нельзя обращаться с вами. Давайте поднимем Ботон, всю Юкату. Свергнем доктора Чрефа. Сделаем народное собрание. Мы же проходили по истории. Вы просто не знаете, как надо. А я знаю. Я же говорил, что не обману вас в главном. А главное — справедливость. Идёмте! Хватит. Хватит угнетать!
      — Хватит, — повторили Ешмыш и Тюнь-Тюнь. — Хватит угнетать!
      Славка приколол рисунок на ивовые прутики, и друзья отправились в город Ботон.
      — Ну как, не боитесь? — время от времени спрашивал их Кукушкин.
      — Не боимся, — отвечали они в один голос. — Мы идём за справедливостью.
      — Долой доктора Чрефа, — сказал Кукушкин, и друзья подхватили:
      — Долой его, долой!
      А получилось у них:
      — Домой его, домой!
      Потому что они всё время путали наши буквы, то там не ту поставят, то здесь.
     
      РАССТЕГАЙ ИВАНЫЧ ВЫХОДИТ НА РАБОТУ
     
      …Из квартиры выскочил огромный пёс и зарычал.
      Людмила и Василий припали спиной к стенке в прихожей и замерли так, не в силах пошевелиться.
      Как только они начинали переглядываться друг с другом, пёс начинал рычать, а стоило Людмиле сказать:
      — Господи, да это же в нашем собственном доме! — как пёс прыгнул к ней на грудь и лизнул её прямо в лицо.
      От страха Людмила онемела. Заговорил Василий:
      — Эй, чей это пёс? Уберите его. Моей жене плохо.
      На его голос в прихожую из кухни вышел Тагер и строго спросил:
      — Граждане, эта квартира находится под охраной. Что вам здесь надо? Того, а ты куда смотрел? На твоих глазах в квартиру проникли преступники!
      — Ну, это уж слишком, — загорячился всегда невозмутимый Василий. — Это наша квартира. Мы здесь живём…
      Тагер его перебил:
      — Так вы Кукушкины? Родители потерпевшего?
      — Да, — сказал не совсем уверенно Василий. — Людмила, что с тобой? Ей плохо. Уберите собаку, иначе я не могу найти нашатырный спирт.
      — Да вы не бойтесь. Того — учёный пёс. Того, найди нашатырный спирт.
      Того поплёлся на кухню, там пару раз чихнул и принёс пузырёк с нашатырным спиртом.
      У Василия выпала из рук сумка и грохнулась об пол.
      — Что ты вечно гремишь? — набросилась на него Людмила и открыла глаза. — А вы что тут делаете? — набросилась она и на Тагера.
      — Я охраняю, — с достоинством ответил милиционер.
      — Надо не охранять, а ребёнка искать. Его ещё не нашли?
      — Не нашли. А вам нечего было терять, кстати.
      Людмила заплакала.
      — А мы, к вашему сведению, его не теряли. Он сам ушёл из дому.
      — Я в курсе, — сказал Тагер, слегка дрогнув. Женские слёзы всегда пугали его. — Я занимаюсь этим делом.
      — А почему вы занимаетесь этим делом в нашей квартире? — спросил Василий. — Может, вы думаете, наш сын спрятался под диваном и лежит там столько дней?
      — Нет, я этого не думаю. Просто эта учёная собака берёт след вашего сына.
      — Что ж она так долго берёт этот след?
      Тагер не успел разъяриться, как в дверях показались Серафима Петровна с Расстегаем Иванычем на руках и Мина Ивановна, а за ними забасил Новодедов:
      — Кажется, хозяева прибыли?
      — Прибыли, — сказала Людмила и, совсем обессиленная, села на стул. — Как же это получилось? — спросила она, не обращаясь ни к кому.
      Все присутствующие опустили головы: каждый невольно почувствовал свою недоказанную вину.
      — Бывает, — сказал Новодедов.
      — Вы можете радоваться, — сказала Людмила.
      — Вот уж не ожидал от вас таких слов, — уныло огрызнулся Новодедов. — Это наше всеобщее горе. Переживаем все. Вот и Серафима Петровна, и Мина Ивановна…
      Старушки церемонно поклонились.
      Василий пригласил непрошеных гостей в комнату.
      — Не принимайте её слов всерьёз, — зашептал он. — Людмила не в себе… Поймите её, единственный сын…
      — И вдобавок не её, — уточнил Новодедов.
      Тут в комнату влетела Людмила.
      — Как вы смеете!
      — Новодедов здесь ни при чём, Слава сам про всё узнал! — охладил её пыл Тагер. — Никогда нельзя детей обманывать. Это я вам как милиционер говорю. Наверно, из-за этого он убежал из дому.
      Людмила упала на диван, закрыла лицо руками, и больше в тот вечер никто не видел её лица.
      Необученный Расстегай Иваныч и учёный пёс Того между тем заинтересовались друг другом.
      Расстегай Иваныч от любопытства спрыгнул на пол и пошёл разглядывать Того вблизи. Того на него посмотрел и увидел, что интересоваться, собственно, нечем — какая-то игрушечная, возможно, даже заводная собака. После того он положил голову на лапы и задремал.
      Тагер посмотрел на пса и сказал:
      — Опять, бродяга, спит. Не хочет брать след Славы Кукушкина. Не по носу он ему, что ли?
      Когда Расстегай Иваныч услыхал, что большая собака никак не может взять след Славы Кукушкина, у него забилось сердце. Это же тот самый Кукушкин, который потерял на дороге портфель. Это же тот самый Кукушкин, про которого ему все уши прожужжала хозяйка, и её подруга, и этот старик, и Стас Гуслевич!
      Расстегай Иваныч закрутился по комнате, принялся нюхать пол, потом подбежал к Славкиному столу, где в прежнем беспорядке роились какие-то бумаги и тетрадки, и стал нюхать. Потом он подбежал к шкафу, лапой приоткрыл дверцу и принялся заглядывать туда.
      Тагер стал доставать из шкафа вещи. И стоило ему вытащить какую-нибудь Славкину рубашку, как Расстегай Иваныч принимался громко лаять.
      — Это всё чистое бельё, — сказал Василий. — Надо в стиральную машину заглянуть. Будет легче взять след.
      Он вытащил оттуда лыжный костюм, весь мокрый, и поднёс его к Расстегаю Иванычу. Костюм пропах сырой улицей, грустным дождём, портфелем. Расстегай Иваныч вспомнил этот запах и рванулся к двери. Он зашёлся таким бурным лаем, что Того проснулся и недовольно зарычал: «Я, значит, лентяй, а ты…»
      — Молодец, молодец, — похвалил Тагер Расстегая Иваныча. — Я теперь буду с тобой работать. — Расстегай Иваныч метался у двери и скулил. — След взяли, теперь найдём. Вы разрешите мне взять на время вашу собаку?! — обратился Тагер к Серафиме Петровне.
      — Расстегая Иваныча? — ужаснулась старушка. — Да он же маленький и ничего не понимает.
      Тогда Расстегай Иваныч подбежал к ней, встал на задние лапки, задрал кверху мордочку и завыл по-собачьи: «Пусти, пусти, пусти…» Потом он повалился на спину, закрыл лапками глаза и замолк. Очевидно, это значило: «Не отпустишь — умру!»
      — Иди, — сердито сказала Серафима Петровна. — Ежели решил — иди. Только уж раз взялся за дело, изволь выполнить до конца.
      Расстегай Иваныч вскочил и весело залаял: «Найду, найду, найду!»
      Тагер разбудил Того, надел на Расстегая Иваныча поводок и тёплую фуфайку и ушёл с двумя собаками на поиски.
      На улице ему попались Гуслевичи. Они вели из детского сада Марьяну.
      — Ну что слышно, новости есть? — торопливо спросил Гуслевич.
      — Новости есть, — ответил Тагер. — Вернулись родители.
      — А Славик нашёлся? — спросила Марьяна.
      — Не нашёлся. Я сам лично выхожу на поиски. И найду его с собаками.
      — С этими собаками? — Гуслевич с сомнением посмотрел на старого ленивого Того и уморительного Расстегая Иваныча.
      — С этими! — решительно сказал Тагер. — Расстегай Иваныч, след, след! Нюхай! А ты, Марьяна, готовь мне самого плюшевого медведя. А ещё могу тебя обрадовать, что приехали…
      — Мама? Папа?
      Марьяна вырвалась из рук Гуслевичей, вбежала в дом и побежала по лестнице. Гуслевичи топали за ней.
      — Папочка, мамочка, вы с попугайчиком? — крикнула она, бросаясь к родителям.
      Но родителям, как известно, было не до попугайчика. И когда они честно признались ей в этом, Марьяна так безутешно заплакала, что до сих пор крепившиеся гости не выдержали и зарыдали вместе с ней.
     
      «Я БОЛЬШЕ ТАК НЕ МОГУ»
     
      За каких-то три дня 5-й «б» прославился на всю школу — только и слышно было: «Славка, Слава, Славян, Ярослав, Слав… Куда? Зачем? Почему?»
      Вместе с Кукушкиным стали знаменитыми и его друзья. Они ходили в окружении целой толпы любопытных и вспоминали, и вспоминали разные малоизвестные подробности из жизни Кукушкина, которые только сейчас стали понятными, — вот оно, оказывается, к чему всё шло…
      — Славян такой был путешественник, честное слово, — объяснял Пчелинцев, — ему раз плюнуть было удрать в Африку.
      — Или на Северный полюс, — добавлял Нырненко.
      Эти лучшие друзья Кукушкина ходили-ходили, болтали-болтали, выдумывали-выдумывали, пока к ним на перемене не подошла Перепёлкина. Это был первый случай в её жизни, чтобы она подошла к мальчишкам первая.
      И вот она подошла к ним. Покраснела. И долго стояла молча и смотрела куда-то вбок. Они тоже остановились, Андрюшка с Юркой, и стали смотреть вбок: чего там Перепёлкина видит? И все остальные остановились и стали смотреть и молчать: мало ли что Перепёлкина видит — может, мышь, так чтобы не вспугнуть… Молчали они, молчали, а потом поняли, что ничего тут интересного нет, — могла бы уж Перепёлкина что-нибудь тоже вспомнить про Кукушкина: всё ж таки сидела с ним на одной парте почти полжизни… Вот ведь как друзья узнаются — стоит человеку исчезнуть… И остальные разошлись кто куда…
      — Ну чего тебе, Перепёлкина? — спросил нетерпеливый Андрюшка. — День рождения уже прошёл.
      — И правда, чего тебе? — повторил за ним, как попугай, Нырненко. — День рождения уже прошёл.
      — Ребята, я так больше не могу, — сказала красная Перепёлкина. — Всё пропало…
      — Что пропало? — удивился Андрюшка.
      — Всё. И Славка… Ребята, это серьёзно. Я больше так не могу. Вы, как бараны, бегаете, смеётесь, веселитесь, а его уже, может быть, не существует… нет… нету…
      — Нету… — повторили мальчишки. — А мы, как бараны… Подожди, а кто это бараны?!
      — Какие бараны? — переспросила Светлана Леонидовна, останавливаясь рядом с троицей. Судьба пропавшего Кукушкина мучила её. Она потеряла сон, покой и аппетит. С её лица исчезла улыбка. От Гуслевича уже второй день не было никаких известий, а милиционер Тагер больше не появлялся ни на улице, ни у неё в доме.
      — Мы не бараны, — уверенно сказал Андрюшка.
      — Это я вижу. Вы не знаете, Славу не нашли?
      Мальчишки пожали плечами:
      — А зачем его искать? Может, ему там, где он есть, лучше!
      — Не думаю, — сказала учительница и пошла от них прочь.
      Перепёлкина побежала за ней следом, догнала Светлану Леонидовну и долго о чём-то говорила с ней.
      После уроков Перепёлкина вместе со Светланой Леонидовной отправилась домой к Кукушкиным. Нырненко и Пчелинцев потащились следом в большом отдалении от них и друг от друга.
      Впервые друзья шли порознь. Андрюшка сказал, что это всё безобразие из-за Нырненки случилось: он — такой бегемот, ничего не чувствует, надо было ещё позавчера отправиться на поиски, а не ждать неизвестно чего. Нырненко свалил вину на Андрюшку: Андрюшке завидно стало, что Славян убежал, поэтому он от зависти и не подумал его искать, а ещё Славкиным другом себя выставлял… Хорошо ему, Нырненко, в голову пришло спасать Славяна…
      Почти у самого дома Кукушкиных приятели догнали учительницу и Перепёлкину. Не успели они подойти к ним, как дорогу им перегородил какой-то барбос (это был Расстегай Иваныч в фуфайке).
      — Эй, толстяк, смотри, какой спаниель, — сказал Андрюшка.
      — Сам ты спаниель, — сказал Нырненко. — Этот барбос выступал у нас на классном часе в субботу. Не узнаёшь?
      — Во, верно.
      — Кого я вижу! — сказал Тагер и притянул к себе за поводки Того и Расстегая Иваныча. — Почти весь пятый «б» в сборе. Светлана Леонидовна, вам моё почтение! Оля, а почему ты такая грустная? И вы, соловьи-разбойники, тоже невесёлые. Чтобы стало веселей, подержите-ка собаку.
      Мальчишки обмерли, когда Тагер передал им поводок Того.
      — Он кусается? — хором спросили они.
      — А как же, — ответил Тагер. — Без этого собаке нельзя.
      — Но он, наверно, учёный? — спросила Светлана Леонидовна, с некоторой опаской поглядывая на громадного Того, и заслоняя спиной от него своих учеников.
      — Учёный.
      — А вы Славу не нашли? — спросила до сих пор молчавшая Перепёлкина, она стояла в стороне от всех.
      — Пока нет. Иду на поиски как раз сейчас.
      — А можно, я с вами? — спросила Перепёлкина и посмотрела на Тагера умоляющими глазами.
      — И я! — присоединилась к ней Светлана Леонидовна и тоже посмотрела на Тагера — уж ей-то он отказать не сможет!
      — И мы, — робко сказали друзья Кукушкина.
      — Ну вот, — сказал Тагер. — То никого из вас не было. А теперь все тут как тут. А поиски, между прочим, могут быть долгими и трудными.
      — Ну и пусть, — сказала Перепёлкина.
      — Ну и что, — сказала Светлана Леонидовна.
      — Тем лучше, — сказали друзья.
      — А как же ваши родители, дорогие дети?
      — Эти дети — мои ученики. Я за них отвечаю.
      — Поскольку вы отправляетесь на поиски Ярослава Кукушкина вместе со мной, то за всё теперь отвечаю я. Может быть, передумаете? Нет? Ну ладно. Вы у меня все как свидетели записаны, поэтому я вас привлекаю в поисковую группу. Семнадцать-двадцать четыре, примите сообщение, — сказал Тагер в маленький микрофончик и вынул блокнот. — Выхожу на поиски пропавшего Кукушкина. Со мной бригада из свидетелей.
      И Тагер передал, кто с ним находится, их адреса и фамилии, а потом попросил предупредить родителей.
      — Заранее благодарю, — закончил он сеанс.
      Нырненко с Андрюшкой рты разинули от восхищения и выпустили из рук поводок. Того почувствовал свободу и рванулся вперёд. Расстегай Иваныч вырвался из фуфайки и помчался за Того. За ними — Тагер. За Тагером — Светлана Леонидовна, Пчелинцев и Перепёлкина. Нырненко бежал последний, потому что был самый толстый.
      Фуфайка никуда не побежала, так и осталась валяться на дороге.
     
      ДОКТОР ЧРЕФ НАПОЛОВИНУ ВЫШЕЛ ИЗ ИГРЫ
     
      Наполовину превращённый, а по-научному трансформированный, доктор Чреф в бессильной ярости затопал копытом. Что же произошло?! Этот похищенный звездолётчиками глупый пришелец легко заставил его, самого доктора Чрефа, потерять половину себя и превратиться в обычного козерога, да ещё усечённого! Вот уж действительно невозможный Кукушкин — так его называли Ешмыш и Тюнь-Тюнь… Но топай копытом не топай, а надо починить прибор и вернуться к прежнему виду, да поскорее, пока кто-нибудь из юкатиан не увидел его, доктора Чрефа, бессильным и второпях не поднял бунт. Они только о том и мечтают, как бы освободиться от его власти: спят и видят себя свободными…
      — Гелла, где ты, Гелла? — слабо вскрикнул доктор Чреф.
      — Я здесь, папа. Стою рядом. Разве ты не видишь?
      Доктор Чреф её не видел: у него теперь была плоская, как тень, мордочка, и на ней тускло светился один чёрно-серебристый глаз и торчал один серый рог, и копыто было одно, потому что осталась одна нога, и была одна рука — половина Минкуба.
      — Делишки, — сказала недовольная половина Минкуба. — На одной ноге да на одном роге далеко не уедешь, долго не протянешь.
      — Гелла, помоги мне подступиться к прибору. Я всё время теряю равновесие. А ты, Минкуб, помолчи — и без тебя в глазу темно.
      Гелла Грозоветка помогла доктору нащупать в пространстве прибор трансформации. Но прибор вдруг совсем вышел из повиновения, завизжал, как поросёнок, заскрипел, как телега, запыхтел, как паровоз, а в довершение всего самовольно грохнулся на скалистую поверхность Юкаты и развалился на множество хитрых элементов, которые вдобавок стали переговариваться между собой.
      — Ну вот, наконец наработали нуль нуля, — сказал первый хитрый элемент.
      — Усекли любопытного старикашку. Как он всем надоел со своим превращением, подслушиванием и подглядыванием, — сказали второй и двадцатый.
      — Теперь он у нас попрыгает, — засмеялись сотые и тысячные.
      Этих ужасно хитрых и сложных элементов набралось целое войско. Они немного полежали на Юкате, собрались с силами и пошли гулять.
      — Куда вы? — запрыгал за ними вслед безутешный доктор.
      — Пойдём ещё раз посмотрим на этого космопитека — невозможного Кукушкина, — который, ничего не делая, вас победил, — весело закричало войско и убежало на поиски Кукушкина.
      — Где он? Где? Я совсем потерял его из виду. А он тем временем взбаламутил всего меня. Эй, остророги!
      Стоило доктору крикнуть остророгов, как они тотчас же явились перед ним.
      — Где он? Где? — продолжал бушевать доктор, размахивая и грозя Минкубом.
      Но остророги попятились, они больше не узнавали доктора: что это ещё за плоский козерог командует ими?!
      — Бэ!.. Мэ!.. — закричали остророги, передразнивая доктора.
      — Гелла, ты слышишь, что они говорят про меня? Гелла, пришёл твой час. Я никогда ничего просто так не делал. Я сделал тебя, потому что ты мне была на что-то нужна. Но я забыл — на что…
      Гелла встала перед доктором Чрефом и скомандовала:
      — Эй вы, остророги, несите меня и доктора в город.
      Остророги знали Геллу, они подхватили её на ивовые палочки, но доктора брать отказались.
      — Это не наш любимый повелитель. Это какой-то самозванец. Наш повелитель выпустил из острога звездолётчиков и пошагал с ними в Ботон. Перед ними сияло и светило какое-то неизвестное красное и со всех сторон рогатое существо. Оно было плоское, и круглое, и горячее. Мы даже немного опалились.
      — Это его работа, невозможного Кукушкина! — крикнул доктор, а Гелла ударила остророгов ивовой палочкой. — Никогда не думал, что от такого мелкого существа пойдут по Юкате такие глубокие и горячие круги.
      Остророги сморщили мордочки — так уж не хотелось им тащить на себе этого неопознанного козерога, но делать нечего. Гелла — чёрная красавица — махала и махала перед ними ивовыми прутиками, так она может надорваться, а всё-таки она у них была единственная Грозоветка на всю Юкату или даже на всё созвездие. Не станет её, кем же они будут в грозу любоваться? Когда начинается над Юкатой гроза, то Гелла так пляшет, что кажется, будто начинают расти над планетой словно на Земле необыкновенные серебристо-чёрные деревья. Деревья так нужны Юкате — говорят, о них можно точить рога…
      — Трогай, — сказала Гелла. — В погоню за невозможным Кукушкиным!
      И остророги бросились вперёд, прокалывая пространство острыми длинными иглами.
     
      ЗАЯЧИЙ СЛУЧАЙ
     
      Расстегай Иваныч в два счёта настиг Того, промчался у Того под животом, как под сводом огромной серой арки, и вдруг потерял спортивный интерес к этим гонкам и резко свернул в сторону. Ему показалось, что где-то в той стороне, ужасно далеко отсюда, вспыхнуло ослепительное горячее солнце и позвало его к себе.
      Теперь обе непослушные собаки бежали в разные стороны, и Тагер, сгорая от стыда, принялся звать их и докричался до того, что потерял голос. Голос, что называется, взял и провалился куда-то.
      — Ни бе, ни ме, ни кукареку, — весело сказал Андрюшка.
      Тагер выразительно на него посмотрел, на большее у него не хватило сил: надо было молниеносно решать, за кем мчаться дальше.
      И, к всеобщему удивлению, Тагер предпочёл Расстегая Иваныча, этого непрофессионала.
      — Делай, как я! — крикнул он поисковой группе и бросился за Расстегаем Иванычем.
      Расстегай Иваныч был неузнаваем: от усердия он шевелил ушками, его глаза янтарно светились, шёрстка посверкивала и потрескивала, как будто по ней пробегали маленькие молнии, а нос словно бы удлинился и стал похож на маленький рог.
      Того бежал и бежал в свою сторону без оглядки — он привык к тому, что хозяин сначала отставал, а потом всегда догонял его, но когда Того наконец оглянулся, сзади никого не было. Хозяин, оказывается, взял да бросил его. «Беги, Того, беги один, куда хочешь. У меня теперь есть другой пёс. Он хоть и маленький, но лучше тебя». Того завыл от позора и обиды и помчался сам догонять хозяина.
      Расстегай Иваныч между тем не собирался останавливаться, а, наоборот, ускорил бег.
      Светлана Леонидовна скоро начала отставать, зато Андрюшка и Перепёлкина бежали с удовольствием, зорко поглядывая друг за другом, чтобы не дать себя обогнать.
      Нырненко замыкал эти незапланированные Тагером скачки-бега.
      У Тагера в записной книжке лежал план поисковой операции, но Расстегай Иваныч на пару с Того спутали ему все планы.
      Наконец Тагеру удалось наступить на поводок, и Расстегай Иваныч был мгновенно остановлен. Тагер кое-как собрал своих помощников в один круг и сипло сказал:
      — Хватит бегать, искать надо.
      Светлана Леонидовна прямо обиделась:
      — Как будто это мы сами бегаем. Мы за вами бегаем.
      — За мной бегать нечего. Я не люблю, когда за мной бегают.
      — Ну знаете ли, — сказала Светлана Леонидовна и покраснела, — это уж слишком. Я за вами не бегаю.
      — Простите, я думаю только о поисках невозможного Кукушкина. Не сердитесь.
      Андрюшка с Перепёлкиной никак не могли отдышаться, поэтому молчали.
      Как раз в поисковую группу вернулся нарушитель собачьих правил старый Того. Уши у него от смущения висели, как две тряпки, глаза округлились от сознания непоправимой вины и просили забыть всё.
      — Хорош, хорош. Молодец. Так и продолжай, — сказал ему Тагер и отвернулся. Того опустил голову, взял в зубы поводок и попробовал несколько раз вручить поводок хозяину. Но Тагер сделал вид, что знать его не знает, и пошёл за Расстегаем Иванычем.
      Того бежал рядом, сначала вопросительно, а потом восклицательно размахивая хвостом.
      Незаметно поисковая группа очутилась на станции, где снуют туда-обратно электрички.
      — Нам разве сюда? — удивилась Светлана Леонидовна.
      Тагер хотел подтвердить, что не сюда, но, поскольку все планы уже были спутаны, авторитетно сказал:
      — А куда же ещё?!
      Далёкое солнце Расстегая Иваныча вдруг показалось ему близко-близко, он рванулся из последних сил, и Тагер, сам того не желая, в два прыжка очутился на железнодорожной платформе и под грохот закрывающихся дверей влетел в электричку. На этот раз поисковая группа оказалась на высоте — и от него не отстал никто. «Зачем это нам?» — только и успела подумать Светлана Леонидовна, а Того решил, что они с хозяином едут отдыхать за город — охотиться на зайцев.
      Двери захлопнулись, электричка тронулась.
      — Ваши билеты? — сказал контролёр.
      Больше всех испугались Перепёлкина и Светлана Леонидовна. Немножко испугались Пчелинцев и Нырненко — им, очевидно, это было не впервой. Тагер, Того и Расстегай Иваныч совсем не испугались.
      — Пройдёмте, пройдёмте, миленькие. По глазам вижу — нет билетов!
      — Нету, — с интересом сказал Андрюшка. — Не успели.
      — Первый раз вижу столько зайцев сразу. Невиданный улов! — сказал счастливый контролёр.
      Как назло, Тагер был в штатском, пришлось показывать документы и долго объяснять, почему все поехали без билетов.
      — А на собак билеты?
      — Того служебный.
      — Пускай этот, того, служебный, а этот? — Контролёр указал на Расстегая Иваныча.
      — Так он же маленький, — взмолилась Перепёлкина.
      — А ты, безбилетная дочка, молчи.
      Светлана Леонидовна не знала, куда деваться от стыда; открылись бы двери, так бы и прыгнула вниз на полном ходу.
      — Пройдёмте, пройдёмте, граждане без билетов! — очень громко сказал контролёр. — А вам, товарищ милиционер, всё же нехорошо на собачке экономить, — сказал он ещё громче.
      — Это чёрт знает что! — вскипел Тагер. Собаки принялись лаять.
      — Сейчас ещё и за лай оштрафую!
      Железный Тагер не выдержал и обратился за помощью к пассажирам:
      — Граждане пассажиры. Этот товарищ меня не понимает. Может быть, вы поймёте?!
      И Тагер рассказал всему вагону, как всё произошло, кто они такие, кого они ищут.
      Всё население вагона пришло в движение, только контролёр оставался невозмутимым — и не такое слыхал! — и хладнокровно писал квитанции на штраф — четыре на «зайцев»-людей и одну — на «зайца»-собаку.
      — И меня тогда оштрафуйте, — сказал Тагер в знак протеста.
      — Вас не могу, — с сожалением ответил контролёр. — Вы при исполнении. Никак даже с передатчиком? Вот бы мне такой. Тогда бы я штраф брал на расстоянии.
      Тагер поскорее спрятал передатчик под пиджак — ещё услышат эту историю на другом конце города, засмеют, шагу ступить не дадут…
      — Товарищ милиционер, товарищ милиционер, — протиснулся к Тагеру мальчишка, — подождите. Я хочу сказать вам… я видел…
      Это был тот самый Котька, который несколько дней назад вместе со Славкой бежал по вагонам, спасаясь от контролёров.
      — Вы про мальчишку говорили исчезнувшего. Так я его на капустное поле послал. Там теперь трубопровод для горячей воды тянут. Мальчишки брехали, что там летающая тарелка появилась. Я, вообще-то, не думал, что он поверит, — я бы не поверил. А может, он туда и не пошёл. Я, вообще-то, не пошёл бы… Он обещал ко мне зайти, если что увидит… Но он не зашёл. Значит, ничего не увидел.
      — Твой билет?
      Котька впервые захотел по-честному признаться, что он — настоящий «заяц», но Тагер его опередил:
      — Какая ещё тарелка? — И на какое-то мгновение Тагеру вспомнился неопознанный предмет в первое ночное дежурство, но он тряхнул головой и сказал скорее себе, чем кому-то другому: — Чепуха! — и добавил специально для контролёра: — Не пойму, кто ты — преступник или свидетель, но на всякий случай я тебя арестую. Иди вперёд и не вздумай бежать! — И он подмигнул Котьке.
      Потрясённый контролёр ахнул, а они пошли к выходу.
      Тут электричка остановилась, оцепенелые Светлана Леонидовна и Перепёлкина вскочили, как ужаленные, и бросились к выходу, за ними потопали остальные.
      — Штраф не считается! — вдогонку им крикнул кон тролёр. — Такое дело — человек исчез. Какой может штраф быть? Штраф быть не может!
      Расстегай Иваныч вместе с Того радостно облаяли его на прощанье.
      Электричка умчалась.
      — Спасибо вам большое, товарищ милиционер. Я, честное слово, теперь всегда буду брать билет. А вам идти вон туда, видите — труба серебрится. Я бы с вами пошёл, да мать из командировки приезжает, много дома дел. Если найдёте его, спросите Котьку. Вам каждая собака покажет, где я живу.
      Обрадованные и повеселевшие «зайцы» вышли на тропинку, по которой когда-то шёл Славка. Возглавлял группу Расстегай Иваныч, который как-то вдруг устал. Что-то томило его, как бы разливалось внутри, становилось тепло и дремотно. Тагер старался идти рядом со Светланой Леонидовной. Ему хотелось сказать ей что-то хорошее, но это хорошее никак не выговаривалось. У него опять куда-то подевался голос, и получалось только кашляющее нечеловеческое «Кххч!»
     
      БЕСПОРЯДКИ НА ЮКАТЕ
     
      Славка, Ешмыш и Тюнь-Тюнь вместе с огромным рисованным солнцем вошли в спящий и тёмный город Ботон, крича: «Домой, домой!» По дороге солнце стало вдруг греться. Грелось, грелось и вдруг прожгло чуприк и вывалилось из него, и повисло прямо в воздухе — в том мрачном и унылом пространстве, которое называлось на Юкате воздухом.
      — Смотри-смотри, что оно делает, — закричал Тюнь-Тюнь, — оно убегает от нас! Лови, лови его!
      — Оно убегает, чтобы не обжечь, — разумно предположил Славка. — Но, честное слово, я не знал, что простое рисованное солнце может так греть и катиться.
      Солнце на миг закатило лукавые глазки и зашептало сверху:
      — Неправильно говоришь. Я не просто рисованное солнце. Я твоё солнце. Ты подарил меня своим друзьям, и я буду светить, пока твой собственный свет не кончится.
      — Смотри-ка, говорящее солнце, — удивился Кукушкин. — Такое бывает?
      — У нас на Юкате такое иногда бывает, необъяснимое, — радостно засмеялся Тюнь-Тюнь и затряс зелёными листиками — они у него выросли на ивовых прутиках. — Смотри, это, наверно, тоже от солнца… Я так часто мечтал стать живым, но никому никогда не говорил об этом. Думал — будут смеяться. Ведь неживым, ненастоящим быть проще. Правда, Ешмыш?
      — Правда. Мы в своих полётах и скитаниях в космосе столько повидали настоящего, что всегда хотели, чтобы и у нас оно было. Спасибо вам, друг, что вы не обманули нас. Как только я увидел вас в вашей научной лаборатории, я сразу поверил, что вы — единственный, кто нам нужен.
      — Понимаешь, Ешмыш, это не научная лаборатория была… а, сказать честно, обыкновенная труба. Я в ней спрятался от неприятностей. У меня кругом сплошные неприятности: двоечник, хулиган, теперь ещё стал неродным сыном, потом грохнул ногой аквариум… Сначала хотел просто спрятаться, и всё, а потом стал наблюдать, потом тебя увидел.
      — Оббижжяетте. Вы не можете быть таким, как рассказали, не верю, — сказал Ешмыш.
      — И я не верю, — подхватил Тюнь-Тюнь. — А что такое аквариум?
      — Я правду сказал. Может, единственный раз в жизни, а вы мне теперь не верите.
      — И всё равно не верим, — заупрямился Тюнь-Тюнь и опять спросил: — А что такое ваш аквариум, который вы грохнули?
      — Ну и не верьте. Я, конечно, постараюсь быть, каким вы меня видите, хотя это и трудно. Но я всегда буду вас вспоминать и думать… Аквариум — это где рыбы плавают в доме.
      — Рыбы плавают? — переспросил Тюнь-Тюнь. — А не можете ли вы…
      — Да отстань ты от него, пожалуйста, — нахмурился Ешмыш. — Он и так подарил нам солнце. Рыбы, наверное, тоже от солнца?
      — Рыбы? Нет, не от солнца. Они — холодные. Отчего — не знаю. Мы не проходили. Рыбоведения у нас ещё не было.
      Пока они так беседовали на главной площади Ботона, их незаметно окружили толпы козерогов.
      Мирные козероги проснулись от яркого света и сначала подумали, что началась война с соседней планетой. Но для войны не хватало грохота. В испуге они ждали, когда же он раздастся. Но его всё не было и не было, хотя свет и не пропадал. Тогда они все повысовывались из маленьких своих домишек — у каждого был свой кубик — и стали переговариваться, узнавать, что случилось. Никто не мог ничего объяснить разумно.
      Говорили только, что свет перевернулся: раньше он где-то лежал на другом, тёмном боку, а теперь повернулся к ним светлым.
      Сидеть в кубиках при таком свете не хотелось, и вот все козероги выбежали на главную площадь города.
      Когда Ешмыш увидел в сборе всё население города, он захотел, чтобы все узнали правду.
      — Вы подождите меня здесь, — сказал он Славке и Тюнь-Тюню, а сам прыгнул высоко-высоко и повис рядом с солнцем.
      — Вот видите, это — солнце! — сказал он всему козерожьему народу. — Оно осветило всю Юкату, и мы теперь можем видеть, что живём не совсем верно. Не поём песен, не читаем сказки, полностью и неразумно подчиняемся доктору Чрефу. Этот человек, этот Слава Кукушкин, помог нам зажечь над Юкатой свет. Он нарисовал нам осень. И наверное, сможет развести у нас рыб.
      Козероги слушали Ешмыша с удовольствием: впервые с ними так хорошо говорили и всё им объясняли, да не кто-нибудь из простых, а знаменитый звездолётчик Ешмыш.
      — Он дымится — в испуге закричал один маленький козерог, и все увидели, как от Ешмыша пошёл дым, запахло палёным.
      — Я знаю, что сгорю, — печально сказал Ешмыш. — Мне это было написано на роду доктором Чрефом. Я понял это, как только Кукушкин нарисовал солнце. Но дело не во мне. Слушайте, все козероги, и перестаньте быть стадом. Поднимите головы и смотрите на солнце. Оно вам всё скажет… Домой, домой…
      И Ешмыша не стало.
      — Он сгорел?! Зачем он сгорел? Он был такой удивительный, — тихо зашелестел лепестками и листьями Тюнь-Тюнь.
      — Из-за меня он сгорел. Это я виноват. Я во всём один виноват. И больше никто не виноват, — так же тихо зашептал Кукушкин и заплакал. — Ну зачем я нарисовал ему солнце?
      — Вот и я тебя спрашиваю, человек Кукушкин: зачем ты повесил этот яркий фонарь над нашей планетой? Зачем ты вмешался в нашу жизнь? — раздался за спиной у Славки голос Геллы.
      Славка резко обернулся и увидел перед собой Геллу — всего лишь маленькую козерогскую девочку, рядом с ней верхом на остророге сидел кто-то непохожий на всех и подмигивал ему серебристо-чёрным глазом и спрашивал: «Домой? Домой?»
      Неслышным шагом вступили на площадь несметные полчища остальных остророгов. Вид у них был грозный. Но солнце светило и светило, становилось лениво и тепло, глаза сами закрывались, а руки-ноги наливались тяжестью. И остророги тихо легли — им было уютно, как никогда в жизни.
      Кукушкин взял Тюнь-Тюня за руку — ивовую веточку, покрытую маленькими листиками — и посмотрел на Геллу.
      — Гелла Грозоветка, — сказал он, выделяя каждое слово, — мы с моим другом — мусорщиком космоса Тюнь-Тюнем — сейчас потеряли Ешмыша. Он сгорел у всех на глазах, потому что был самый лучший. Неужели ты ничего не поняла? Неужели ты будешь жить, как раньше? Твой отец, доктор Чреф, всю жизнь мучил этот народ. А сейчас народ хочет справедливости и солнца. Он хочет осени и рыб. Правда, Тюнь-Тюнь?
      — Правда.
      — Тюнь-Тюнь, к твоему сведению, не весь народ. Народ, ты хочешь справедливости, осени, солнца и рыб? Спрашиваю у тебя об этом, хотя не знаю, что это такое.
      Козерогский народ дружно ответил, что хочет.
      Гелла Грозоветка развела руками.
      — Я не могу разговаривать с этим народом. Он уже не наш, этот народ. Его нам подменили. Может быть, уничтожить его и завести себе новый? Папа, ты спишь? Проснись, папа. Ты проспишь всё на свете.
      — На свете? А может быть, на свету? — спросил доктор Чреф и открыл задремавший свой глаз. — Я так и предполагал, что ты не справишься. Ты всего-навсего дочь молнии. Тебя, Гелла, хватает лишь на мгновение. А управлять Юкатой — на это уходят года. Уничтожить народ — проще всего, но кто поручится, что новый народ будет лучше старого?! Нет! Зло, которое обрушилось на нашу планету, — это один-единственный человек, невозможный Кукушкин! Долой Кукушкина! — вскричал доктор, спрыгнул с остророга и захромал и запрыгал на одной ноге прямо к ним.
      — Домой, домой, — прошептал Тюнь-Тюнь.
      Доктор Чреф оттолкнул Тюнь-Тюня так неожиданно и сильно, что в руках у Славки остался ивовый прутик в зелёных листьях.
      Тюнь-Тюнь слабо вскрикнул.
      — Что ты делаешь, злодей?! — закричал Кукушкин. — Я тебе это припомню!
      Все замерли, вся площадь съёжилась от страха: что он говорит, как он смеет не бояться и всё помнить?! Все они всю жизнь только и делали, что боялись и всё забывали.
      — Он ничего не боится, — упавшим голосом сказала Гелла и заломила руки. Она заломила руки, палочки треснули — её не стало.
      — Гелла, — позвал Кукушкин. — Куда ты? Всё-таки ты не ослепительно злая, как могла бы…
      — Она сломалась из-за тебя! — в ярости закричал доктор Чреф. — Ты такой невозможный Кукушкин, что совсем ничего не понимаешь. Козероги, пригвоздите его к Юкате! Остророги, проткните его!
      Но никто не шелохнулся. Солнце висело над ними, заливая их теплом. Вдобавок какое-то невиданное маленькое существо металось возле Кукушкина, лаяло и не давало никому подойти к нему.
      — Такой глупый человек перевернул всю Юкату, — застонал доктор. — Я не могу его убить — он ничего не боится. Мне остаётся одно — заморозить его. Гелла оставила мне свой холод. Я запущу его обратно. Он разморозится где-нибудь далеко от нас, и никогда ни одного Кукушкина мы и близко не подпустим к Юкате.
      И не успел Славка опомниться, как почувствовал оцепенение, холод медленно стал проникать в него. И, замерзая, или впадая в состояние анабиоза, он всё-таки успел крепко прижать к себе ивовый прутик с зелёными листьями, оставшийся от Тюнь-Тюня, и не выпускал его до самого конца…
     
      РАССТЕГАЙ ИВАНЫЧ НАХОДИТ РЮКЗАК И…
     
      Того бежал без поводка. Он не понимал, куда и зачем они идут. Вот если бы удочки… Ну, если не удочки, то лыжи… Если не лыжи, то грибная корзинка… Если не корзинка, то ружьё… Если не ружьё, то фотоаппарат… Ничего не понятно.
      Зато Расстегай Иваныч понимал решительно всё. Он находил и читал следы Кукушкина с такой же лёгкостью, как пятиклассник читает букварь. Но бежал он всё медленнее и медленнее: что-то сжимало ему горло, чужая тревога и тоска проникали в него со всех сторон.
      Начинало темнеть и подмораживать.
      — Не замёрзнете у меня? — спросил Тагер у рабочей группы, ни к кому в отдельности не обращаясь.
      — Нет, — откликнулась рабочая группа, но как-то неуверенно, а Нырненко и вовсе промолчал.
      На огромное пустое поле упала темнота — синий с седым отливом сумрак, — первый снежок похрустывал под ногами, одиноко стояли на поле тонкие треножные вышки, связанные друг с другом чёрными нитями проводов, с таинственной белозубой усмешкой поглядывали по сторонам фарфоровые изоляторы, закрученные глубокой спиралью. Тишина была звенящей и грустной, и от всего этого казалось, что где-то неподалёку притаился стеклянный и, возможно, даже чешуйчатый зверь. И по всему этому, через всё поле, серой змеёй пролегла бесконечная и нудная труба. В шумном и светлом городе никому не верилось, что с Кукушкиным могло случиться что-то страшное, но здесь, на этой необитаемой земле, куда давно не ступала нога человека, тягостные мысли овладели всей поисковой группой.
      Расстегай Иваныч первым подбежал к трубе, но дотронуться до неё не смог. Вблизи труба оказалась гигантским сооружением высотой в два Того. Того пришёл вторым.
      Расстегай Иваныч залаял — обратил внимание, что это он первый открыл эту новую область земли, а Того — второй. Если бы он мог, он назвал бы себя первопроходцем, но, к сожалению, в его языке не было такого слова, поэтому он только лаял и лаял.
      Из людей Тагер первым дотронулся до трубы, потом подбежали Андрюшка и Нырненко. Они попробовали обхватить трубу руками и влезть в неё, но не тут-то было — не достать.
      — Здоровущая! — уважительно сказал Нырненко и похлопал трубу по бетонной подставке. — Когда-то её не было, и вот она стала.
      Андрюшка не выдержал — он всегда не любил пустые разговоры:
      — Ну и что из того, что она стала! А где Славка? Зачем он сюда притащился, если он сюда действительно притащился? Какая-то примитивная труба!
      — Расстегай Иваныч, след! — скомандовал Тагер. — Того, помогай. Вдвоём веселее. А ты, Андрей, помолчи. Светлана Леонидовна, Оля, может, назад вернётесь? Я могу вызвать машину.
      — Вы плохого о нас мнения, — сказала Светлана Леонидовна. — Мы не остановимся на полпути.
      Собаки побежали куда-то вбок. Тагер и остальные последовали за ними. Идти было тяжело, поэтому Тагер вёл Олю за руку, а Светлана Леонидовна от его руки отказалась.
      — Я вам не маленькая, — сказала она.
      Андрюшка и Юрка побежали за собаками. Некоторое время их не было видно и слышно, а потом раздался их общий торжествующий крик:
      Нашёл!
      Тагер без разрешения схватил Светлану Леонидовну за руку и потащил её вместе с Перепёлкиной в направлении крика.
      Мальчишки ошарашенно стояли у колена трубы, серебристый стык в этом месте был нарушен: одна из труб выдвигалась вперёд и наискосок подходила к земле, образуя тёмную страшную пещеру.
      Перед самым входом в трубу лежал на позёмке рюкзак, только что, на их глазах, выволоченный из трубы Расстегаем Иванычем.
      Теперь Расстегай Иваныч безуспешно пытался вскарабкаться на рюкзак — на эту неприступную для него гору, чтобы оттуда оглядеть всю окрестность как победитель. Нырненко попробовал помочь ему и слегка подтолкнул его кверху, на это Расстегай Иваныч свирепо огрызнулся как уважающий себя пёс.
      С трудом и всё-таки не без Юркиной помощи он взобрался на рюкзак, немного полежал там, потом приподнялся, встал на чёрные дрожащие лапки и счастливо оглядел всех вокруг — нашёл всё-таки вашего невозможного Кукушкина! А как трудно это было, если бы они это знали! Он прямо-таки надорвался — у него так болело сердце, словно оно осталось где-то далеко-далеко и томилось без него, и звало его туда, в непривычную обстановку.
      Но Расстегай Иваныч не показал своей слабости и всеми четырьмя лапками принялся отбивать дробь на рюкзаке — на этом тупом барабане.
      — Молодчага, золотой пёс! — похвалил Расстегая Иваныча Тагер и пожал ему лапку.
      Того тоже поздравил победителя хриплым лаем и устроился рядом, справедливо полагая, что если Расстегай Иваныч оказался золотым призёром, то он, Того — по меньшей мере серебряный.
      Тагер осторожно снял Расстегая Иваныча и заглянул в рюкзак. Все столпились вокруг рюкзака, и никто не заметил, как погрустнели у Расстегая Иваныча глаза, сначала левый — золотистый, потом правый — янтарный. Одна лишь Перепёлкина увидела это и подумала: «Что с ним?» — но в суматохе потеряла его из виду.
      В рюкзаке была сплошная каша вещей: яичная скорлупа, много-много крошек, нераскрытые банки с консервами и прочее, прочее, прочее. Среди хлама валялась мятая, словно жёваная, тетрадь. Тагер схватил её и, подсвечивая фонариком, прочитал вслух:
      — «Дневник научных наблюдений и открытий. Принадлежит Я. Кукушкину. Начат 2 ноября в субботу 19.30.» Однако, — сказал Тагер, — может, вы прочтёте? — обратился он к Светлане Леонидовне. — Всё-таки Кукушкин — ваш ученик. Вам, как говорится, виднее.
      И Светлана Леонидовна прочла вслух все записи в Славкином дневнике.
      — Да! — сказала Светлана Леонидовна просто так, сама себе.
      Андрюшка буркнул ей в ответ:
      — Ну да?
      А Нырненко как будто всё подытожил:
      — Вот это да!
      Перепёлкина молчала. В испуге она смотрела во все глаза на Расстегая Иваныча, который тихо качался на лапках и вдруг повалился набок.
      Перепёлкина подхватила его на руки, но глаза у Расстегая Иваныча уже закатились прощальными звёздочками. В них мелькнул далёкий отблеск какого-то удивительного, не нашего огня. И вместо Расстегая Иваныча в руках у неё оказалась только быстро остывающая меховая шкурка, а потом и она исчезла. Расстегая Иваныча не стало.
      — Он умер! — заплакала Перепёлкина.
      — Без паники! — резко повернулся к ней Тагер, думая, что девочка преждевременно оплакивает Кукушкина.
      — Расстегай Иваныч исчез! — закричала Перепёлкина и поднесла к глазам пустые руки, на которых минуту назад сидел Расстегай Иваныч.
      — Ну и дела… как хозяйке объясню? — только и нашёл что сказать Тагер, вздрогнув, но быстро взял себя в руки. — Что бы ни случилось, сначала — Кукушкин. Эй, Того, хватит спать. Вперёд по следу!
      Того с опозданием завыл печальную песнь, оплакивая Расстегая Иваныча, потом понял, что он — Того! — теперь стал золотым призёром, и нельзя ударить лицом в грязь.
      Он сразу взял след, шерсть у него встала дыбом, он оскалился, зарычал и подбежал к входу в трубу.
      — Испугает ребёнка, испугает ребёнка, — прошептала Светлана Леонидовна, сама донельзя испуганная стремительными событиями. — Если он там, конечно, — добавила она, со страхом вглядываясь в тёмное жерло.
      — Я полезу сам, — решительно сказал Тагер, отстраняя Того. — Остальные мужчины — за мной!
      Пчелинцев и Нырненко оглянулись, ища остальных мужчин, никого вокруг не нашли и нехотя потащились за Тагером. Впереди, подсвечивая себе фонариком, полз милиционер, сзади, перешёптываясь друг с другом — что они, дураки — в трубу лезть, делать им больше нечего! — ползли мальчишки. Вдруг далеко впереди Тагер увидел что-то цветное…
     
      ПРОСНИСЬ, СЛАВЯН, И ЗДРАВСТВУЙ!
     
      Тагер включил передатчик.
      — Вижу что-то цветное или цветастое, — сказал Тагер. — Я с частью поисковой группы нахожусь в системе трубопровода в районе реки Оккервиль. Уже нашли рюкзак; по всем научным данным, поиски подходят к концу. Вижу… Что это? Это — спальный мешок… Он пустой. В нём никого нет… То есть в нём уже кто-то есть. Но, честное слово, его только что не было. Что значит — завираюсь, как мальчишка, товарищ капитан?! Говорить конкретно? Вот я и говорю: в спальном мешке лежит Ярослав Кукушкин. Ошибаюсь? Ребята, это он? Да, это он. Передайте, пожалуйста, родителям, что… Что? Живой он или какой? Живой. Слабо дышит. Едва-едва. Весь холодный. Прошу машину… Я встречу её фонарём…
      Андрюшка и Юрка наползли на Тагера и с любопытством, близким к ужасному, уставились на своего приятеля, который лежал в цветастом спальном мешке с совершенно живым, но совершенно ледяным лицом, на котором изредка сквозь лёд подрагивали ресницы.
      — Что это с ним? — зашипели мальчишки. — Он спит? Разбудите его. Эй, Славян, проснись и здравствуй!
      Тагер тоже пытался Славку разбудить, но из этого ничего не вышло.
      — Ползите назад и освободите проход. Я его потащу наружу.
      Отталкиваясь руками, мальчишки попятились, как раки, и скоро вывалились из трубы и закричали:
      — Нашли! Только он то ли спит, то ли ещё чего…
      Тагер выволок Кукушкина, поднял его на руки вместе с мешком и сказал всем:
      — Скорее пошли. Должна подойти машина.
      Того зарычал, завертелся на месте волчком, подпрыгнул и укусил спальный мешок.
      — Раньше надо было стараться! — сказал ему Тагер.
      Светлана Леонидовна и Перепёлкина всё пытались заглянуть Славке в лицо, но спальный мешок надёжно скрывал Кукушкина.
      — Светлана Леонидовна, — дёрнул учительницу за рукав Пчелинцев, — это я тогда струну порвал, а не Кукушкин…
      — Я всегда знала, что это не он сделал, — рассеянно ответила Светлана Леонидовна и тихо спросила Тагера: — Он жив?
      — Конечно, — поспешно сказал Тагер, вспоминая то мгновение, когда Славки не было в мешке и вдруг он появился.
      Зачем он капитану доложил об этом? Теперь засмеют окончательно. Ведь не могло быть такого, чтоб Славки не было в мешке — и вдруг он там оказался… Его могло там не быть, если он там не лежал. А если он там не лежал, то где он лежал?..
      Тагер окончательно запутался. Но тут где-то поблизости загудела целая вереница милицейских машин, и земля задрожала от топота, как будто бегут слоны. Это бежали по полю родители в поисках пропавших своих детей.
      Родители схватили своих детей в охапки, крепко-крепко прижали к себе и больше не выпускали из рук. Так, на руках, и внесли их в машины.
      Родители Кукушкина долго боролись с Тагером — хотели отнять у него Славку, но не смогли. Тагер лично доставил Славяна к «Скорой» и уложил на носилки тоже сам.
      — Операция «Невозможный Кукушкин» закончилась, — сказал он Светлане Леонидовне и подмигнул ей. — Пожалуйста, прошу, проедемте со мной, — и открыл перед ней дверцу милицейской машины.
      — Я никогда на милицейской машине не ездила.
      — Не ездили, так поедете, — весело сказал Тагер и помог ей сесть в машину. — Даму — домой, — сказал он шофёру. — А меня — на службу. Соскучились без меня, наверное? Того, в машину!
      Того прыгнул в машину и лёг у его ног.
      — С тобой не заскучаешь. А без тебя, наверное, скучно. Как ты сказал капитану? Не было, не было — и вдруг стало…
      И шофёр засмеялся, а Тагер загрустил: «Начинается…» — и краем глаза посмотрел на строгую учительницу. Строгая учительница, вся замёрзшая, постепенно стала отогреваться и даже улыбнулась неизвестно чему.
     
      ВОЗВРАЩЕНИЕ
     
      «Скорая помощь» помчала Славку вместе с родителями в больницу. По дороге Василий в отличие от Людмилы держался стойко и мужественно.
      — Брось ты волноваться, — говорил он Людмиле. — Ерунда с ним какая-нибудь. Вколют ему пару раз — и запрыгает как миленький.
      На самом деле он понимал, что всё не так просто, и на сердце у него скребли кошки. Поэтому в больнице он оставил Людмилу заполнять справки о болезнях Славки, а сам побежал наверх, куда только что прямо в мешке унесли его сына.
      Наверху стоял звон. Спальный мешок был такой заледенелый, что его рубили топором, и молодой доктор Чернухин был в сильном замешательстве. Он никогда не видел такого глубокого всеобщего заморожения.
      Славка, вырубленный из мешка, лежал маленькой мраморной глыбой, и в его руке странно зеленел живыми листьями ивовый прутик. Чернухин коснулся прутика — тёплый, коснулся Славкиного лба и отдёрнул руку — ледяной холод ожёг палец.
      — Доктор, — набросился Василий на Чернухина. — Он будет жить? Поймите, у меня один сын! Я однажды не сказал ему правды, а он…
      — Конечно, конечно, сделаем всё, что сможем… — рассеянно ответил Чернухин, а сам кружил и кружил вокруг Славки — чёрт знает, что за странный случай, прямо космический анабиоз какой-то!
      Космический! Как он сразу не сообразил, вот где ему помогут…
      Доктор счастливо засмеялся и вызвал дежурную медсестру.
      — Людочка, дайте, пожалуйста, товарищу валерьянки и проводите его вниз.
      За Василием захлопнулась дверь, и доктор кинулся к телефону.
      — Институт космической медицины? К нам привезли вашего пациента… Ну да, космонавта… В спальном мешке, очевидно, новый вид скафандра… неудачная конструкция… Какие шутки! А он откуда взялся? Глубочайшее заморожение… До вашего приезда положить в холодильник? Найдётся… Оттаивать на десятую градуса через пять минут?.. Приготовить искусственное солнце? А кто от вас приедет? Геля Веткина? Что это ещё за Геля? Практикантка из университета?.. Ну, знаете ли!.. Хорошо зарекомендовала себя на опытах с собаками?.. Проверенная методика?.. Ждём как можно быстрее!
      Наверху закипела работа. В операционную быстро вкатили огромный холодильник, затолкали туда Кукушкина, а над столом пристроили кварцевое искусственное солнце: нажмёшь кнопку — и очутишься в Крыму…
      Успокоившийся доктор Чернухин спустился вниз, заверил родителей Кукушкиных, что всё будет в порядке, и стал ждать Гелю.
      Геля Веткина — худенькая черноглазая девушка — примчалась через пятнадцать минут. Ни слова не говоря, она подошла к холодильнику и заглянула в иллюминатор, где замороженный, словно мамонт, лежал Кукушкин.
      — Ого, белый какой? А что это у него в руке?
      — Представьте себе, какая-то веточка. На ощупь тёплая.
      — Не рассказывайте сказки. Дерево стекленеет раньше человека.
      Чернухин пожал плечами.
      — Откуда взялся пациент?
      — Мальчишку нашли в трубе.
      — Аэродинамической?
      Пришлось коротко рассказать ей Славкину историю.
      — Нелепость какая-то, — сказала Геля. — Ну да ладно. Некогда разговаривать, начинается самое главное. Кладите его на стол под солнце, но солнце без команды не включайте.
      Санитары осторожно вытащили Кукушкина и положили его на стол.
      — Когда мы включим солнце, — отрывисто сказала Геля, — он впадёт в шоковое состояние. Память его пойдёт обратно — к тому времени, когда он был живой. Не давайте ему спать, а то он навсегда застрянет на полпути. Когда он проснётся, ограничьте его активность — не давайте двигаться, ему сначала надо накопить тепловую энергию. Всем понятно? Начали!
      Огромное сверкающее солнце вспыхнуло над Кукушкиным. Оно горело так ярко и так неистово грело, что он протянул к нему руку и ощутил на ней присутствие самого настоящего земного тепла.
      — Память сопротивляется… — донёсся до него голос Геллы. — Не давайте ему спать… отпустите его чуть-чуть…
      — Не надо, не хочу! — закричал Кукушкин. — Я хочу остаться собой!
      — Тебя никто не спрашивает, мой дорогой! — сказала ему хрупкая и воздушная Гелла. — Держите его, держите!
      — Мне бы только его как следует схватить, а то он барахтается, скорей помоги мне… — закричал доктор Чреф, и Кукушкин очнулся.
      Он нарочно закрыл глаза — знает он их, этих козерогов, опять куда-нибудь запустят. Но всё-таки не удержался и сквозь ресницы чуть-чуть взглянул и широко раскрыл глаза. Он лежал на чём-то твёрдом — наверное, на юкатианской поверхности, — а над ним вверх ногами стояли совсем уж странные существа в зеленоватых накидках и шапочках по самые носы. Всё равно его не обманут, он узнаёт этих проклятых козерогов! Над ним сверкало и обдавало его жаром огромное зеркальное блюдце…
      Где же Гелла? Вроде бы её уже тогда не стало… не было… Но нет, она стоит, близко-близко наклонившись к его лицу, и вроде бы плачет…
      — Где же твои рожки, Гелла? — спросил у неё Славка и резко поднялся и сел прямо на операционном столе.
      — Чернухин, всё в порядке, всё хорошо, всё в порядке, Чернухин! — кричала Гелла сквозь слёзы. И все шумели и кричали вместе с ней.
      — Какой Чернухин? Он — Чреф! Доктор Чреф! Снимите шапочки — у каждого из вас по рогу, вы их прячете от меня!
      — Снимите, снимите шапочки, успокойте его, — сказала Геля.
      Все сняли шапочки, и Кукушкин увидел, что это не козероги, совсем не козероги…
      — Кто же вы? — спросил Кукушкин.
      — Мы — врачи. Мы — люди, — за всех ответил ему Чернухин. — Ложись, ложись, будь молодцом.
      — Так, значит, я… — Славка закрыл глаза и прошептал: — Раньше я точно был на Юкате, а теперь я, значит, вернулся…
      — Очнись, путешественник, — сказала ему Геля и погладила Славку по голове. — Ой, что это у тебя за шишки?
      — Вы всё равно не поверите… А где моя палочка, ивовый прутик? Неужели я потерял в дороге?
      Действительно, только что видели какую-то палочку в руках пациента… Куда ж она подевалась?
      — У парнишки действительно было что-то такое… Кто взял, признавайтесь?
      Но никто не признался. Многие студенты-практиканты уже покинули операционную, вполне возможно, что кто-то из них прихватил прутик-сувенир, память о невиданной операции…
      — Это же рука Тюнь-Тюня. Он оставил её мне на память, — чуть не плакал безутешный Славка.
      — Да не расстраивайся ты, — успокаивал его Чернухин. — Я тебе этих ивовых прутьев целую охапку принесу, только выздоравливай поскорей.
      — Да вы же ничего не понимаете. Тюнь-Тюнь — друг Ешмыша, мусорщик, а Ешмыш — звездолётчик. Он сгорел… на Юкате, когда поднял козерогов против доктора Чрефа. Я сам почти козерог — у меня две шишки!
      — Только бы всё это хорошо закончилось. Не нравится это мне, Геля.
      — Вы думаете?..
      — Он думает, что я сумасшедший, но я действительно летал на Юкату. Где мой прутик? Посмотрите на него — и всё поймёте.
      Но прутик так и не нашёлся, хотя искали его теперь уже все.
     
      ДОМОЙ, ДОМОЙ
     
      Славка выздоравливал медленно, с большим трудом — так считали врачи, которые с интересом и жалостью выслушивали его фантастические рассказы про далёкое созвездие Козерога, таинственную Юкату, откуда он недавно прибыл на Землю, замороженный доктором Чрефом, в блестящем летающем блюдце или тарелке-космике, что, впрочем, одно и то же.
      В его рассказе о приключениях и жизни на Юкате была своя строгая последовательность, ни разу он не сбился и ничего не перепутал. Геля Веткина первая записала эти фантастические Славкины рассказы, а потом каждый раз сравнивала с тем, что Славка рассказывал другим людям. И ни разу Геля не нашла в них путаницы и противоречий. Правда, некоторые моменты своей жизни на Юкате Славка не мог объяснить толком — например, чем питался, когда и где спал, но всю вину за это он сваливал на причудливое юкатианское время, которое было настолько озорным и лукавым, что не обращало внимания на такие мелочи, как еда и сон.
      Врачи, лечившие Славку целой комплексной бригадой, слушали его рассказы, качали головами, вздыхали… говорили, переглядываясь, долгое: «Да-а…» — и уходили ни с чем.
      В конце каждого рабочего дня Славку навещал доктор Чернухин, который считал Кукушкина с того самого оживления едва ли не своим сыном.
      Доктор Чернухин долго разговаривал с ним, смеялся, трепал его по волосам и между делом вставлял в разговор имена хорошо знакомых Славке людей: родителей, Нырненко и Пчелинцева, Гуслевича и Марьяны, Светланы Леонидовны и Перепёлкиной, и с надеждой вглядывался в Славкино лицо.
      Но Славка пропускал эти имена, как простые, ничего не говорившие ему звуки, и снова вспоминал Тюнь-Тюня и Ешмыша, Геллу Грозоветку, доктора Чрефа.
      Земная настоящая жизнь, казалось, навсегда ушла из его памяти.
      Несколько раз к нему приходили родители, но он их так ни разу и не узнал. Расстроенные и подавленные, Василий и Людмила оставляли ему игрушки и подарки, но он смотрел мимо них и видел что-то своё.
      Пробовали пустить к нему друзей — Андрюшку и Нырненко, — за ними, конечно, увязалась Перепёлкина, однако и при них Славка сидел на кровати, как неживой, и куда-то смотрел вдаль и опять что-то видел своё. Светлана Леонидовна вместе с Тагером навестила Кукушкина. Но никто, даже Тагер, его не расшевелил.
      Из всех людей Славка принял лишь Гелю Веткину и Чернухина: они каким-то образом в его разгорячённом воображении напоминали ему Геллу и доктора Чрефа. Но относился он к ним дружелюбно.
      У врачей совсем опустились руки, они стали между собой поговаривать, что у Славки неизлечимая болезнь памяти — этой таинственной Мнемозины — и что современная медицина пока ещё не в силах с ней справиться.
      Не потеряли веру в Кукушкина только Геля и доктор Чернухин. День за днём они приходили к нему и упорно возвращали его к прошлой жизни — неужели всё в ней так плохо, что он не хочет о ней даже вспоминать?!
      — Неужели нет на Земле ни одного человека, которого бы ты любил и хотел бы увидеть?
      Славка растерянно пожимал плечами, он не знал, что ответить.
      И тогда Геля пошла к Славке домой и в школу, чтобы узнать всё на месте. Может, родители и вправду не любили своего сына, может, школа не любила своего ученика…
      У Кукушкиных было затемнение, не горело электричество, они сидели дома при свечке и ничего не делали. Людмила не варила обед, не стирала, не штопала и не шила. Она сидела, отгородившись Славкиными фотографиями — от года и до одиннадцати, — и строчила Славке письмо.
      Василий не смотрел телевизор, не уткнулся в газету, не лежал на диване, не писал очередную статью.
      Он расхаживал по комнате из угла в угол и разговаривал вслух:
      — Когда Славка поправится, первым делом отправлюсь с ним на каток. Сколько раз он звал меня… Потом сходим на лыжах… Будем по вечерам мастерить с ним тачку… Сколько раз он просил меня помочь, а я…
      Одна лишь Марьяна занималась хозяйством. Она варила и жарила, кипятила и пылесосила, стирала и шила платья кукле и обнимала её, приговаривая:
      — Мы сегодня с Надей ходили гулять. Наде понравилось гуляние?
      — Наде понравилось гуляние, — отвечала Марьяна за Надю Надиным голосом.
      Кукушкины встрепенулись, когда на стук открыли дверь и увидели Гелю. Они знали, что Геля лечит их сына, и возлагали на неё большие надежды. «Надо лечить его каким-то особым способом, — говорила Геля, — но вот каким, не знаю…»
      — Вспомнил?! — бросились родители к Геле.
      — Пока не вспомнил, но есть маленькая надежда…
      — Надежда… — вздохнули Кукушкины.
      — Не Надежда, а Надя… Она ещё маленькая, — сказала Марьяна, вытаскивая Надю из-под мышки. — Ты правда маленькая, Надежда?
      — Маленькая Надежда… — эхом откликнулись Кукушкины, усадили Гелю за стол и стали угощать всем, что у них было.
      Однако Геле было не до угощения: она посмотрела на Марьяну и поняла: вот он способ, о котором она думала столько ночей!
      — Ты Славу помнишь? — спросила Геля Марьяну.
      — Славика?
      Людмила и Василий задохнулись от возмущения: они скрывали от Марьяны тяжёлую Славкину болезнь и сказали ей, что Славка уехал далеко-далеко и, возможно, не вернётся…
      Первое время Марьяна ждала Славку каждый день, а потом привыкла, что его всё время нет, и стала его забывать, и, казалось, совсем забыла.
      — Да, Славика, — упрямо повторила Геля и выдержала возмущённый взгляд Кукушкиных.
      — А Славик разве вернулся из далёко-далёко?
      — Вернулся. Хочешь его видеть?
      — Очень!
      Марьяна опять запрыгала вместе с Надей и запела:
     
      Славик вернулся.
      Он был у ДАЛЁКА.
      И свет завернулся у Самы Высока.
      Геля засмеялась и стала её расспрашивать, кто такой Далёка, и кто такой Сам Высока.
      И Марьяна ей всё объяснила, и Геля всё поняла.
      — Надо ехать, — сказала Геля Василию и Людмиле. Они молчали и насторожённо сидели у горящей свечки, хотя уже дали электричество, но они этого не заметили. — Обязательно с Марьяной.
      — С Марьяной?!
      — Да. Я уже говорила — есть маленькая надежда.
      — Есть маленькая Надя. Я уже тоже вам говорила, — сказала Марьяна деловито и обняла Надю и чмокнула её в щёку. — Ты — моя умница, да? Тоже поедешь к Славику…
      Славка, как всегда, сидел на кровати и куда-то смотрел и видел что-то своё.
      Марьяна и Надя вежливо постучались и вошли к нему в палату.
      Марьяна увидела брата и бросилась к нему и повисла у Славки на шее. Она болтала ногами и шептала ему в ухо:
      — Славик, ты вернулся, да? ДАЛЁКА тебя отпустил? Ты не слушай ДАЛЁКУ. Домой, домой!
      — Домой, домой, — повторил Славка, почувствовал на щеке мягкие волосы Марьяны и всё вспомнил. Он обнял сестру и долго ничего не мог ответить, снова обнял её, как в тот далёкий осенний день, внутри у него вспыхнули слабым светом слёзы, но он, как и тогда, справился с ними и сказал ей так же тихо, как и она ему:
      — Ты пришла за мной?
      — Я пришла за тобой.
      — Ты никогда не забывала меня?
      — Я немножко забывала тебя, но ты же был у ДАЛЁКИ.
      — Да, я был у ДАЛЁКИ. И если б не ты, я, может, не вернулся бы оттуда. Ты ведь правда любишь меня, хоть я тебе и полуродной?
      — Хочешь, я тебе нарисую, как люблю тебя вместе с Надей и плюшевым медведем?
      И она нарисовала.
      И Славка ей поверил.
      А потом он поверил всем остальным.
      В палату, счастливые, ворвались Василий и Людмила, и Славка сказал:
      — Мама!
      А потом прибежали все ходячие больничные жители, которые все слышали про этого неизлечимого почти космического больного. А теперь они услышали своими ушами, как он закричал:
      — Домой, домой!..
      А в сторонке от всех стояли очень весёлые, но всё-таки немного грустные Чернухин и Геля. Они успели полюбить Славку Кукушкина и теперь чуть-чуть жалели, что расстаются с ним.
     
      КТО-ТО ВМЕСТО РАССТЕГАЯ ИВАНЫЧА
     
      Несмотря на то, что Кукушкин нашёлся, что-то мешало Тагеру веселиться по-настоящему, какая-то тревожная неуловленная мысль, словно назойливая муха, возвращалась и возвращалась к нему.
      И вдруг…
      — Расстегай Иваныч! — закричал Тагер. — Мы забыли о нём!
      Перепуганный шофёр резко осадил назад машину, она дёрнулась, высекла фонтан льда и снега из-под задних колёс и застыла. Вместе с ней остановились и другие машины.
      Тагер выпрыгнул на дорогу, за ним выскочил Того.
      — Светлана Леонидовна, соберите, пожалуйста, участников нашей операции. Мне надо кое-что выяснить.
      Светлана Леонидовна осуждающе взглянула на него — время командовать ею прошло! — но всё-таки вышла из машины. К ним уже бежали.
      — Что? Почему остановились?
      — Участники операции «Невозможный Кукушкин», два шага вперёд!
      Розыскная группа окружила его.
      — Среди нас нет Расстегая Иваныча. Где он?
      — Я же говорила, что он исчез прямо из моих рук, — чуть не плача, сказала Перепёлкина. — Я же говорила…
      — Ей бы только говорить, — насмешливо сказал Пчелинцев. — Я знаю, ты его не удержала, он вырвался и за мышью в трубу погнался.
      — Сам ты за мышью! — сказал Нырненко, и стали они препираться, как всегда.
      Пока они шумели, Светлана Леонидовна поманила Тагера пальцем, он наклонился к ней, она тихо сказала:
      — Пока вы ползали в трубе, над высоковольтной линией вспыхнуло небо…
      — А при чём здесь Расстегай Иваныч? — удивился Тагер.
      — Не знаю. Только необычно это всё. Но я видела Расстегая Иваныча в Олиных руках.
      — Обычно-необычно, а Кукушкина он спас, а куда потом делся — все говорят по-разному. Как хочешь, так и понимай, только нам его уже не найти. Давайте думать, что скажем Серафиме Петровне.
      — А чего думать, — вмешался шофёр. — Скажите хозяйке, что её пёс надорвался, когда рюкзак из трубы вытаскивал. А взамен мы ей другого Расстегая Иваныча принесём. Месяц назад у моей Джерри щенки родились. Только как эта старушка будет с восточноевропейской овчаркой справляться? Расстегай Иваныч, по вашему рассказу, был совсем крошка.
      — Как будет справляться? — задумался Тагер и тут же нашёлся:
      — А зачем ей одной справляться? Мы все вместе с ним справимся.
      — Кто это — мы? — подозрительно спросила Светлана Леонидовна.
      — Ну, хотя бы я, вы, Оля, Андрей, Юра. Да и Кукушкин поможет. Словом, весь ваш класс возьмёт шефство, и все мои товарищи, и Того впридачу. Того, возьмёшь шефство?
      Того замахал хвостом.
      Утром Светлана Леонидовна и Тагер вместе с Того стояли перед дверью Серафимы Петровны. За пазухой у Тагера барахтался дремучий чёрный щенок.
      Серафима Петровна открыла дверь.
      — Пожалуйста, гости дорогие, давно вас жду. Мина Ивановна, ко мне гости пожаловали. Ой, да кто же это такой страшный?
      — Это учёный пёс Того. Не бойтесь его.
      — Легко сказать. А где же Расстегай Иваныч?
      Тагера, что называется, заклинило, он опять потерял голос и замолчал, казалось, навсегда. Светлане Леонидовне пришлось объяснять самой.
      — Серафима Петровна, Расстегай Иваныч нашёл Славу, а сам погиб. Если бы не Расстегай Иваныч, Тагер нипочём не нашёл бы Славу. Правда?
      — Правда, — честно сказал Тагер и сам удивился: откуда голос возник?!
      Серафима Петровна прислонилась к стенке, подняла передник к глазам, закрыла им седую свою голову и заплакала. Всем стало очень грустно.
      В прихожую вышла Мина Ивановна.
      — Я всё слышала, — сказала она, — и положила Серафиме Петровне на плечо руку. Так они вдвоём и стояли: одна с фартуком на голове — плачущая, другая без фартука и тоже плачущая.
      Слёзы у Мины Ивановны были большие и редкие, как жёлуди.
      Тагер осторожно вынул щенка и поднёс его к закутанной Серафиме Петровне, щенок потянулся к ней и лизнул в ухо.
      — Ой, кто это? — испуганно спросили две старушки-подружки.
      — Это вам подарок от всех нас, — сказал Тагер. — На память о Расстегае Иваныче. Вырастите, пожалуйста, ещё одного доблестного пса. А мы вам все поможем. И милиция и школа.
      — И я помогу, — сказала Мина Ивановна, которая до смерти боялась собак, даже Расстегая Иваныча, если честно признаться. — Я подберу вам литературу. И ещё подключу Новодедова с кошкой и внуком Славой, раз уж он всё равно нашёлся. Только не грустите, Серафима Петровна.
      — А что он ест? — спросила Серафима Петровна.
      — Хорошо бы ему чая с молоком, — сказал Тагер.
      Серафима Петровна вздохнула напоследок и ушла на кухню — подогревать чай, а Мина Ивановна и Светлана Леонидовна побороли страх и стали играть со щенком. Им помогали Тагер и Того.
     
      ПРАЗДНИК, КАКОГО У МЕНЯ НИКОГДА НЕ БЫЛО
     
      Я вернулся домой из такого далёкого далёка, что с трудом узнал свой дом. Он сиял и блестел, как самовар. Он гудел и звенел, как котёл, в котором варится радость. Над дверью в кухню висел плакат. Я догадался, что его нарисовал отец, потому что в углу плаката была таблица Менделеева, а на плакате было написано «Привет великому химику Ярославу Кукушкину! Взрывай что хочешь!»
      Значит, отец всё-таки хочет, чтобы я стал химиком. А я?.. Кем я хочу стать после всех моих приключений?.. Я мечтаю стать космонавтом — может, тогда когда-нибудь опять попаду на Юкату…
      Когда летишь в космосе, время для тебя как будто останавливается, но мне кажется, лично для меня время так прыгнуло, что я стал старше: многое из того, что было со мной до этого, кажется мне таким детским и глупым… Хочется отвернуться и сказать: «Это было не со мной, а с кем-то другим. Тот, другой Кукушкин, уже не я…»
      Но я ничего не говорю вслух, а думаю и думаю. Не нарочно, как раньше — думаю, чтобы думать, — а просто так уж у меня теперь получается само собой, думается, и всё.
      Отец уже давно что-то говорит мне:
      — Завтра-послезавтра собирайся, пойдём на каток. И тачку сделаем хорошую. Как, ты думаешь, её надо делать — на колёсах от Марьяшкиной коляски или на шарикоподшипниках?
      «Бедный, бедный, — подумал я про отца. — Это я раньше мечтал отправиться с ним на каток. Год назад. А теперь мне с ним неинтересно. Он и стоять-то на коньках как следует не умеет. Всё клюёт землю носом, прямо стыдно будет признаться, что это мой отец так катается… А тачка… зачем мне тачка? До Юкаты я хотел её сделать, мечтал о кругосветном путешествии… уж такой болван был… Наверно, это и называется — вырос…»
      Чтобы не огорчать отца, я говорю:
      — На каток? Ну как же. Обязательно сходим. И тачку будем делать… раз ты хочешь.
      Отец смеётся и уходит на кухню.
      — Славушка, — тихо говорит Людмила, наверно, чтобы отец не услышал. — Я знаю, что ты знаешь…
      Людмила подходит ко мне сзади, обнимает меня, я чувствую её руки у себя на шее, я люблю их. Они никогда не предавали меня — я понял это только сейчас. Мне грустно: она всё-таки не моя родная мать, а всего лишь Марьянина. Ну и пусть она больше любит Марьяну. Разве обязательно, чтобы тебя кто-нибудь любил, как, наверно, любила меня настоящая моя мать?
      Ешмыша на Юкате, кажется, никто не любил, он сам любил всех, зато и сгорел… Так пусть и я тоже буду такой, как Ешмыш. Или такой, как Тюнь-Тюнь, который ничего для меня не пожалел. А на прощание оставил в моей руке свою ивовую палочку с листьями — дороже этой палочки у него ничего не было, а я её здесь проморгал…
      Так говорю я себе и успокаиваюсь, а Людмила мне всё что-то говорит и говорит, а виски-то у неё седые…
      — Мама, у тебя волосы вон какие у висков, — говорю я ей. — Ты не волнуйся из-за меня, ладно?! Я постараюсь тебя больше не огорчать…
      — Волосы — это пустяки, — говорит она мне и быстро прячет их под берет, такой же пушистый и огромный, как у Марьяны, ну прямо настоящая летающая тарелка.
      Людмила отворачивается в сторону, кажется, смахивает слёзы. Из кухни с огромным тортом приходит отец. Мы идём в столовую.
      В столовой на самом виду висит увеличенная фотография в рамке. На фотографии я и мама, мне четыре года. Такую фотографию я видел у старика… Чтобы она здесь висела, мне надо было исчезнуть, укатить на Юкату…
      Звенит звонок. В квартиру пришли какие-то старухи. Одна тихая, как мышка, а другая длинная и громкая — прямо транзистор на полной громкости. Вот тебе и раз! Откуда-то берётся старик. Он в военной форме, ордена и медали так и сверкают.
      — Познакомься, твой дед, — говорит мне отец.
      Пока я прихожу в себя от удивления, мой дед говорит мне, что прочёл мой дневник научных наблюдений, и там у меня — сплошное невежество, поэтому он мной займётся.
      Ничего себе дед! Таких приключений даже на Юкате не происходило…
      Дед и старухи рассказывают мне, как меня искали… Надо же, у тихой старушки пёс из-за меня погиб, надорвался, когда мой рюкзак из трубы вытаскивал. И сын у этой старушки герой, погиб во время войны, и мой дед говорит, что добьётся отправить весь наш класс на поиски его могилы за границу. Вот это здорово!
      А вторая старуха, оказывается, переводчица с пяти языков, профессорша! Это она тогда хотела суп подогреть… Знаменитая старуха…
      Ещё раз звенит звонок — и приходят Гуслевичи. По дороге они захватили из детского сада Марьяну. Стас сразу направляется ко мне и здоровается со мной за руку. Это что-то новенькое.
      — Ты прости, — говорит он мне, — что я тебя мало искал. Я начал разрабатывать теорию поиска исчезнувших, знакомился с литературой и выяснил, что в Японии таких исчезнувших — навалом. У японцев даже появился в языке новый иероглиф, который обозначает таинственное исчезновение человека. Поэтому ты теперь для меня — самый интересный человек. Скорее расскажи мне, что с тобою было…
      Неужели и вправду ему со мной интересно? Я не успеваю ответить, снова звенит звонок. Появляются Светлана Леонидовна с милиционером. Вот так фокусы! Что ж я такого натворил? Стараюсь вспомнить и никак не могу. Стекло я высадил, кажется, в прошлом году, а не в этом. Курил один только раз и то в туалете. Вроде бы ни с кем последнее время не дрался… Зачем же милиционер?
      Что это с Марьяной? Она сидит на этом милиционере верхом!
      Действительно, весь свет перевернулся, пока меня не было.
      — Здравствуй, Слава! — говорит милиционер. — Давай познакомимся ближе. Расскажи, пожалуйста, как ты в спальном мешке очутился?
      И всем-то я нужен, все хотят меня слышать… Открываю рот — опять звонок, приходят доктор Чернухин с Гелей. Они думают, что спасли мне жизнь, вылечили меня, а на самом деле я просто вернулся домой, но всё равно спасибо им большое…
      Но что это, опять звонок?
      А уж этого от них я никак не ожидал. Ко мне домой ввалились Андрюшка с Юркой, да не одни, а с Перепёлкиной! Мало того — с ними родители… ничего себе! Сколько гостей! И все ко мне, все хотят знать, как я себя чувствую, все меня любят…
      Теперь мне кажется, что вполне стоило летать на Юкату, чтобы здесь, на Земле, у меня был этот праздник.
      Я думал, что уж больше никто не придёт, но тут опять раздался звонок. И кто бы вы думали пришёл? Ни за что не догадаетесь. Я бы сам ни за что не догадался. Но в коридоре кто-то спросил у Людмилы:
      — Коллега Кукушкин здесь проживает?
      Отец выскочил в коридор.
      — Я проездом, коллега Кукушкин, в Ленинграде, — сказал академик. — На заседании ученого совета во ВНИИГИИВИ мне сообщили, что ваш сын… и разные слухи… В общем, я очень рад, что вижу вас, молодой человек, в полном здравии. Я должен выслушать вашу удивительную историю, — это уже академик сказал мне, — и либо удостоверить её как научный факт, либо дать ей опровержение. С удовольствием вас послушаю. Если честно сказать, я только за этим и приехал…
      Мы сели за стол, и я стал рассказывать. И чем дольше я говорил, тем больше мне верили, потому что я рассказывал такие подробности о юкатианской жизни, которых никто не знал и придумать которые невозможно. Все слушали, как немые, только доктор Чернухин шевелил губами да Геля всплакнула, когда я рассказал о смерти Тюнь-Тюня.
      А я в отличие от всех уже знал, что самые невероятные приключения случаются только на Земле. Но это меня не огорчало, а радовало, и я, наоборот, подумал, что иногда надо непременно исчезать с Земли куда-нибудь на Юкату, к примеру, а потом обязательно возвращаться, чтобы попасть на такой необыкновенный праздник новых своих друзей.
      Когда я закончил свой рассказ, все повернулись к академику — что он скажет?!
      Андрюшка смотрел на меня, и взгляд его говорил: «Вот тебя сейчас раздраконят, как малька, и ты сразу поймёшь, что ты распоследний врун».
      Академик встал и долго молчал, потом открыл рот, снова его закрыл, снял свою чёрную шапочку и вытер ею лоб. А потом сказал, как-то неуверенно:
      — Пока нет никаких научных данных о том, что Ярослав Кукушкин действительно ввинчивался на Юкату в летающем блюдце…
      Все задвигались, зашумели, заулыбались, а Андрюшка торжествующе на меня посмотрел и показал «с приветом».
      Академик всё стоял и топтался на месте, а потом вдруг как будто его что-то отпустило, он вроде даже помолодел и сказал звонким голосом:
      — Но с той же степенью уверенности я могу подтвердить, что нет никаких научных данных, опровергающих что тот же самый Ярослав Кукушкин на эту самую козерогскую Юкату летал. Если за аксиому принять первое утверждение, то ничего и не было. Если взять за аксиому второе утверждение, то, сами понимаете, коллеги, можно доказать обратное.
      Все взрослые замолчали, а мы, то есть дети, стали шуметь, потому что ничего не поняли.
      Пчелинцев мне сказал:
      — Тоже мне, не нашёл ничего умнее, как влезть в эту примитивную трубу.
      А Юрка сказал:
      — Здорово ты рассказываешь, Славян, как будто всё это видел собственными глазами.
      А Перепёлкина промолчала. Она взяла мою руку и пожала её.
      Вот и всё.

 

 

НА ГЛАВНУЮТЕКСТЫ КНИГ БКАУДИОКНИГИ БКПОЛИТ-ИНФОСОВЕТСКИЕ УЧЕБНИКИЗА СТРАНИЦАМИ УЧЕБНИКАФОТО-ПИТЕРНАСТРОИ СЫТИНАРАДИОСПЕКТАКЛИКНИЖНАЯ ИЛЛЮСТРАЦИЯ

 

Яндекс.Метрика


Творческая студия БК-МТГК 2001-3001 гг. karlov@bk.ru