На главную Тексты книг БК Аудиокниги БК Полит-инфо Советские учебники За страницами учебника Фото-Питер Настрои Сытина Радиоспектакли Детская библиотека





Библиотека советских детских книг
Гофман Генрих Борисович. «Самолёт подбит над целью». Иллюстрации - Корецкий Пётр Селивёрстович. - 1960 г.

Гофман Генрих Борисович
«Самолёт подбит над целью»
Иллюстрации - Корецкий Пётр Селивёрстович. - 1960 г.


DjVu



HAШA PEKЛAMA
Заказать почтой 500 советских радиоспектаклей на 9-ти DVD.



  BAШA БЛAГOTBOPИTEЛЬHOCTЬ
  ПOOЩPИTЬ KOПEEЧKOЙ


Сделал и прислал Кайдалов Анатолий.
_____________________

 

Повесть про героя войны Георгия Карлова.

 


      ОГЛАВЛЕНИЕ
     
      СТРАНИЦА ИСТОРИИ
      НЕПРЕДВИДЕННЫЕ ВСТРЕЧИ
      НЕОЖИДАННЫЙ ОБОРОТ
      ВОЗВРАЩЕНИЕ В СТРОЙ
      ОТ АВТОРА
     
     

     
      Занесло снегом Сальские степи. Безмолвной пустыней раскинулась белая гладь. Окинь взглядом горизонт — не увидишь ни одного дымка. Но и здесь прошла война. Из сугробов, словно ураганом поваленные столбы, торчат десятки стволов разбитых орудий. Чернеют башни исковерканных танков.
      Небо затянуто серой мглой. Низко над землей стелются рваные клочья облаков.
      По проселочной дороге в тыл ведут группу пленных предателей. У самых обочин в белых меховых полушубках, с автоматами наперевес шагают конвоиры. Позади тащится лошадь, запряженная в сани-розвальни.
      Понуря головы, бредут люди, потерявшие честь. Они предали Родину. Предали свой народ, пошли в услужение к фашистам. Тяжело переставляя ноги, идут вперемежку власовцы и полицаи, бургомистры и старосты — те, кто не успел бежать с отступающим врагом.
      Сильный ветер с востока обжигает их лица. Снежная поземка хлещет в глаза. Сцепленные руки втиснуты в рукава пальто и шинелей. Сутулясь, бочком, с трудом преодолевая порывы ветра, они идут по заснеженной степи.
      А навстречу, от Сталинграда, движутся войска, отстоявшие город. И сильнее леденящего ветра обжигают предателей гневные, полные презрения взгляды людей. Каждый раз, встречаясь с этими взглядами, пленные опускают глаза. Лишь один из них, в синей шинели полицая, с волнением смотрит на советских воинов, погнавших врага от великой русской реки. Горечь и отчаяние в его глазах. Зубы стиснуты так, что перекатываются желваки на скулах.
      Вдруг, сорвав с головы рыжий треух, он бросил его на землю и рванулся к конвоиру:
      — Стреляйте! Не могу идти дальше! Не могу идти вместе с ними, — кивнул он на предателей. — Я — Карлов. Летчик Карлов, командир эскадрильи штурмовиков.
      — Зачем же стрелять, если ты летчик, — успокаивает его конвоир. — Придем на место, там и разберутся.
      И бредет дальше группа пленных. Метет и кружит снежная поземка. Медленно движется под конвоем на восток один из храбрейших летчиков Сталинградского фронта. Как могло случиться, что мужественный командир лейтенант Георгий Карлов попал в эту группу пленных предателей?
     
     
      СТРАНИЦА ИСТОРИИ
     
      Это было восьмого января 1943 года. Матовый солнечный диск, прячась в морозной туманной дымке, уже приближался к горизонту. Над заснеженной равниной аэродрома у станицы Барабанщиков на бреющей высоте пронесся самолет-штурмовик и взмыл в небо.
      На высоте около четырехсот метров самолет развернулся влево, из его брюха медленно выползло шасси. Описав в воздухе большой круг, штурмовик пошел на посадку. Оборвался надрывный гул мотора, послышались громкие выхлопы. Самолет, щупая колесами укатанный снег, несся над посадочной полосой.
      Вот он вплотную притерся к земле и, повизгивая тормозами, покатился по разглаженной поверхности летного поля. В тот момент, когда он, казалось, должен был остановиться, вновь взревел мотор и самолет, вздымая клубящиеся снежные вихри, порулил к черным полотнищам, разложенным буквой «Т» на ослепительно белом снегу.
      Недалеко от посадочных знаков штурмовик остановился. Затих рев мотора. Лопасти винта со свистом провернулись на два-три оборота и неподвижно стали. Из кабины неуклюже вылез летчик. Сняв на крыле парашют, он легко спрыгнул на землю и зашагал к группе людей, стоявших неподалеку, у входа в штабную землянку, и придирчиво наблюдавших оттуда за посадкой командира дивизии.
      — Становись! — подал команду широкоплечий богатырь — командир полка майор Емельянов, не раз отличившийся смелыми и дерзкими ударами по врагу.
      Летчики быстро построились в одну шеренгу.
      — Смирно! — Майор пошел навстречу полковнику Рубанову. Остановившись в трех шагах от него и приложив руку к головному убору, он доложил:
      — Товарищ полковник! Летный состав шестьсот двадцать второго штурмового авиационного полка построен по вашему приказанию.
      — Здравствуйте, Емельянов. — Командир дивизии пожал руку майору и, повернувшись к строю, громко произнес:
      — Здравствуйте, будущие гвардейцы!
      В ответ дружное, четкое «Здравия желаем, товарищ полковник!» раскатилось в морозном воздухе.
      — У народа, у армии, у всех нас одна думка: что в Сталинграде? Чем помочь Сталинграду? — обратился Рубанов к летчикам. — Шестая армия немцев схвачена за горло кольцом наших войск. Танки Манштейна рвались ей на выручку, но они разгромлены. Остатки их откатываются на запад под ударами наших частей. В этом есть и ваша заслуга.
      Лейтенант Карлов, стоявший на правом фланге летчиков третьей эскадрильи, невольно приподнял руку и сквозь толщу мехового комбинезона нащупал на груди свою первую боевую награду — орден Красной Звезды.
      — Но гитлеровское командование, — продолжал полковник, — бросило больше тысячи боевых и транспортных самолетов для снабжения и поддержки армии Паулюса. Военный совет Сталинградского фронта поставил перед авиацией задачу — уничтожать фашистские самолеты на земле и в воздухе. Вы должны нанести штурмовой удар по аэродрому Сальск. По имеющимся данным, там сосредоточено более трехсот транспортных самолетов. Этот аэродром — основная база, откуда враг снабжает по воздуху свои войска, окруженные под Сталинградом,
      Летчики стояли молча. Кое-кто вытащил из-за спины планшет и внимательно разглядывал карту. Город Сальск находился более чем в ста километрах за красной чертой, обозначающей линию фронта.
      — Удар необходимо нанести на рассвете, пока фашистские летчики не поднялись в воздух. Взлетать придется в темноте. Поэтому, — обратился Рубанов к командиру полка, — необходимо отобрать группу из наиболее опытных командиров, способных произвести взлет ночью при кострах.
      Глаза майора Емельянова заискрились задором. Густые брови взлетели вверх.
      — Разрешите мне лично вести группу, — попросил он командира дивизии.
      — Нет. Основной состав полка остается в резерве командира корпуса. Будьте готовы поддержать наземные войска по вызову. Группу, я думаю, поведет командир первой эскадрильи капитан Бахтин.
      Невысокий, худощавый, с подвижным живым лицом Бахтин вышел из строя.
      — Справитесь? — спросил командир дивизии.
      — Если не собьют — справлюсь, — ответил Бахтин.
      — Надо, чтобы не сбили.
      — Будет выполнено, товарищ полковник.
      — Вот это другой разговор, — улыбнулся командир дивизии. — Решайте, Емельянов, кто пойдет с Бахтиным.
      Емельянов окинул взглядом летчиков.
      — Старший лейтенант Мордовцев! — вызвал он.
      Геннадий Мордовцев посмотрел на полковника. В больших серых глазах застыл вопрос. И лишь когда командир дивизии в знак одобрения кивнул головой, старший лейтенант сделал три шага вперед и встал рядом с Бахтиным.
      — Лейтенант Карлов!
      Из строя вышел круглолицый улыбающийся летчик. Правый, будто прищуренный глаз Карлова был несколько меньше левого. Казалось, он улыбался лишь одной половиной лица.
      — Сержант Долаберидзе!
      Долаберидзе вразвалку последовал за Карловым.
      Майор назвал еще три фамилии, и еще три летчика перешли из строя к группе Бахтина. Это были лейтенант Опалев, сержант Дубенко и сержант Дагаев.
      — Вот, по-моему, все, — доложил Емельянов полковнику.
      — Ну что ж, семь таких орлов не уступят двум десяткам фашистских асов. Семеркой и полетите, — решил командир дивизии. — Прикрывать вас будут девять истребителей Як-1 двести тридцать шестого истребительного полка. А сейчас отправляйтесь на командный пункт прокладывать маршрут полета. Остальных, Емельянов, можете распустить. На сегодня — отбой.
      Семь летчиков, придерживая болтающиеся сзади планшеты с картами, пошли к командному пункту. Проходя в низкую дверь землянки, каждый пригибал голову, оберегая распластанные поверх шлемофонов летные очки.
      Остальные летчики, обгоняя друг друга, побежали к стоявшему у штабной землянки автобусу. Под их унтами поскрипывал смерзшийся снег,
      — Как настроение народа? — спросил командир дивизии у Емельянова, когда они остались вдвоем.
      — Хорошо дерутся, товарищ полковник. Я вам еще не докладывал: сегодня звено капитана Доброхотова встретило большую группу транспортных «юнкерсов». Тех прикрывали «мессершмитты», да наши истребители связали «мессеров» боем. А мои ребята врезались в строй немцев, и каждый сбил по два-три самолета. Старший лейтенант Ольховенко лично четыре «юнкерса» сбил. А потом, раненный в руку, в спину и в голову, привел подбитый штурмовик на свой аэродром.
      — Ну и орел! — восхищенно произнес Рубанов.
      — Послушайте дальше! Шасси у самолета были перебиты, поэтому посадку Ольховенко произвел на «живот». Вылез окровавленный из кабины да как замахнется гранатой на подбегающих людей, кричит: «Не подходи, гады!» Думал, что на территории противника сел... Если бы не потерял сознание — швырнул бы, чего доброго, гранату в своих же механиков. Сейчас в госпитале лежит. Врач говорит — будет жить.
      — Да... А откуда у него граната взялась?
      — У нас многие берут в полет гранаты. А то еще и автомат прихватят — на всякий случай.
      Рубанов тихо проговорил:
      — Представьте его к награде.
      — Слушаюсь!
      Они направились к самолету командира дивизии, уточняя план предстоящей операции.
      Солнце уже наполовину скрылось за обагренным горизонтом, когда штурмовик командира дивизии, стремительно набрав скорость, оторвался от земли и плавно убрал под себя шасси.
      Емельянов вернулся на командный пункт. Летчики группы Бахтина, проложив маршрут, складывали карты.
      — Все продумали? — обратился к ним командир полка. — Учтите, аэродром Сальск прикрывается трехслойным зенитным огнем, да и «мессеров» там достаточно.
      — А мы сейчас к нашим зенитчикам пойдем. Выведаем, когда им труднее вести огонь по самолетам. Тогда ясно будет, как лучше построить заход на цель, — решил капитан Бахтин.
     
      * * *
      После ужина капитан Бахтин, лейтенант Карлов и сержант Долаберидзе вместе вышли из столовой. Вместе направились по темной улице станицы Барабанщиков в свои общежития. Неполный месяц тускло освещал домишки с наглухо занавешанными окнами. Дым из печных труб медленно струился вверх и, растекаясь где-то на высоте, туманил звездное небо. Крепкий мороз предвещал хорошую летную погоду.
      Летчики шли молча. Они уже свернули на тропинку, которая вела к общежитию напрямик, через развалины домов и груды щебня, когда Карлов неожиданно спросил у Бахтина:
      — Иван Павлович, вы летали сегодня над Сталинградом?
      — Летал, — ответил Бахтин. — А что?
      — Да вот идем мы сейчас по развалинам, и представился мне Сталинград. Я тоже вел сегодня эскадрилью над городом. А ведь от города одно название осталось. Здесь, в станице, хоть половина хат уцелела. А там? Горы битого кирпича, да кое-где одинокие стены... Огромная рана на земле... А я бывал в Сталинграде до войны...
      — Знаешь, Георгий, — нескоро ответил Бахтин, — мне кажется, эти уцелевшие стены стоят на земле как памятники. Да, да, именно памятники величия, стойкости. Ведь сколько бомб и снарядов обрушил врат на город, а он выстоял... Кончится война, снова отстроят Сталинград. Но я бы такую полуразрушенную стену оставил в центре будущего города. Пусть напоминает она детям, как отстаивали мы свою землю. — Бахтин взглянул на Карлова. — Еще хочется мне, чтобы ни один фашист не удрал из Сталинграда, хочется заставить пленных гитлеровских солдат отстроить то, что они разрушили... И чем больше уничтожим мы завтра «юнкерсов», тем быстрее задохнется армия Паулюса.
      — Эх и влупым завтра фашистским летчикам! — воскликнул Долаберидзе, подкручивая свои черные усики.
      Он поскользнулся и тяжело навалился на Бахтина.
      — Ну и медведь же ты, Долаберидзе, — еле удержавшись на ногах, сказал тот.
      Вместе с Карловым они рассмеялись.
      — Я тебя, как отца родного, люблю, а ты мэдведем называл, — надулся Долаберидзе.
      — Да ты что? Никак обиделся? — удивился Бахтин. — Брось, я же тебя тоже люблю, — и он, встав на цыпочки, обнял своего обидчивого друга.
      Они уже подошли к общежитию, где жил лейтенант Карлов. Бахтину и Долаберидзе нужно было идти дальше.
      — Пойдем к нам, — пригласил Карлов товарищей. — Я вам на баяне поиграю.
      — Нет, Георгий, надо отдохнуть перед вылетом, — отказался Бахтин.
      — Да, жалко рано вставать нада, а то пошел бы. Хорошо, Георгий, играешь, — Долаберидзе восторженно хлопнул его по плечу. — Ну, пойдем, варабэй адиннадцать, — обратился он к Бахтину.
      Друзья улыбнулись. «Воробей одиннадцать»— был позывной капитана. Во время полета в наушниках часто можно было слышать торопливую скороговорку: «Я воробей одиннадцать. Как меня слышите? Прием». И летчики в шутку прозвали так Бахтина.
      Попрощавшись с друзьями, Карлов вошел в общежитие. Это была большая деревенская хата с низким потолком. Ярко горели три керосиновые лампы «летучая мышь». У стен тянулись дощатые нары, на которых бугрились аккуратно заправленные тюфяки. За длинным столом сидели несколько человек. Двое играли в шахматы; другие «забивали козла» и при этом с такой силой стучали костяшками, что на шахматной доске подскакивали фигуры; кто-то, пристроив маленькое зеркальце на самом краю стола, брился.
      Увидев командира эскадрильи, летчики встали. Это были старые, давно воевавшие воздушные бойцы. Только двое «шахматистов» на днях прибыли в полк из летной школы и считались молодыми. Правда, всем им — и молодым, и старым — едва перевалило за двадцать. Поэтому двадцативосьмилетний Георгий Карлов резко выделялся среди летчиков, своей эскадрильи.
      — Ну, топорики, что повскакивали? Садитесь! — разрешил Карлов. Он присел на нары и начал стягивать унты.
      «Топорики» — это было излюбленное выражение командира эскадрильи. Перенял он его еще в летной школе от своего инструктора, который называл так курсантов за их неумение держаться в воздухе.
      Окончив в 1939 году летную школу, Карлов сам стал инструктором в авиационном училище и тоже начал называть своих курсантов «топориками». Это слово вошло в привычку, но произносил его Карлов всегда в шутку, и никто не обижался.
      Летчики сели.
      — Сыграли бы что-нибудь, товарищ командир, — попросил сержант Семенюк, намыливая щеку.
      — Можно и сыграть, — согласился Карлов.
      Он снял с себя комбинезон, натянул унты, расправил под ремнем гимнастерку. Кто-то уже вытаскивал из-под нар баян.
      — А петь будете? — спросил Карлов.
      Не дожидаясь ответа, он уселся поудобнее, растянул мехи и, почти касаясь головой баяна, как бы прислушиваясь к протяжным звукам, заиграл.
     
      Первым подхватил знакомую мелодию Анатолий Семенюк. Затем прибавился еще чей-то голос, и вот уже разноголосый хор громко пел:
      Переборами заливался баян. Песня брала за душу.
      — А теперь нашу, полковую, — предложил кто-то.
      В быстром темпе заиграл командир эскадрильи, и грянула песня шестьсот двадцать второго полка, рожденная у берегов Волги:
      И хотя баян смолк, все дружно, в один голос добавляют:
      — А что, товарищи, будет наш полк гвардейским, вот увидите, будет, — категорическим тоном заявляет сержант Семенюк. Мыло на его лице уже высохло, и он вновь намыливает щеку.
      — Ну, хватит играть, надо пистолет почистить, — сказал Карлов. Он вложил баян в футляр, но прежде чем закрыть крышку, долго смотрел на ее внутреннюю сторону. Там приклеена довоенная семейная фотография. Младший сын примостился у Карлова на коленях, дочка сидит на руках у матери, а старший сын, тоже Георгий, очень похожий на отца, стоит между родителями.
      Карлов вспомнил тот солнечный майский день сорок первого года, когда всей семьей отправились они в фотоателье. Сколько было надежд, сколько счастья... Он пристально всматривался в милое лицо жены и мысленно спрашивал: «Как там ты одна, с тремя детьми, в эвакуации?»
      Карлов неспроста хранил фотокарточку семьи рядом с баяном. Еще мальчишкой научился он играть на гармошке, а когда ему исполнилось четырнадцать лет, получил в подарок от отца этот баян. Через год отец умер. С тех пор Георгий повсюду возил баян с собой и хранил, как самую дорогую память.
      Поглаживая футляр, Карлов вспомнил Симферополь, дом, в котором прошло его детство, И вдруг до боли сжал зубы: он представил себе развалины этого дома и фашистов, шагающих по родной улице...
      Летчики ушли в столовую. Кроме Карлова, в общежитии остались только Семенюк и новичок Павлик Архипов: они уже поужинали.
      Анатолий Семенюк, закончив бриться, подошел к Архипову, который укладывал в коробку шахматы.
      — Ну что, чемпион, хотите получить мат за десять минут?
      Архипов, как бы прикидывая, взглянул на товарища. Острый с горбинкой нос и прищуренные карие глаза Семенюка имели довольно хищный вид.
      — Давайте попробуем, — согласился Архипов.
      Оба стали расставлять фигуры на шахматной доске. Карлов вытащил из кобуры вороненый пистолет и начал его чистить.
      Павлик Архипов объявил черным конем шах белому королю, когда вдруг от короля, словно срубленная шашкой, отлетела головка, а сам он свалился на пол. Одновременно раздался выстрел. На стене появилось маленькое отверстие от пули, по краям него осыпалась щебенка. В комнате запахло порохом.
      Опрокинутая скамейка упала на пол. Летчики выскочили из-за стола. Карлов, согнувшись, зажал левую руку между колен, перехватив правой рукой запястье. На полу расползалась маленькая лужица крови.
      — Что с вами, товарищ лейтенант? — испуганно спросил Семенюк.
      — Прострелил себе ладонь, к счастью, кость не задета, — выдавил Карлов и, пробуя шевелить пальцами, показал левую руку. Летчики увидели небольшую рану посредине кружочка обожженной кожи в мякоти между большим и указательным пальцами.
      — Дайте-ка скорее жгут, — попросил Карлов.
      Архипов оторвал от наволочки длинную завязку. Семенюк выхватил ее и туго перетянул Карлову кисть руки. Кровотечение медленно прекращалось.
      — Я сейчас... за доктором, — Павлик Архипов, на ходу натягивая чью-то меховую куртку, ринулся к двери.
      — Ты куда? Стой! — резко остановил его Карлов. — Семенюк, заприте дверь, чтобы кто-нибудь не вошел.
      — Я за доктором, — пояснил молодой летчик, думая, что его не поняли.
      — Не нужно доктора. — Карлов достал из кармана индивидуальный пакет и протянул его Семенюку.
      — На, перевяжи.
      Семенюк, с расширенными глазами на побелевшем лице, вытащил бинт. Руки его дрожали.
      — Товарищ командир! — вспомнил он. — Я уже наглотался этой дряни — стрептоциду. Все прошло, а два порошка еще осталось. Давайте присыпем.
      — Давай, — сквозь стиснутые зубы произнес Карлов.
      Семенюк густо посыпал рану. У Карлова на лбу выступили капельки пота. «Как это могло случиться? — силился понять он. — Я же вытащил обойму... Ах, да — один патрон был в стволе. Как я мог забыть, что загнал его туда утром перед вылетом?»
      Семенюк с помощью Архипова перевязал раненую руку командира и туго затянул концы бинта.
      «Хорошо еще пуля не задела никого из летчиков», — подумал Карлов. И вдруг вспомнил о предстоящем боевом вылете.
      Спина покрылась холодным потом. Он зажмурился. Вместе с лиловыми кругами поплыло перед глазами суровое лицо командира полка. Потом возникли недоумевающие лица Бахтина, Мордовцева, Долаберидзе... Георгий открыл глаза. Перед ним стояли его летчики. Они испытующе смотрели на своего командира.
      «Неужели не поверят, что я нечаянно поранил руку?» — спросил себя Георгий. И тут же возник ответ: «А я сам поверил бы любому из них, если б перед опасным боевым полетом тот прострелил себе руку? Я первый назвал бы это членовредительством. „Храбрость человека познается не по речам его, а по действиям“», — вспомнил Георгий чьи-то слова. Но не только ложный стыд, что товарищи могут счесть его трусом, угнетал командира эскадрильи. «Не в этом главное. А в чем же, в чем?.. Удар по вражескому аэродрому! Ведь всего семи летчикам из полка доверили взлетать в темноте. А теперь они полетят шестеркой, без меня... „Чем больше уничтожим мы завтра „юнкерсов“, тем быстрее задохнется армия Паулюса“. Кто это сказал? Кажется, Бахтин... Нет, я полечу. Я должен лететь. Рана пустяковая. Но командир полка не пустит на задание, если узнает, что я ранен... Надо скрыть. Во что бы то ни стало скрыть...»
      — Орлы, верите, что случайно поранил я себе руку? — спросил Карлов, всматриваясь в лица летчиков.
      — Верим, верим, — ответили Семенюк и Архипов.
      — А могут найтись такие, которые не поверят. Но сейчас не о них разговор. Я должен, понимаете, должен лететь на задание. А для этого надо, чтобы никто, кроме вас, не знал о простреленной руке. Понятно?
      Летчики молчали.
      Карлов глухо сказал:
      — Если любите меня, если уважаете своего командира, то молчите.
      — Да как же вы полетите завтра? — в недоумении спросил Архипов.
      — Возьмусь за ручку управления правой рукой. А левой и небольшая дырочка не помешает справиться с двумя тысячами лошадиных сил, — попытался шутить Карлов. — А теперь смойте кто-нибудь кровь с пола и отоприте дверь. Спокойной ночи. — Он осторожно разделся и, забравшись на нары, укрылся с головой одеялом.
      У двери стояло ведро с питьевой водой. Архипов плеснул на пол и веником вытер пятно. Семенюк открыл форточку. Постепенно выветривался запах пороха, комната принимала прежний вид. Разговор не клеился. Карлов ворочался под одеялом.
      Неожиданно раскрылась дверь, и в комнату вошел майор Голубев — заместитель командира полка по политчасти. На нем был кожаный коричневый реглан, туго перетянутый поясом; из-под нахлобученной на лоб шапки-ушанки смотрели внимательные глаза.
      — Здравствуйте, товарищи! Чем занимаемся? — спросил он, садясь на скамейку.
      — Да вот Архипов два мата кряду получил. Совсем не умеет играть в шахматы, — сказал Семенюк, выжимая из себя улыбку.
      — А Карлов где?.. Спит, — сам ответил на свой вопрос Голубев, посмотрев на то место, где всегда спал комэска. — Правильно делает. Через несколько часов у него сложнейший вылет.
      В сенях послышался топот, и в общежитие гурьбой ввалились вернувшиеся из столовой летчики. Увидев майора, они резко, на полуслове обрывали шуточные замечания. Молча присаживались на краешек нар, на табуреты и, стягивая с себя унты и комбинезоны, вопросительно поглядывали на Голубева.
      — Ну что смолкли? — прервал неловкое молчание майор. — Я вот пришел сказать вам, что старший лейтенант Ольховенко за сегодняшний воздушный бой награжден орденом Отечественной войны I степени.
      — Вот это правильно! А как он себя чувствует, товарищ майор? — спросил кто-то из летчиков.
      — Пока еще неважно. Я был у него в госпитале. Но врачи говорят — будет летать.
      — Молодец, Ольховенко, — вырвалось у Архипова.
      — Он ведь охотник, — сказал Семенюк.
      — Какой охотник? — не понял еще не воевавший Архипов.
      — Обыкновенный, — улыбнулся Семенюк. — У нас в полку есть охотники. Это опытные штурмовики, которым точные объекты для ударов не определяются. Им только ставят задачу — охотиться в таком-то районе. Вылетают они в этот район и отыскивают наиболее ценные объекты противника — охотятся то есть. Ну... скажем, — Семенюк на мгновение задумался, — за воинскими эшелонами или там за легковыми машинами, в которых немецкие генералы могут ехать. Короче говоря, что сами выберут, то и атакуют. За это им почет. А к ужину после боевого полета вместо ста граммов двести дают.
      — Брось врать-то, — отмахнулся Архипов.
      — Да я не вру, честное слово, правду говорю. Ведь страшновато одному над вражеским тылом охотиться, «мессершмитты» встретиться могут, — рассмеялся Семенюк. — Недавно вот у меня случай был. Лечу... все вроде спокойно, вдруг «мессер» сзади: «Ты куда, горбатый, направился?» — «На охоту, говорю я робко. Тебя сбить хочу». — «А где же твое ружье», спрашивает. — «Да вон сзади тебя Як-1 несет».
      Обернулся «мессер». Увидел красные звезды у истребителя, испугался, прибавил газу и выскочил впереди моего штурмовика. Как раз в прицел угодил. Разгладил я большим пальцем вместо усов верхнюю губу и говорю: «Сказано — сделано». Нажал на гашетку и сбил «мессера».
      Раздался дружный хохот.
      — А вы, Семенюк, и впрямь заправским охотником стали. «Мессершмитт» случайно не с пушистым ли хвостом был? — спросил, улыбаясь, майор Голубев.
      Летчики опять засмеялись.
      — Хвост-то не пушистый, а вот шевелюру лохматую у фашистского аса я видел.
      — Это ты что же, под шлемофоном разглядел? — оживился Архипов, поймав, наконец, товарища на слове.
      — Ладно уж, и пошутить не дадут, — прикинулся обиженным Семенюк.
      — Ну, я пойду, — поднялся майор Голубев. — Нужно на аэродром к механикам наведаться, посмотреть, как самолеты готовят к вылету. Отдыхайте, — он попрощался с каждым и вышел, довольный хорошим настроением летчиков.
     
      * * *
      Было еще темно, когда семь летчиков группы капитана Бахтина выстроились на аэродроме у командного пункта. Командир полка давал последние указания перед вылетом.
      — И запомните, — добавил он, — никаких разговоров по радио. Весь полет выполняйте молча. Ваш удар должен быть неожиданным для противника. Вопросы есть? — И, так как вопросов не было, он обратился к Бахтину:
      — Ведущий, что вы скажете?
      Капитан Бахтин вышел из строя и повернулся к летчикам.
      — Ну что ж, друзья! Сделаем не меньше трех заходов на цель. Ударим так, чтоб небу жарко стало. В случае сильного огня зенитной артиллерии замыкающие боевой порядок старший лейтенант Мордовцев и лейтенант Карлов подавляют зенитные батареи.
      — У меня все, товарищ командир, — доложил он Емельянову.
      — Ну, коли все... Доктор!
      Худенькая среднего роста женщина — капитан медицинской службы — подошла к летчикам.
      — Больные есть? — спросила она.
      Летчики молчали. Стоявший рядом со строем Павлик Архипов хотел было что-то сказать и уже сделал шаг по направлению к Емельянову, но Семенюк схватил его за руку. Архипов остановился и опустил голову.
      На всех были кожаные меховые перчатки, поэтому командир полка не мог видеть перевязанную руку Карлова.
      — По самолетам! — подал он команду.
      Семенюк пошел проводить командира эскадрильи. Он помог ему забраться на крыло, помог надеть и пристегнуть парашют.
      — Очень больно руку? — спросил он, когда Карлов уселся в кабине штурмовика.
      — Нет, печет немного, — успокоил тот.
      — Ну, счастливо, товарищ командир, — и Семенюк спрыгнул с крыла на землю.
      В восточной части неба погасли звезды и проблески света чуть обозначили горизонт.
     
      От командного пункта с шипением взвилась белая ракета. На фоне сверкающего снега возникли люди, самолеты, бензозаправщики. Но вот ракета, оставляя в воздухе искрящийся след, ударилась о землю, подпрыгнула и, разбросав сноп искр, погасла. В наступившей темноте послышалось громкое чихание запускаемых моторов. Аэродром наполнился неумолкающим ревом. Повизгивая тормозами, самолеты порулили на старт.
      У самой земли поплыли белые, красные и зеленые светляки лампочек АНО. Взвилась вторая ракета — и сразу же тут и там вспыхнули красные языки небольших костров.
      Пока самолеты подруливали к старту, из одиннадцати костров уже обозначилась длинная прямая линия. По этой линии летчики должны были выдерживать направление на взлете. Самолетов не было видно. Лишь синий огонь из выхлопных патрубков да лампочки АНО позволяли угадывать их силуэты.
     
      Рев моторов усилился. Те, кто стоял у командного пункта, увидели, как сорвался с места первый самолет. Вот он отделился от земли и начал набирать высоту. За ним второй, третий, и вскоре аэродром затих. Лишь в воздухе слышался рокот моторов. Через несколько минут семь штурмовиков плотным строем прошли над командным пунктом. Словно по команде потухли лампочки АНО, и самолеты растаяли в темном небе.
     
      Карлов отлично справился со взлетом и осторожно ребром ладони передвинул кран шасси на себя. Он тут же почувствовал два легких толчка и, посмотрев на приборы, увидел, как зажглись две красные лампочки — «шасси убраны». Все волнения кончены. Рана нисколько не мешала пилотировать самолет. Теперь Карлов думал только о предстоящей атаке.
      В эфире была полная тишина. Потрескивание в наушниках шлемофона подтверждало работу включенных радиостанций.
      Начало светать. Карлов увидел, как к их группе пристроились девять истребителей прикрытия. Теперь все вместе они неслись на запад на высоте каких-нибудь двадцати метров. Под самолетами быстро мелькали дороги, населенные пункты. Слева, возле группы танков, выросли черные грибы разрывов: танки двигались на запад и с ходу вели огонь. Заметались всплески артиллерийских залпов противника; через минуту линия фронта осталась позади. На самом же деле никакой «линии» не было. Враг на этом направлении отступал.
      Крыло к крылу распластались над степью штурмовики Бахтина. «Маленькие» (так называли летчики истребителей) летели по бокам и сзади.
      Большой друг Карлова, летчик-истребитель Сергей Жуковский, узнал по хвостовому номеру самолет Георгия и, обогнав его, выскочил вперед. В знак приветствия он качнул истребитель с крыла на крыло, выполнил горку и скрылся где-то вверху.
      Карлов тоже узнал самолет Жуковского и представил себе безбровое лицо друга, изувеченное малиновыми рубцами ожогов.
      Было уже совсем светло. На самолете Мордовцева воздушный стрелок Андрей Светлишнев по пояс высунулся из задней кабины. Штурмовики с кабиной для воздушного стрелка только начали появляться в то время, и в группе Бахтина один Мордовцев летел с воздушным стрелком.
      Вскоре на горизонте показались дымы. Карлов посмотрел на часы — по времени это должен быть город Сальск. В полутора километрах западнее — аэродром противника. Быстро увеличивается в размерах элеватор у железнодорожной станции. Еще немного — и штурмовики, чуть не цепляясь за крыши домов, несутся над городом.
      — В набор, — раздалась в наушниках команда ведущего. Вся группа резко взмыла на высоту пятисот-шестисот метров.
      Впереди открылся аэродром, густо уставленный большими транспортными Ю-52 и бомбардировщиками Ю-88. Самолеты противника стояли четырьмя большими стадами. Казалось, стада эти паслись по углам аэродрома. В каждом насчитывалось 70-80 самолетов. На старте стояло четыре истребителя Ме-109, очевидно дежурное звено, да по свободному центру аэродрома разбегался взлетающий транспортный «юнкерс».
      — Атака! — подал команду капитан Бахтин, и штурмовики один за другим устремились к земле.
      Карлов направил свою машину в центр огромной стоянки. Распластанные, прижатые друг к другу крылья и фюзеляжи с большими черными крестами отчетливо вырисовывались на белом снегу. Карлов нажал на кнопку. Реактивные снаряды с шумом сорвались из-под крыльев штурмовика и, оставляя огненный след, понеслись в самую гущу транспортников. Там, на земле, уже рвались сброшенные кем-то бомбы. В небо поползли густые черные клубы дыма.
      Карлов вновь набрал высоту и второй раз ринулся в атаку. Бомбы сброшены. Штурмовик тряхнуло. Устремляясь вверх, Георгий обернулся. Внизу буйствовал огонь. Разбрасывая в стороны клочья языкатого пламени, взрывались бензиновые баки «юнкерсов». На вздыбленных фюзеляжах, на крыльях корежилась ненавистная свастика. В центре аэродрома горел невзлетевший «юнкерс».
      Удар был настолько неожиданным для противника, что лишь на третьем заходе в воздухе появились темно-серые шапки зенитных разрывов.
      Внимание Карлова привлекли два фашистских истребителя. Оставляя за собой хвосты снежной пыли, они бежали по летному полю. Но сверху на них уже пикировал чей-то штурмовик. Две длинные сверкающие трассы снарядов ножом вошли в один из «мессершмиттов». Тот резко задрал хвост и, перевернувшись на спину, вспыхнул. Другой оторвался от земли. Не успев еще убрать шасси, он пристраивался сзади к штурмовику Мордовцева. Карлов видел, как прильнул к пулемету воздушный стрелок Андрей Светлишнев, видел, как тонкая красная нить пулеметной очереди впилась в истребитель противника. «Мессершмитт» вздрогнул и, все больше заваливаясь в крене, врезался в землю.
      Карлов снова бросил свой самолет в атаку. В азарте боя он забыл о простреленной руке. Он снижался почти до самой земли и в упор расстреливал большие, неуклюжие самолеты. «Как можно больше, как можно больше уничтожить, — сверлила мысль. — Вот этот еще не горит». Он доворачивал штурмовик и вонзал в уцелевший «юнкерс» длинные очереди трассирующих пуль.
      Между тем небо все больше наполнялось серыми разрывами зенитных снарядов. По ним легко определялся путь, пройденный каждым штурмовиком в предыдущей атаке. Георгию показалось, что в этом множестве разрывов он видит и те, которые как бы пунктиром обозначали направление его заходов на цель.
      В следующий, четвертый заход Георгий обрушился на зенитную батарею. Он не видел результатов этой атаки. Вспышки разрывов метались по земле вокруг замолчавших орудий.
      Он сделал «боевой разворот». Стрелка высотомера быстро побежала по кругу и, постепенно замедляя движение, остановилась у цифры восемьсот. Высота — восемьсот метров. «Последняя атака», — подумал Георгий и перешел в пикирование.
      Зенитный снаряд, посланный, видимо, другой батареей, разорвался впереди штурмовика, оставив в воздухе небольшое дымное облачко. Мгновение — и Георгий пронзил его своим самолетом. В нос полез дурманящий запах пороха. «Кажется, проскочил», — пронеслось в сознании. Он с силой надавил на гашетку.
      «Я воробей одиннадцать. Сбор! Сбор!» — послышался в эфире призывный голос капитана Бахтина.
      Карлов осмотрелся и только теперь заметил, что солнце уже успело выползти из-за горизонта.
      Скрываясь от вражеских зенитчиков в солнечных лучах, штурмовики собрались в боевой порядок и легли на обратный курс. В строю было только шесть самолетов.
      Карлов летел замыкающим и хорошо видел белый номер на хвосте каждого штурмовика. Не было самолета сержанта Долаберидзе.
      — Доложите, кто видел, где Долаберидзе? — взволнованно запросил Бахтин.
      Ответа не последовало. Увлекшись атакой, маневрируя в море зенитного огня, никто не видел, как подбитый штурмовик сержанта Долаберидзе после третьего захода, теряя скорость, потащился на юг, в степь, подальше от вражеского аэродрома.
      — Доложите, что произошло с Долаберидзе? — повторил Бахтин.
      Неожиданно Карлов всем своим телом почувствовал, как мелкой дрожью залихорадило самолет. Быстрым взглядом окинул он все приборы. Стрелка давления масла стояла на нуле. Холодок пробежал по спине летчика.
      Тряска усиливалась. Стрелка температуры воды ползла по красной черте к цифре сто сорок градусов. Было ясно, что пробит масляный радиатор или бак.
      — Воробей одиннадцать! Я двадцать первый. У меня барахлит мотор, — доложил Карлов ведущему.
      За привычным потрескиванием в наушниках чувствовалось затаенное дыхание летчиков.
      — Двадцать первый, выходите вперед, — приказал Бахтин.
      Георгий дал полностью от себя сектор газа, и его самолет обогнал товарищей. Через минуту он увидел, как плотно прижались к нему друзья, увидел за боковыми форточками кабин их тревожные лица. Крыльями своих штурмовиков они как бы пытались поддержать его подраненную машину. Мотор терял силы. По повисшим на малой скорости самолетам Карлов ощущал убывающую скорость своего штурмовика. Из выхлопных патрубков потянулся сизый дымок. «Вряд ли дотяну до линии фронта».
      Что-то хрустнуло в двигателе, и лопасти винта неподвижно застыли. Карлов успел только выключить зажигание.
      Не выпуская шасси, прямо перед собой, он приземлился на снежной равнине. Самолет сначала плавно пополз по снегу, затем от резкого торможения летчика по инерции швырнуло вперед, и он ударился головой о приборную доску.
      Карлов быстро открыл фонарь, отстегнув лямки парашюта, выбрался из кабины. Крылья штурмовика почти на метр врезались в слой рыхлого снега. Сквозь гул в ушах Георгий услышал звук моторов. Он запрокинул голову. Пять штурмовиков на малой высоте описывали над ним круг. А выше, словно стрижи, носились истребители прикрытия. Вот у одного штурмовика вывалилось шасси. Карлов понял, что кто-то из друзей решил произвести посадку, чтобы вывезти его! Георгию стало страшно. Приземление на колесах в такой глубокий снег грозило неминуемой катастрофой. Он скрестил над головой поднятые руки, что на языке летчиков значило — запрещено, выключено.
      Но капитан Бахтин сам уже видел, как зарылись в снег крылья подбитого самолета, и по радио запретил посадку. Штурмовики пролетели над Карловым, покачали крыльями, прощаясь с товарищем, и взяли курс на северо-восток. От самолета Мордовцева отделился какой-то предмет. Это воздушный стрелок Светлишнев сбросил Георгию автомат, который всегда брал в боевой полет — на всякий случай.
     
      Георгий смотрел на удаляющуюся группу штурмовиков, как вдруг над его головой проревел истребитель и, резко устремившись ввысь, сделал «восходящую бочку». На высоте около тысячи метров он медленно перевалился на крыло и безвольно начал терять высоту. На какое-то мгновение Георгию показалось, что истребитель сейчас врежется в снег, но у самой земли летчик вывел его в горизонтальный полет. Георгий успел разглядеть номер. Сергей Жуковский!
     
      Выполнив прощальный вираж, Сергей полетел догонять товарищей. Лейтенант Карлов остался один в пустынной белой Сальской степи.
     
      * * *
      Остальные летчики группы Бахтина без особых происшествий вернулись на свой аэродром.
      Когда самолет ведущего зарулил на стоянку, к нему подъехал новенький «виллис». Бахтин спрыгнул с крыла на землю и доложил подошедшему командиру дивизии:
      — Товарищ полковник! Задание выполнено. Сержанта Долаберидзе после третьего захода никто не видел. Очевидно, сбит над целью. Лейтенант Карлов на подбитом самолете произвел посадку в степи в двадцати километрах севернее города Сальск. — Бахтин достал из-за спины планшет. — Вот здесь, — показал он на карте. — Мордовцев хотел садиться за ним, но я запретил. Там очень глубокий снег. — И, как бы раздумывая вслух, Бахтин добавил: — Вот если бы самолет на лыжах послать.
      Командир дивизии, отвернувшись, медленно сказал:
      — Только позавчера Карлову орден вручил... А Долаберидзе сегодня вечером вручать собирались...
      — Разрешите мне за Карловым полететь? — попросил у командира дивизии подбежавший Мордовцев. — По-2 на лыжах, я прекрасно сяду на снег и вывезу Карлова.
      — Вас же собьют. Вы туда даже не долетите, — возразил Рубанов.
      — На этой стрекозе не так-то просто меня сбить. Я на ней такие виражи закладываю, что ни один «мессер» не прицелится. Разрешите! — не сдавался Мордовцев.
      — Товарищ полковник! Он действительно на По-2, как акробат, летает. Может, рискнем, — поддержал летчика командир полка.
      — Да знаете ли вы, что такое риск? — начал сердиться Рубанов. — Рискуют, когда хотя бы восемьдесят процентов успеха, а остальные двадцать под сомнением. А у вас получается наоборот. Это уже не риск, это головотяпство. — И несколько мягче он добавил: — Не могу же я жертвовать еще одним летчиком... Карлова не выручите и сами погибнете.
      В последних словах командира дивизии не чувствовалось уверенности. Летчикам показалось, что Рубанов колеблется, что сейчас, взвесив все «за» и «против», он разрешит Мордовцеву полететь за Карловым.
      И действительно, он резко повернулся к командиру полка:
      — Емельянов, срочно готовьте По-2 и позвоните командиру корпуса. Спросите у него от моего имени разрешение на вылет Мордовцева.
      Вокруг облегченно вздохнули.
      Когда Емельянов уже бежал на КП, командир дивизии обратился к Бахтину:
      — А как на Сальском аэродроме? Сколько «юнкерсов» уничтожили?
      — По-моему, самолетов двадцать сожгли. Да еще с десяток повредили, — неуверенно прикинул Бахтин.
      — Особенно считать-то некогда было! Пять заходов сделали. Там все горело, — наперебой заговорили летчики.
      Дождавшись, пока все умолкли, Бахтин спокойно повторил:
      — Двадцать-то наверняка уничтожили. А может быть немного больше.
      Храбрые, скромные летчики, они не знали, что в эту минуту командующий немецкой транспортной авиацией, приданной восьмому авиационному корпусу, полковник Ферстер оцепенело сидел в своем кабинете. Ему только что доложили, что в результате удара русских штурмовиков на аэродроме Сальск уничтожено семьдесят два транспортных самолета и почти половина экипажей выбыла из строя. «Майн гот», — он ломал себе голову над тем, как доложить в Берлин, что снабжение по воздуху окруженной армии Паулюса еще более усложнилось.
      Эту задачу поставил ему лично сам Геринг, и теперь Ферстер боялся гнева своего всемогущего шефа. Он проклинал советские штурмовики, проклинал огромную непонятную страну и этих русских, наносящих столь ощутимые удары тогда, когда по всем правилам ведения войны они должны были давно капитулировать.
      А Рубанов благодарил своих летчиков.
      — Поздравляю с успехом, — протянул он Бахтину руку. — Поезжайте в штаб авиационного корпуса. Там вас ждет командующий Сталинградским фронтом. Он прислал за вами свой «виллис».
      Озадаченный капитан сел в машину, а летчики направились на командный пункт готовиться к следующему боевому вылету.
     
      * * *
      В штабе корпуса дежурный проводил Бахтина в кабинет, где над большим столом, покрытым развернутой картой, склонились два генерала, носивших одну и ту же фамилию. Это были командующий Сталинградским фронтом генерал-полковник Еременко и командир авиационного корпуса генерал-майор авиации, тоже Еременко.
      Бахтин подробно рассказал командующему об успешных действиях группы. Генерал-полковник Еременко похвалил капитана и поздравил его с назначением на должность, командира штурмового авиационного полка той же дивизии.
      Раздался телефонный звонок. Генерал-майор Еременко снял трубку. По разговору Бахтин понял, что звонит командир дивизии.
      «Неужели не разрешили», — встревожился он и стал вникать в слова генерал-майора.
      — Так я же говорил Емельянову, что на По-2 лететь незачем. У истребителей целое звено боевых самолетов оборудовано лыжами. Им и карты в руки. К тому же старший лейтенант Жуковский со своим ведомым сами попросились лететь за Карловым. Думаю, что уже вылетели. — Положив трубку, генерал рассмеялся. — Вот друзья. Чуть ли не все просятся за Карловым лететь.
      Уверенный, что Георгия скоро привезут, Бахтин поехал на аэродром.
      Возле командного пункта толпились летчики и техники. При малейшем, еле уловимом гуле самолетов все они поднимали головы и долго всматривались вдаль, пока кто-нибудь не произносил:
      — Нет, не то.
      Тогда вновь начинали говорить. Каждый строил догадки: кто будет садиться за Карловым — Жуковский или его ведомый, на какой аэродром они прилетят. Ежеминутно глядя на часы, люди напряженно прислушивались к доносившимся с неба звукам, понятным только им одним.
      В землянке командного пункта, куда спустился Бахтин, тоже чувствовалось тревожное ожидание. Говорили почти шепотом. Командир полка сидел возле телефонного аппарата. Каждые три-четыре минуты он брал трубку и крутил ручку полевого телефона.
      — Алло! Береза? Я Чайка. Соедините меня с оперативным дежурным Сокола.
      В переполненной землянке становилось совсем тихо. Все неотрывно следили за выражением лица Емельянова.
      — Дежурный? Как Жуковский?.. — Не вернулся еще, — разочарованно повторял Емельянов, кладя трубку на прежнее место.
      — А... Бахтин. Иди сюда, — позвал он, заметив, наконец, капитана.
      Вдруг резко затрезвонил телефонный звонок. Его ждали с нетерпением, и все же этот звонок был настолько неожиданным, что Бахтин вздрогнул.
      Командир быстро взял трубку:
      — Емельянов у телефона. Да, да, слушаю вас...
      Все, кто был в землянке, пристально вглядывались в мрачнеющее лицо командира. В тишине глухо ударилась об стол телефонная трубка, которую опустил мимо аппарата Емельянов.
      — Жуковский отыскал в степи обгоревший штурмовик Карлова, но возле никого не было, — сказал он.
      Летчики молча начали выходить из землянки.
     
     
      НЕПРЕДВИДЕННЫЕ ВСТРЕЧИ
     
      Тоскливым взглядом провожал Карлов самолеты товарищей. Последний штурмовик растаял в мутной влажной пелене, застлавшей глаза, но Георгий все всматривался в бездонную даль, пытаясь разглядеть самолеты. Перед глазами поплыли десятки сверкающих искорок. Он отвернулся.
      «Неужели конец?» — промелькнуло в сознании.
      Вылетая на боевые задания, Георгий часто задумывался: «А что, если мой самолет будет подбит? Что, если придется сесть там, у них?»
      Каждый раз он пытался отогнать эту навязчивую мысль, а она опять приходила: «Что же ты будешь делать, когда окажешься на земле лицом к лицу с фашистами?» И Георгий давно решил: «Только драться. Драться до последнего патрона, до последнего дыхания. Лучше смерть, чем...» Нет, он не называл это пленом. Оказаться в лапах врага представлялось ему бесчестием.
      Теперь, приземлившись далеко за линией фронта, он быстро осмотрелся.
      На многие километры, от горизонта до горизонта, лежал снег. Ни одного строения, ни одного дымка. «Главное — спокойствие, — вспомнил Георгий собственные слова, которые говорил курсантам, выпуская их в первый самостоятельный полет. — Нужно пробираться к своим. Перейти линию фронта».
      С трудом переставляя ноги, он прошел по глубокому снегу и отыскал автомат, сброшенный Светлишневым. Круглый диск был полон патронов.
      «С этим еще можно повоевать», — обрадовался летчик. Он вернулся к самолету, достал из кабины две маленькие банки сгущенного молока — остаток бортового пайка — и засунул их в широкие карманы комбинезона. С сожалением вспомнил о незаконно съеденных плитках шоколада.
      Несколько минут Георгий внимательно смотрел на карту, прикинул расстояние до линии фронта. Потом положил планшет на сиденье, вытащил из кобуры пистолет и выстрелил в пол кабины. Из нижнего бака фонтанчиком брызнула струйка бензина. Растекаясь, бензин окрашивал снег, и вскоре возле самолета образовалось большое розовое пятно.
      Георгий закурил самокрутку. С жадностью наглотавшись дыму, бросил окурок на порозовевший снег и быстро отбежал в сторону. От штурмовика метнулся красный пучок пламени. Только раз обернулся Карлов на огонь и зашагал на северо-восток.
     
      Идти по глубокому снегу было тяжело. Тупая ноющая боль в раненой ладони усиливалась при каждом движении. На счастье, леденящий ветер дул почти в спину. Всякий раз, когда Георгий вытаскивал увязшую ногу, маленькие комочки снега тут же подхватывались ветром и неслись вперед по искрящейся белой глади.
      Больше пяти километров прошел Георгий, пока не увидел два больших стога сена. Преодолевая навалы снега, добрался к одному из них. Здоровой рукой разгреб сено с надветренной стороны, залез в небольшую выемку и забросал вход. Только теперь почувствовал он, как устал: путь по бездорожью и нервное напряжение измотали его.
      Он проделал в сене маленькое отверстие, посмотрел наружу. По гладкой снежной поверхности тянулись длинные вихри поземки. Глубокие следы унтов медленно заполнялись белой крупой.
      «Пережду здесь, пока стемнеет, — решил Георгий. — Днем первый встречный опознает во мне советского летчика. На Маныче в станицах могут быть немцы. Надо выходить сразу, как сядет солнце, чтобы успеть перейти Маныч ночью».
      Георгий достал сгущенное молоко, вытащил из-за голенища унта нож и продырявил банку.
      Этот острый, похожий на финку нож с ручкой из разноцветных кружочков плексигласа — плод кропотливых трудов авиационных механиков — предназначался для защиты на случай, если летчик окажется на вражеской территории. Такие самодельные финки имели многие летчики действующей армии, но в основном это «холодное оружие» применялось при вскрытии консервных банок.
      Наглотавшись тягучей приторной массы, от которой слипались губы, Карлов почувствовал, как по всему телу растекается истома. Захотелось спать. Он вытянулся и закрыл глаза.
      Поплыли знакомые с детства солнечные берега Крыма.
      Он вырос в Крыму. После смерти отца большая семья Карловых оказалась в тяжелом положении. И Георгий, окончив семь классов, пошел работать в зерносовхоз «Большевик». Вскоре он стал комбайнером.
      Георгий вспомнил начало своей самостоятельной жизни. Восемнадцатилетний комбайнер Карлов первым в Крыму перевыполнил план уборочных работ и добровольно укатил в Сибирь на уборку хлебов.
      В большом заполненном комсомольцами клубе Георгию Карлову вручали первую награду за трудовые успехи. Это был ценный подарок — именные часы. Все эти годы Георгий не расставался с ними.
      Он поднес левую руку к уху. «Так-так, так-так, так-так», — спокойно отсчитывал маятник.
      В памяти вновь побежали предвоенные годы. Путевка комсомола в Симферопольский аэроклуб. Полеты с инструктором на маленьком По-2.
      Георгий улыбнулся, вспоминая, как однажды инструктор принес к самолету мешок с песком и, привязав его в своей кабине, сказал: «Лети самостоятельно. Главное — спокойствие. Выполни два полета по кругу».
      Первый самостоятельный вылет. Разве можно его забыть? До мельчайших подробностей помнил Георгий этот полет. Передняя инструкторская кабина, если не считать мешка с песком, была пуста — значит он, Георгий Карлов, сам, один управляет самолетом! Сбылась мечта. Держи ее крепче. И, с силой сжимая ручку управления, Георгий запел тогда от нахлынувшей радости. За рокотом мотора не было слышно слов песни, но он пел:
      В первый же свой отпуск Георгий поехал в Крым. Целыми днями бродил молодой лейтенант по извилистым горным дорогам. Каждый поворот здесь, каждый спуск и подъем он знал наизусть.
      Вот и сейчас сквозь дрему он отчетливо слышит шум волн, видит резкие силуэты гор на фоне ясного, голубого неба. Как припекает, палит солнце! Он лежит на пляже, разбросав руки, и маленький камешек на левой ладони накалился так, что печет кожу. Надо согнать дрему и освободить руку. Усилием воли он заставляет себя открыть веки. Перед глазами — обледенелые от влажного дыхания соломинки т-разы, а за отверстием в сене метет и метет снежная поземка. Сплошная серая пелена затянула небо.
      — Стой, дура! — услышал вдруг Георгий чей-то голос.
      Вздрогнув, он повернул голову на крик. Сонливость словно сдуло ветром. У второго стога стояла лошадь, впряженная в розвальни, и человек в дубленом полушубке поддевал вилами и укладывал на сани большие охапки сена. Сколько ни всматривался Георгий, больше никого не было видно. Очевидно, ругательство относилось к лошади.
      Он решил поговорить с незнакомцем. Выждав момент, когда тот повернулся за новой охапкой сена, Георгий быстро вылез из стога и пошел к лошади.
     
      Заметив человека с автоматом, незнакомец перестал работать и не отрывал испуганного взгляда от летчика.
     
      — Здравствуйте! — произнес Карлов.
      — Здравия желаем, — с заискивающей улыбкой ответил незнакомец. Молодое лицо его покрывала длинная редкая борода, испуганные глаза бегали по сторонам. Эти глаза поразили Георгия. Какая-то обреченность сквозила во взгляде парня, которому на вид было лет двадцать.
      — Ты кто же будешь? — спросил Карлов, вглядываясь в его лицо.
      — Окруженцы мы, — нерешительно ответил бородатый парень. — Часть нашу в прошлом году разбили. Кто убит, кто в плен сдался, а кто по станицам попрятался. Работаем понемногу за кусок хлеба.
      — Значит, устроился? А ведь русский небось?
      Парень потупил голову.
      — Вы летчик? — спросил он в свою очередь.
      — Был летчик, а сейчас вот как ты... вроде окруженец, — усмехнулся Георгий. — Только я за кусок хлеба не продамся. К своим пробираться буду.
      — В этом-то обмундировании? Как раз до первой станицы дойдете, а там полицаи сцапают... Подайтесь к нам. В станицу отвезу, — неожиданно предложил парень. И заторопился: — Я вас в сарае спрячу. Какую-нибудь поддевку да валенцы на ваши меха выменяем.
      — Далеко это отсюда? Немцев там нет?
      — Немцев сейчас нет, а до станицы километров восемь будет.
      — А не выдашь ты меня?
      — Да бог с вами. Я сам-то до лета дотянуть хочу, а там и домой махну. Сказывают, немцы к лету до Урала дойдут.
      — Держи карман шире! — рассердился Георгий. — Как бы к лету немцам за Днепром не оказаться.
      — Да ну!.. — удивленно протянул парень.
      — Вот тебе и ну. Вложили им уже на Волге за мое почтение. Тебя как зовут-то?
      — Пузанком зовут. Кличка такая.
      — Кличка незавидная...
      — А я не обидчивый. С малолетства еще за большой живот эта кличка пристала.
      Георгий задумался. Для большей безопасности ему, конечно, нужна была гражданская одежда. Окруженец своей бесхитростной простотой внушал некоторое доверие.
      — Ладно, — Георгий махнул рукой, — если предашь, первая пуля тебе достанется.
      — Да вы не бойтесь. Я честно. Спрячу, а потом Надежду Ивановну пришлю...
      — Кто такая — твоя Надежда Ивановна? — насторожился Георгий.
      — Она не моя, она ничейная. С Ленинграда, из блокады, значит, привезенная. Лезьте на воз, я вас сеном прикрою.
      Карлов попытался залезть наверх и не смог. Он прижал к груди ноющую ладонь. Лоб покрыла испарина.
      — Давайте помогу, — сказал Пузанок.
      Парень подставил спину, Георгий вскарабкался на нее, потом на сено и лег, положив перед собой автомат. Пузанок забросал его сеном и перетянул воз веревками.
      — Но, пошла! — парень причмокнул, дернул вожжи. Лошадь, проваливаясь в снег, тяжело потащила сани. Вскоре выбрались на проезжую дорогу. Парень забрался на верх воза.
      — А как твое настоящее имя, Пузанок? — послышался из-под сена голос Георгия.
      — Да ладно, зовите, как все, — Пузанок. Я уже привык так, — неохотно ответил окруженец. — Не разговаривайте только, а то кто-то навстречу едет.
      Георгий прислушался: приближались частые удары копыт. Вот застучали рядом, вот замедлились, вот... Нет, проскочили мимо.
      Дальше ехали молча. Наконец где-то рядом залаяла собака. Запахло кизяком и дымом. Лошадь остановилась.
      — Пузанок приехал! — раздался мужской голос. — Эй, Надежда Ивановна! Помоги ему сено перекидать. Подъезжай, Пузанок, к сараю, — повелительным тоном сказал тот же человек. — Я пока к соседу зайду.
      Лошадь тронула воз вперед. Пузанок сбросил с Карлова большую охапку сена.
      — Вылезайте! Никого нет. Прыгайте в сарай, — зашептал он. — А теперь лезьте туда, — он махнул рукой на чердак, к которому была приставлена лестница. Быстро забравшись, Карлов огляделся: тут было немного сена, валялся рваный хомут, вожжи, торчали оглобли.
      — Укладывайте скорей. — У края настила выросла копна сена.
      — Пузанок! С кем это ты разговариваешь? — послышалось снизу.
      — Надежда Ивановна, никому не скажете? — шепотом спросил парень.
      — А что случилось?
      — Я русского летчика нашел, сюда привез прятать.
      Карлова резанули эти слова «русского летчика». «Почему парень не сказал „нашего летчика“. Почему?»
      — Где он? — слабо вскрикнула женщина.
      — Там!
      Заскрипела лестница. Георгий увидел встревоженное лицо с большими скорбными глазами. Женщина влезла на чердак и бросилась к летчику.
      — Родненький мой. — Она обняла его. — Наконец-то хоть одного увидела! Как там наши? Скоро ли придут?
      — Скоро, скоро придут, — ответил Карлов, взволнованно. — До этих мест километров восемьдесят осталось. Через неделю будут здесь.
      — Пузанок! Ты пока сваливай с саней, а как хозяин покажется, сюда подавать будешь, — негромко сказала Надежда Ивановна.
      — Каким ветром вас сюда занесло? — снова обратилась она к летчику.
      Карлов коротко рассказал, кто он такой и. как очутился здесь.
      — Мне бы вот одежду гражданскую раздобыть. Дня за три добрался бы до своих.
      — Что-нибудь придумаем.
      Женщина смотрела на Карлова своими выплаканными глазами.
      — А вы сами-то откуда, Надежда Ивановна?
      — Из Ленинграда. Муж погиб на фронте в самом начале войны. А меня зимой сорок второго года эвакуировали из Ленинграда «дорогой жизни». Через Ладожское озеро... Сын у меня там погиб, Сашенька. Пять лет ему как раз перед этим исполнилось. — На минуту она замолчала. Задергались уголки губ. — Два «мессершмитта»... Видели, наверное, что женщины с детьми едут, и все равно стали обстреливать колонну. Первый раз обстреляли — пронесло мимо меня несчастье. А во второй раз... Ведь я его своим телом прикрыла. Только головку он высунул... И прямо в голову... — Она зажала лицо руками.
      Георгий стиснул кулаки, застонал сквозь зубы.
      — Что с вами? — встревожилась женщина.
      — Нет, ничего... Бить негодяев надо, а я вот сижу...
      — Эй, Надежда Ивановна! Принимайте, — крикнул Пузанок, и над навесом взметнулась охапка сена.
      — Хозяин идет, — шепотом сказала женщина. — Садитесь сюда в угол, я вас прикрою.
      Георгий удивился, с какой легкостью подняла она большую кипу сена.
      — Натренировалась уже, — ответила Надежда Ивановна на его недоумевающий взгляд.
      — Прошел в дом, — послышался снизу шепот.
      С помощью Георгия она перетаскала сено и устроила удобное убежище.
      — Ну, располагайтесь поуютнее, а мы в дом пойдем.
      — А Пузанок не выдаст? — неожиданно спросил Карлов.
      — Нет, что вы! Он сам несчастный.
      — Почему же он назвал меня русским летчиком?
      Надежда Ивановна смутилась.
      — Это по привычке. Здесь почти все жители делят воюющие стороны на немцев и русских. К тому же русских здесь мало, в основном калмыки.
      — А вы давно уже тут, Надежда Ивановна?
      — Почти год... Когда убили Сашеньку, хотела немедленно идти на фронт. А потом увидела девочку. Ее не могли оторвать от убитой матери. Я уговорила маленькую, взяла с собой. У меня не хватило сил оставить ее и уйти на фронт... Нас с Лизой привезли сюда, в эту станицу. Я сняла комнату у нашего хозяина. А через несколько месяцев пришли немцы.
      На дворе быстро сгущались сумерки.
      — Скоро вы там? — негромко спросил Пузанок.
      — Сейчас, сейчас! Попозже я коров поить приду, принесу вам поесть. — Она сняла рукавицу и протянула Карлову свою маленькую огрубевшую руку. — Я на радостях, что вас встретила, забыла даже имя спросить.
      — Георгий меня зовут. Георгий Сергеевич, — сказал он, с благодарностью пожимая ей руку.
      Было уже совсем темно. Георгий вынул начатую банку и доел сгущенное молоко. Захотелось пить. Он проделал в соломенной крыше дыру, достал немного снега, с жадностью принялся его сосать.
      Холода он не чувствовал: верблюжий свитер, собачьи унты и меховой комбинезон надежно согревали его. Боль в раненой руке начала затихать, но зато разболелась голова. Будто тисками сдавило лоб.
      Георгий полез в карман за кисетом. Табаку осталось совсем немного.
      Вспомнился недавний случай. Георгий узнал, что Семенюк выменивает свой табак у товарищей на шоколадные драже «Кола», которые выдавались летчикам как средство от утомляемости.
      Карлов тогда наедине крепко поговорил с Семенюком. Тот заупрямился было, но, пристыженный командиром эскадрильи, поклялся бросить такой обмен.
      В тот же день, придя в общежитие, Георгий достал из-под матраца парашютную сумку и предложил летчикам высыпать в нее весь паек табака, а по мере надобности брать оттуда. Летчикам эта затея понравилась, и с тех пор в эскадрилье Карлова, да и в других эскадрильях появился «общий котел».
      Георгий на ощупь свернул «козью ножку». Но закурить не решился: малейшая вспышка света могла выдать его. Он подержал губами незажженную самокрутку и бережно спрятал ее обратно в кисет.
      «Семенюк и Архипов наверняка рассказали, что произошло вчера вечером, — подумал он. — Интересно, узнал ли об этом Емельянов? Если узнал, ругает меня на чем свет стоит».
      Карлов не жалел о том, что полетел на задание с простреленной рукой. Рана не мешала пилотировать самолет. То, что его штурмовик оказался подбитым, было чистой случайностью.
      «Емельянов поймет. Должен понять. А зато какой переполох устроили мы на Сальском аэродроме!.. Но где же Долаберидзе? Наверно, погиб парень... Да, тягостно сейчас в полку». Он вспомнил, как мрачнел командир, когда ему на подпись приносили извещение о гибели летчика.
      С ужасом представил себе Георгий, что и его жена получит такое извещение.
      «Нет, нет, — отогнал он эту мысль. — Ведь друзья видели, что я вылез из самолета. Они найдут, как успокоить жену, объяснить, почему я перестал писать ей.»
     
      * * *
      Сержанты Семенюк и Архипов вернулись с аэродрома в общежитие.
      Весь день они, словно заговорщики, держались в стороне от летчиков и, как только с командного пункта взвилась красная ракета — сигнал отбоя, — одни направились в станицу. Первыми пришли они в общежитие своей эскадрильи; не снимая комбинезонов, уселись за стол. Казалось, каждый думал о своем, но когда Семенюк поднялся и достал баян Георгия, Архипов повернул голову в его сторону.
      — Где-то теперь бредет твой хозяин? — произнес Семенюк.
      Архипов как будто ждал этого вопроса.
      — Я говорил — не надо его, раненного, пускать. Тогда и не сбили бы нашего командира, — с горячностью сказал он.
      — А как это не пускать? Командиру полка, что ли, доложить, по-твоему? — раздраженно спросил Семенюк.
      — Да хоть бы и... доложить!
      — Вздумал бы ты, Паша, такую глупость сделать, самый паршивый «мессер» был бы тебе другом, а не я!
      Семенюк надел лямку баяна на плечо и неумело начал подбирать какую-то мелодию.
      — Дело вовсе не в раненой руке. Кому суждено быть сбитым, тому никогда не быть повешенным, — вспомнил он поговорку командира эскадрильи. — А Карлов придет. Вот увидишь, придет. Заранее хоронить его нечего. Бахтин видел, как он из самолета вылез. И не только Бахтин — все видели. И голую степь кругом видели. Немцев там поблизости не было, не должен пропасть комэска. — Немного помолчав, он добавил: — А вот если бы не полетел, тогда наверняка погиб бы для нас командир, потому что верить ему перестали бы. А это в нашем деле страшнее смерти.
      — Это почему же верить бы ему перестали? — крикнул Архипов. — Ты же сам рассказывал, какой он храбрый. Помнишь, над Волгой вы шестеркой восемнадцать «юнкерсов» разогнали, не дали бомбить нашу переправу? Это он тогда ведущим был.
      — Помню, помню, — нетерпеливо ответил Семенюк. — Мы-то с тобой поверили. А другие? Нашлись бы и недоверчивые. Это же чрезвычайное происшествие — руку прострелил. Не забывай, лететь не на прогулку они собрались.
      Семенюк отложил баян в сторону и прошелся по комнате.
      — Ну, как же поступим? Расскажем остальным? — спросил Архипов.
      — По-моему, незачем. Ты ведь обещал Карлову молчать? Обещал. Вот и молчи. И давай больше об этом ни слова, — отрезал Семенюк.
      — Баян-то убери. Некому теперь играть, — напомнил Архипов.
      За окном послышались голоса летчиков. Открылась дверь, и улыбающийся, раскрасневшийся от мороза Саша Дубенко с порога воскликнул:
      — Ага! Вот вы где, голубчики! Сейчас Архипов будет нам плясать.
      Дубенко вытащил из кармана треугольником сложенное письмо.
      — Пляши, Павлик! От любимой, наверно?
      — В другой раз сплясал бы, а сегодня не ко времени, — ответил Архипов.
      Вошедшие летчики примолкли. Дубенко перестал улыбаться. Подошел к Архипову и молча отдал письмо.
      — Да это же от отца, — увидев знакомый почерк, обрадовался Архипов. Он развернул треугольник. — Вот так батя! Опять письмо в стихах написал.
      Обстановка в комнате разрядилась.
      — Раз в стихах — читай вслух, — попросил Дубенко. — У тебя здорово получается.
      — Так он же и сам стихи пишет. Только вчера отцу целую поэму отправил, — сказал Семенюк. — Читай, Паша. Громко читай!
      Архипов, думая, что над ним подсмеиваются, недоверчивым взглядом окинул летчиков. Но никто не улыбался. Тогда он встал со скамейки и начал громко читать:
      В хату вошли Емельянов и Голубев. Павлик остановился на полуслове. Летчики вытянулись по стойке «смирно».
      — Сидите, сидите, пожалуйста, — разрешил командир полка. Лицо Емельянова осунулось, нахмуренные брови нависли над глазами. Все знали, как он любил Карлова. А разве сами они не любили его — скромного, приветливого, мужественного.
      Емельянов и Голубев сели за стол.
      — Здесь, кажется, кто-то читал стихи? — Емельянов пристально оглядел каждого летчика. — Ну что же, продолжайте. Мы тоже хотим послушать.
      — Это Архипову отец стихи написал, — сказал Семенюк, привыкший, не соблюдая субординации, первым вносить ясность.
      От смущения щеки Архипова покрылись румянцем.
      — Читайте, Архипов. Читайте смелее. Не стесняйтесь, — подбодрил летчика майор Голубев.
      И вначале неуверенно, срываясь, а потом все громче и смелее зазвенел молодой голос Павлика Архипова:
      Архипов умолк и неуверенно посмотрел на командира полка, потом на летчиков.
      — Несешь на крыльях любовь к. Отчизне, ненависть к врагу, — задумчиво повторил Емельянов. — Пожалуй, короче и не скажешь, а? — повернулся он к Голубеву.
      — Прекрасные слова. И стихи хорошие. Большой, видно, души человек писал их.
      — А сержант Архипов сам не хуже отца сочиняет. Я читал его стихи, — не удержался Семенюк.
      — Так вы отцу тоже в стихах отвечать будете? — спросил Емельянов у Архипова.
      — Что же я ему отвечу? Вот уже неделя, как я на фронте, а вы меня ни разу на боевое задание не пустили, — загорячился летчик.
      — Не торопитесь. До Берлина еще далеко, и на вашу долю фашистов хватит, — улыбнулся Емельянов. — Сегодня ночью наши механики закончат восстановительный ремонт двух боевых самолетов. Один из них можете считать своим. На его крыльях и понесете свою ненависть к врагу. А любовь к Родине сейчас измеряется количеством уничтоженных гитлеровцев.
      — Спасибо, товарищ командир, — воскликнул Архипов.
      — Ну вот, а ты, Павлик, все расстраивался. «Самолет не дают. На задание не пускают», — передразнил его Семенюк.
      — А вы, Семенюк, когда в полк прибыли, помнится, тоже за командиром по пятам ходили, на задание просились. Жаловаться даже хотели, что вас в бой не пускают, — рассмеялся майор Голубев и тут же оборвал смех:
      — Скажите, Дубенко, вы ведь летели позади Долаберидзе. Неужели вы не видели, что с ним произошло?
      Дубенко встал.
      — Товарищ майор! — проговорил он, опустив голову. — На втором заходе я его еще видел. А на третьем... Над целью стоял сплошной дым. Да еще эти два «мессершмитта» взлетали с аэродрома... Когда я вышел из атаки, Долаберидзе уже не было видно.
      Летчики неотрывно смотрели на Дубенко.
      — Ну что ж, бывает, — медленно произнес Емельянов. — В таком пекле, Александр Дмитриевич, — обратился он к Голубеву, — для того чтобы за всем уследить, большой боевой опыт нужен. Не всем это скоро дается. В бою с кровью прописные истины постигать приходится.
      Проглядел Дубенко, а теперь вот гадай. Где Долаберидзе? Что с ним? Формально пропал без вести, а он, может быть, подвиг совершил — врезался на своем штурмовике в фашистские самолеты. — Емельянов задумался и, что-то вспомнив, покачал головой. — Разное случается в жизни. Помню, прибыл к нам в полк инженер эскадрильи. Не успел на фронт приехать, как спрыгнул по неосторожности с крыла под вращающийся винт и погиб. Послали мы его семье извещение: «На франте борьбы с немецкими захватчиками...» и так далее. Тяжело родным, а все же известно, что с человеком. Им и почет, и пенсия как семье погибшего...
      А с летчиком Жевтоножко по-другому получилось. Однажды не вернулся с задания. Где он? Неизвестно. Тоже, как сейчас... никто не видел.
      Сообщили, помню, его семье: вылетел на боевое задание и пропал без вести. Жене и пенсии не дали. Раз без вести — может, он в плену находится.
      Через пару месяцев потеснили немцев в тех местах. Это когда Ростов освободили, помните? Сначала случайно отыскался в поле штурмовик, а потом от жителей ближнего села узнали и о судьбе Жевтоножко.
      Оказывается, штурмовик был подбит зенитным снарядом. Жевтоножко сел, как говорят, «на пузо», с убранными шасси, недалеко от дороги. По ней двигались немецкие автомашины с солдатами. Два грузовика свернули с дороги и направились к самолету.
      Ехали спокойно — упавший самолет был им уже не страшен. А Жевтоножко видел, как машины сами медленно вползают в сетку прицела и приближаются к перекрестию. Он нажал на кнопку оружия и прошил передний грузовик от мотора до конца кузова. Машина загорелась, стала. Из второй попрыгали на землю немцы. Рассыпались по полю и, стреляя на ходу из автоматов, начали подбираться к самолету.
      Тогда Жевтоножко вылез из кабины, спрятался за бронированной обшивкой мотора и с пистолетом в руке стал ждать.
      У него было всего две обоймы — по восемь патронов в каждой. Он почти в упор произвел пятнадцать выстрелов и убил еще девять гитлеровцев.
      Емельянов глубоко вздохнул.
      — Последнюю пулю Жевтоножко оставил для себя,
      — Вот тебе и без вести пропавший, — тихо проговорил Семенюк.
      — Да... сильный был, этот Жевтоножко, — сказал Архипов.
      — Такой же, как и вы, комсомолец. Двадцать лет ему было, — ответил майор Голубев. — Наши советские люди ночью недобрали Жевтоножко и похоронили его как героя.
      Несколько минут не было слышно ни единого слова. Будто летчики молчанием чтили память погибшего.
      И, как всегда, Семенюк высказался первым:
      — Карлов тоже живым не дастся.
      Все вопросительно посмотрели на командира полка.
      Иван Алексеевич Емельянов... Это он учил их драться и побеждать. Нередко в опасные моменты боя Емельянов принимал на себя атаки «мессершмиттов», словно птица, отвлекая врага от своих птенцов. Так было на Дону, на Волге, и каждый знал, что так будет всегда, пока бьется сердце этого человека.
      Он знал и умел оценить каждого летчика. Поэтому все с нетерпением ждали, что окажет командир о Карлове.
      И Емельянов ответил:
      — Если жив Георгий, то пробирается он сейчас где-то тайком, в темноте. Будем надеяться, что вернется.
      — Тем более автомат у него есть, — добавил Семенюк.
      — У Карлова не только автомат на вооружении. У него еще партийный билет. Этот всегда подскажет, как действовать, — убежденно сказал Голубев.
      — Вот тут ты, Александр Дмитриевич, в самую точку попал, — поддержал его командир полка. — А пока временно командовать эскадрильей назначаю лейтенанта Мордовцева.
      Емельянов встал и, собираясь уходить, повернулся к Архипову:
      — Пишите отцу письмо, а потом продумайте порядок работы летчика в кабине. Завтра полетите на боевое задание рядом со мной. Я сам поведу вашу эскадрилью.
     
      * * *
      В то время, когда происходил этот разговор, в то время, когда Георгий Карлов прятался на чердаке сарая, сержант Долаберидзе, преодолев десятикилометровое бездорожье степи, лег отдохнуть в камышах у берега Маныча.
      Уйдя от цели на подбитом самолете, прилагая нечеловеческие усилия, он всего несколько минут сумел удержать в воздухе почти неуправляемую машину.
      Не выпуская шасси, он посадил израненный штурмовик в степи. На крыле зияли две огромные пробоины, вспоротые зенитными снарядами, на киле шла выбитая трассой пулемета ровная линия небольших отверстий. По краям их торчали рваные куски металлической обшивки. Весь фюзеляж был забрызган вытекшим из бака маслом.
      Долаберидзе поджег свой самолет и двинулся на восток. В сумерках он добрался до Маныча, и, обессиленный, упал на повалившиеся под его тяжестью проржавелые стебли камыша.
      Вскоре он услышал какой-то шум. Выглянул из камышей. Около десятка гитлеровцев шли с автоматами наперевес, сжимая кольцо вокруг Долаберидзе.
      «Дешево не дамся», — решил летчик. Он вытащил пистолет и приготовился к схватке.
      Ближе всех шел солдат с овчаркой на длинном поводке. Долаберидзе прицелился в него и спустил курок. Выстрела не последовало. Перезарядить пистолет было делом одной секунды, но и во второй раз боек, с трудом преодолевая густую замерзшую смазку, медленно передвинулся в переднее положение.
      Поняв, что оружие отказало, Долаберидзе успел сунуть в снег пистолет и документы и вышел навстречу врагам.
      Ночью, избитый, в кровоподтеках, летчик был доставлен в немецкую комендатуру.
     
      * * *
      Прошло часа два с тех пор, как Георгий остался один. Кругом была тишина, лишь изредка снизу доносились вздохи коров, мирно жующих сено. Но вот он ясно услышал скрип отворяемой двери. Слабый свет фонаря проник на чердак. В сарай с ведром воды вошла Надежда Ивановна. Она забралась наверх, к Георгию.
     
      — Ну, как вы тут устроились? Не замерзли? — спросила она, доставая из кармана шубы маленький сверток.
      — Нет. Ничего. Только пить хочется.
      — Нате, кушайте, — Надежда Ивановна протянула ему сверток, — здесь хлеб и кусочек сала.
      — Спасибо большое. — Карлов развернул тряпицу и с жадностью принялся есть.
      — В чем бы вам воды принести?
      — Тут у меня посудина осталась из-под молока. Наберите, пожалуйста, — Георгий протянул женщине банку. — А это вам, — он вложил другую банку в ее руку, — тут сгущенное молоко.
      — Что вы, что вы, самому пригодится.
      — Нет, нет, не отказывайтесь, обидите меня.
      — Ну хорошо. Мы с Лизонькой сладкий чай, наверно, год не пили. Теперь попробуем. Спасибо!
      Надежда Ивановна принесла Карлову воды, напоила коров и вышла из сарая. Георгий лег поудобней, накрылся сеном и вскоре задремал, спрятав лицо в пушистый мех воротника.
     
     
      * * *
      Проснулся он, когда уже проступили серыми полосами щели сарая. За ночь боль немного утихла. Георгий осторожно поднялся, боясь потревожить рану.
      Вскоре он услышал, как хлопнула дверь. В сарай вошел Пузанок.
      — То сделай, это сделай. И так с темна до темна спину не разгибаю. А ему все мало, — озлобленно шептал он. — Ишь, хлебом попрекать вздумал, клоп ненасытный. Так бы всю кровь и высосал, иуда проклятый.
      — Здравствуй, Пузанок! — сказал Карлов.
      Парень поднял голову и улыбнулся:
      — Здравствуйте. Как спали? Не замерзли?
      — Под такой печкой трудно замерзнуть, — Георгий повел вниз змейку молнии на комбинезоне и, подмигнув Пузанку, показал меховую толщу подкладки.
      — Вот это да!..
      Парень был заворожен таким обилием меха и безмолвно смотрел на летчика. Потом, очнувшись, засуетился, начал срывать со стены сбрую, хомут, вожжи.
      — А я вот лошадь запрячь пришел. Хозяин за Маныч собирается, к сыну. Сын у него там старшим полицаем служит, — объяснил Пузанок.
      Георгий насторожился.
      — Что же ты раньше не говорил, что у хозяина сын полицай?
      — А вы не спрашивали раньше-то, — ответил парень и вывел лошадь на улицу.
      «В самое логово предателя попал, — подумал Георгий. — Неужели хозяин знает, что я здесь прячусь?.. Нет, не может быть. — Георгий, вспомнил, с какой неподдельной радостью встретила его Надежда Ивановна. — Даже актриса не в состоянии так играть... А если что — постреляю предателей, сам застрелюсь, а живым не дамся».
      Со двора доносились ворчание и ругательства Пузанка, запрягавшего лошадь. Потом он зашел в сарай, взял охапку сена и отнес его в сани.
      Георгий услышал повелительный голос. Хозяин перечислял Пузанку, что без него надо сделать: пекся о скоте, о хозяйстве. Через некоторое время заскрипели полозья саней.
      — Вечером попозже вернусь, — уже отъехав, крикнул хозяин.
      Вскоре пришла Надежда Ивановна. Глаза ее радостно блестели.
      — Вот мы и одни остались. Как провели ночь?
      — Ночь-то ничего. Да не нравится мне, что сын вашего хозяина в полиции служит.
      — А вы думаете, мне это нравится? — улыбнулась она. — Но вы не беспокойтесь, он сюда всего один раз приезжал и то месяца два назад.
      — А почему, хозяин именно сегодня к нему поехал? — допытывался Георгий.
      — Да вы что? Неужели мне не верите?
      — Верить-то верю, а все-таки. Почему именно сегодня? — он пристально смотрел на нее.
      Минуту они не опускали глаз.
      Надежда Ивановна спокойно объяснила:
      — Хозяин уже несколько дней собирался к сыну, жена его там гостит, он ее привезти должен. Но стояли большие морозы. А со вчерашнего вечера начало теплеть, вот он и поехал сегодня.
      — Не бойтесь, милый, не думайте об этом, — ласково и убеждающе зашептала она. — Никто вас не выдаст. Все будет хорошо. Сейчас принесу вам поесть и схожу к одной знакомой ленинградке. Выведаю, может, у нее от мужа что-нибудь из одежды осталось.
      Чувство благодарности и облегчения захлестнуло Карлова.
      — Спасибо, Надежда Ивановна, — глухо сказал он. — Спасибо!
      ...От знакомой Надежда Ивановна вернулась с пустыми руками.
      — Тоже, как и я, все выменяла на молоко и на хлеб, — сказала она со вздохом. — Где же добыть? Украсть у хозяина? Он спохватится. Из дома выгонит...
      — А у Пузанка ничего нет? — спросил Карлов.
      — Что вы, весь его гардероб на нем.
      — А что, если... если ночью зайти в дом с автоматом и потребовать у хозяина старую одежду?
      Надежда Ивановна на минуту задумалась.
      — Конечно, с перепугу хозяин все вам отдаст, но, когда вы уйдете, наверняка побежит к старосте. А тот вышлет погоню. Староста из-за сына его побаивается.
      — Так я свяжу его да запру, а сам на лошадь и — ищи ветра в поле. За ночь я далеко отмахаю.
      — Рискованно, — с сомнением проговорила Надежда Ивановна.
      — Но ведь другого выхода нет... Пусть так будет.
      — Только вы уж тогда и нас свяжите. Я вам веревок наготовлю.
      — Можно к вам наверх? — послышался тихий голос Пузанка.
      — Можно, Пузанок, лезь сюда, — разрешил Георгий и добавил: — А Пузанок пусть лошадь не распрягает, когда хозяин вернется.
      Парень забрался на сеновал и присел на корточки возле летчика. Надежда Ивановна рассказала ему о плане Георгия. По наивным, моргающим глазам Пузанка трудно было понять, как он это воспринял. Прошло немало времени, пока он заговорил, растягивая слова:
      — Да ладно. Чего уж. Только лошадь усталая придет. Может, на завтра это дело отложим? — И вдруг оживился: — Завтра я вас мигом за Маныч доставлю.
      — Ну, вы тут решайте вместе, а я посмотрю, чтобы не зашел кто случайно. — Надежда Ивановна спустилась вниз.
      — А ты, Пузанок, не думаешь к своим пробираться? — Карлов пристально вглядывался в небритое лицо парня.
      — Да где уж мне. Вот коли придут русские, тогда опять пойду воевать.
      — Сам-то разве не русский?
      — Почему же не русский? Русский я. А что?
      — Да вот удивляюсь, как ты от слова «наши» отвык.
      Парень исподлобья посмотрел на летчика.
      — Ты когда-нибудь слышал, Пузанок, про нашествие Чингис-хана на Русь? Слышал про татарское иго? — спросил Георгий.
      Парень замотал головой.
      — Ханы уводили в рабство женщин, детей, грабили и жгли города, села. Так же, как сейчас гитлеровцы делают. Триста лет стонала тогда земля русская. Но поднялся народ наш, собрал силы и погнал ханов со своей земли. Вот и теперь — если все до одного поднимутся, если не будут такие, как ты, — окруженцы, — с презрением произнес Георгий это слово, — отсиживаться по хуторам и станицам да гнуть спину за кусок хлеба, покатится тогда фашист за Дон, за Днепр, а там и Висла, и Неман не за горами. Вот так-то, Пузанок. Стыдно тебе должно быть.
      Приоткрыв рот, парень внимательно слушал.
      — Правда ваша, пора к своим подаваться, — произнес он, отвернувшись. — Только с ребятами поговорить надо. Нас ведь четверо в этой станице перебиваются. Вместях сподручнее.
      — Долго-то не задерживайся!
      — Нет. Вот вас провожу, и соберемся. Ребята меня слушают. А Степан, тот сам уходить уговаривался, — сообщил Пузанок.
      Вдруг до их слуха докатился громовой гул недальнего взрыва.
      Пузанок вздрогнул, вскочил на ноги. Расширенные зрачки бег али по сторонам. Казалось, он искал место, куда можно прыгнуть, спрятаться от звуков, напоминающих грохот боя. В неудержимом паническом страхе парень закрыл руками лицо.
      А когда, опустив руки, взглянул на летчика, в его глазах не было ничего человеческого. Потухшие, опустошенные глаза затравленного существа.
      «Да... храбрость не рождается вместе с человеком, — подумал Георгий. — Нужна воля, чтобы победить трусость».
      — Ты чего испугался, Пузанок? Окружение вспомнил? — спросил он.
      — Да нет, я так, — стыдливо ответил парень.
      — К своим-то не раздумал идти?
      Пузанок промолчал.
      — Не забудь, лошадь не распрягай, когда хозяин вернется, — сказал ему Георгий.
      — Ладно, сделаю.
      Пузанок ушел. Долго тянулось время. За день Карлов до мелочей продумал свой план. Когда наступили сумерки, Надежда Ивановна опять принесла ему поесть.
      — Ну как, все приготовили? — спросил он у нее.
      — По-моему, все. Веревок на пятерых хватит. У печки повесила черную шубу из овчины. Как зайдете, сразу направо будет. Под шубой валенки поставила. А вот шапку у хозяина придется отобрать.
      — Ну и прекрасно!
      — А что вы, Георгий Сергеевич, с Пузанком сделали?! Как будто подменили пария — веселый такой стал, весь вечер шутит, смеется.
      — Вот как? Это хорошо. Значит, душа у него от тяжести избавилась... Ну, давайте попрощаемся, Надежда Ивановна. Не знаю, как и благодарить вас. — Георгий крепко пожал руку женщины.
     
      * * *
      Хозяин вернулся поздно. Еще с саней крикнул вышедшему встречать его Пузанку:
      — Завтра пораньше собирайся за сеном. Русские близко. Может, скоро придут — от сена-то нашего шиш останется.
      «Идут наши, идут, — хотелось крикнуть летчику. — Эх, скорее бы добраться до них!»
      Хозяин прошел в дом.
      — Шкуру ему спасать надо, а он все о сене печется, — пробурчал Пузанок, как только зашел в сарай.
      — Как там на улице, никого нет? — спросил у него Георгий.
      — Вроде пусто, идите.
      Георгий взял автомат, нащупал лестницу и спустился вниз. На улице было темно и безветренно. В тусклом пучке света, проникающего из окна дома, плавно опускались хлопья снега.
      — Идите, а я тут останусь, покараулю, — сказал Пузанок.
      Карлов поднялся на высокое крыльцо и, повесив автомат на шею, потянул ручку. Дверь открылась. Перед ним были темные сени, слева — узенькая светлая полоска от неплотно прикрытой двери.
      — Пузанок, ты? — услышал он голос хозяина.
      Георгий, распахнув дверь, вошел в комнату.
     
      Хозяин сидел за столом и держал в руке большой ломоть хлеба. В длинных, висящих почти до подбородка усах путались хлебные крошки. При виде летчика его густые рыжеватые брови взлетели вверх, образовав на широком лбу множество складок. На какое-то мгновение он так и остался сидеть с полуоткрытым ртом.
     
      Он с трудом проглотил хлеб и спросил:
      — Ты откуда такой взялся, сокол ясный?
      — С неба свалился! — произнес летчик. — Решил проведать, как поживаете.
      Из-за печки вышла жена хозяина, не успевшая еще снять с головы серый шерстяной платок, а из другой комнаты — Надежда Ивановна. Лицо одной исказилось страхом, она поднесла к губам растопыренные согнутые пальцы; другая напряженно наблюдала за Карловым.
      Георгий покосился на печь, увидел висевшую шубу и на полу под ней большие серые валенки.
      — Вот что, хозяин. Зашел я ненадолго, не бойся. Хочу поменять у тебя меховой комбинезон и унты на шубу и на валенки. Как мыслишь — стоит?
      — Стоить-то стоит, да куда с этим сунешься, заберут ведь сразу, — как бы прикидывая, медленно протянул хозяин и почесал затылок. — «На ловца и зверь бежит», — подумал он.
      Дело в том, что, побывав у сына, хозяин узнал о тяжелом положении немцев под Сталинградом, Сын рассказал ему, что уже идет эвакуация тыловых учреждений, что по железной дороге проходит много санитарных поездов, набитых ранеными. Старик понял — на днях немцев выметут из этих мест. Сын намеревался уйти с ними.
      Всю обратную дорогу старик мучительно думал, как он будет оправдываться перед советской властью за то, что сын служил в полиции, за то, что сам он жил в дружбе с гитлеровцами.
      «А коли спрятать, спасти этого летчика? Конечно, так и сделаю», — мигом решил он, и лицо его засияло приветливой улыбкой.
      — Что же ты стоишь? Проходи, садись, коли зашел, — пригласил хозяин. — Только в гости-то с оружием не ходят. — И тут же спросил: — Как там, далеко ли наши? Скоро придут-то?
      — А ты что, заждался? — усмехнулся Георгий и, всматриваясь в старика, старался уловить его ускользающий взгляд. «Хитрит, предаст», — подумал летчик.
      — Дня через три-четыре будут здесь, — обманул он.
      Хозяин неестественно оживился:
      — Вот это хорошо! На это время можешь у меня спрятаться, не выдам. У меня тут живет один окруженец, не жалуется. Да вот с Ленинграда эвакуирована, — хозяин, ища поддержки, обернулся к Надежде Ивановне.
      — Шубу-то с валенками давай пока, — сказал Георгий.
      — Да ты садись, раздевайся. А шуба... вон она, у печки висит, и валенки как раз около. Небось хороши будут?
      Карлов пододвинул к двери табурет, снял унты и начал стягивать комбинезон. Автомат он предусмотрительно поставил к стене рядом с дверью.
      Хозяин внимательно разглядывал орден Красной Звезды и два кубика в петлицах на гимнастерке летчика. «Командира, орденоносца спасу. Обязательно должны оправдать»,
      — А ты, мил человек, подтвердишь, когда наши придут, что я тебя от немцев прятал? — спросил он.
      Георгию все стало ясно. «Мной спасаешься? Убить тебя мало, шкура продажная, — подумал он. — Ну да ладно, наши скоро разберутся».
      — Как же, приду к своим и сразу сообщу командованию, кто меня выручил. У нас за спасение людей даже ордена дают.
      — И чего тебе так торопиться? Еще поймают. Прячься у меня в сарае. Кормить буду, — пообещал хозяин. — До меня никто не сунется, а немчуры проклятой нету поблизости. — Он нарочито зло выругал оккупантов.
      — Да нет уж, пойду, — отозвался Георгий, надевая на себя старую, заплатанную шубу.
      — Мать, дай-ка ему мой треух, — крикнул хозяин.
      — Вы меня на лошади через Маныч перевезете, а дальше я сам пойду.
      — Лошадь-то вся в мыле, я ведь только приехал, — принялся объяснять хозяин. — Пересиди хотя до завтрашней ночи на сеновале, завтра тебя мой парень отвезет.
      Карлов задумался. Действительно, на уставшей лошади далеко не уедешь...
      По разговорам хозяина с Пузанком он понял, что мужик этот из тех кулаков, которые больше жизни дорожат своей собственностью. «Это мое», — самодовольно говорят такие, окидывая жадным взглядом скошенную траву. «Это моя», — говорят они, похлопывая по спине упитанную лошадь или корову.
      «Он не бросит свое хозяйство, не уйдет с немцами. А потому, почти наверняка, будет стараться спасти меня, советского летчика, — решил Георгий. — Пережду в сарае до завтра».
      — А как твоя фамилия, давай запишу. Сообщу командованию, кто мне помог. — Георгий достал из кармана гимнастерки клочок бумаги и карандаш.
      Хозяин торопливо, но четко назвал себя.
      — Да ты неужто сейчас и уходишь? — разочарованно спросил он, вставая из-за стола. — Закусил бы у нас.
      — Хорошо, останусь. Только в сарай уйду. Здесь опасно, зайти кто-нибудь может.
      — Надежда Ивановна, — засуетился хозяин, — проводи летчика, накорми. Да смотри не сболтни кому, — погрозил он ей пальцем.
      Надежда Ивановна, молча слушавшая весь разговор, поднялась с табуретки и, накинув на плечи тулуп, вышла на улицу вместе с Георгием,
     
      * * *
      Когда они очутились в сарае, Надежда Ивановна сказала:
      — Напуган хозяин, что скоро наши придут. Мне кажется, он и впрямь хочет помочь вам.
      — Да, я тоже так думаю, — согласился Георгий.
      Пузанок быстро распряг лошадь и вместе с Надеждой Ивановной ушел в дом. Георгий сидел в темноте, прислушиваясь к каждому шороху на, улице. Откуда-то изнутри поднималось и росло чувство тревоги. «Что, если это лишь уловка? Вдруг ночью хозяин выдаст меня полицаям?»
      Спать он не мог. На память прикинул расстояние до предполагаемой линии фронта. Высчитал, сколько ночей придется ему пробираться к своим.
      «А вдруг не дойду? — закралось в голову. — Нет, живым не дамся!» Он тут же подумал о документах. Партийный билет, удостоверение личности, орден... Надо спрятать.
      В прошлом году, когда Карлов с летчиками ездил в тыл получать новые самолеты, его соседом по купе был майор — работник контрразведки. Майор рассказывал о том, как ловко используют фашисты документы убитых или взятых в плен советских граждан.
      «Даже наши партийные билеты у них настоящие, — припомнилось Карлову. — Только фотографию другую наклеивают, да так, что и придраться не к чему. Документ-то наш, а предъявитель... того, с начинкой. И под светлым именем погибшего черные дела совершаются».
      Карлов вытащил из кармана свой партийный билет, документы, письма, завернул их в носовой платок и на ощупь втиснул сверток за балку под соломенную крышу. Затем отвинтил орден, сорвал петлицы и спрятал их туда же.
      До слуха его донесся тихий скрип двери. Летчик насторожился. В сарай вбежала Надежда Ивановна,
      — Георгий Сергеевич, — прошептала она еще с лестницы. — Вам уходить надо. Хозяин утром заявит о вас старосте. Я через стенку слышала, он жене говорил, — она перевела дыхание. — Он боится, что вас по пути к нашим поймают и могут опознать его лошадь или шубу. Говорит: «Увидят, что я помог, расстреляют еще до прихода русских». Хозяйка уговаривала, чтоб он сейчас же пошел заявить, он было собрался, а потом раздумал, сказал: «Поздно уже, утром пораньше схожу». Теперь они уже спят. — И Надежда Ивановна добавила решительно: — Уходите. Лошадь не нужно брать, а то, пока Пузанок встанет и запряжет, хозяин может проснуться. Идите лучше пешком.
      Георгий слышал, как часто билось ее сердце, Он взял автомат и быстро слез с чердака. Что-то опустилось в карман его шубы. Просунув туда руку, он нащупал ту самую банку сгущенного молока, которую подарил Надежде Ивановне.
      Он обернулся, хотел что-то сказать, но только молча поцеловал ее огрубевшую руку.
      — До скорой встречи. Ждите, — Георгий вышел из сарая и исчез в темноте,
     
      * * *
      Идти было тяжело — ноги по колено проваливались в снег. Слабый ветерок кружил в воздухе снежные россыпи. Георгий изредка останавливался, чтобы разглядеть светящиеся стрелку и циферблат ручного компаса. В высоких иссохшихся камышах на берегу Маныча он присел на снег передохнуть. Опять сильно ныла рука. Он с трудом перемотал портянки, подложил в валенки сухой камышовой травы и двинулся дальше на северо-восток.
      На горизонте сквозь серую пелену облаков начал просачиваться рассвет. Маныч остался далеко позади. Георгий отыскал занесенный снегом стог сена и решил укрыться в нем до ночи.
      Когда рассвело, он увидел, что неподалеку проходит проселочная дорога. Изредка по ней проезжали жители. Один раз, оставляя черный след дыма, протащился большой немецкий автобус.
      Переставший было к утру снег вновь посыпал крупными хлопьями.
      Вскоре Георгий почувствовал, как леденеют ноги. «Да, валенки не унты», — подумал он и начал усиленно шевелить пальцами. Немного помогло. Потом веки стали слипаться, и он не помнил, как заснул.
      Разбудили его взрывы и страшный рев над головой. «Та... та... та... та...» — слышались сквозь рев моторов частые залпы авиационных пушек. Снаряды со свистом рассекали воздух. Мелкой дробью рассыпались длинные пулеметные очереди.
      Георгий выглянул из своего убежища. Шестерка штурмовиков обстреливала остановившуюся колонну — около десятка немецких легковых автомашин и два больших автобуса (очевидно, перебазировался штаб какого-то крупного соединения). Несколько автомашин горело. В стороны от дороги разбегались фашисты и плашмя валились на снег.
     
      До боли в глазах всматривался Георгий в хвостовые номера самолетов, однако разглядел лишь белую полосу, наискось перечертившую киль и руль поворота, — опознавательный знак дивизии полковника Рубанова. Но вот штурмовики изменили направление захода на цель, и теперь, выходя из атаки, проносились почти над самым стогом, где прятался Карлов.
     
      Георгий опознал «семерку» — самолет старшего лейтенанта Мордовцева. За ним мчался самолет с номером «20». «Это же сержант Семенюк!» Штурмовик начал разворот и накренился. «За Карлова!» — успел прочитать Георгий на фюзеляже.
      Что-то стиснуло горло. Расползлись буквы, слившись в сплошную белую строчку.
      «Дойду, обязательно дойду, чего бы это ни стоило дойду», — твердил себе Георгий и вытирал рукавом щеки. А крупные буквы надписи все стояли перед глазами.
      Минуты через три, видно расстреляв весь боекомплект, штурмовики улетели на восток.
      Фашисты подбирали раненых и под руки волокли их в уцелевший автобус. Затем, бросив на дороге пять обгоревших машин, колонна тронулась и вскоре скрылась из виду.
      Георгий почувствовал голод. Он отогрел пальцы в широких рукавах деревенской овчины, достал банку сгущенного молока и высосал почти все содержимое.
      Быстро стемнело. Изредка в разрывы низко проплывающих облаков заглядывала луна, освещая темные груды обгоревших машин. Мороз крепчал.
      Георгий выбрался из стога и взглянул на компас. Ему необходимо было пересечь дорогу. Разбитые брошенные машины стояли на его пути.
      Конечно, можно было их обойти стороной. Но Георгию страстно хотелось посмотреть на эти груды металла — он никогда раньше не видел вот так рядом, на земле, результаты воздушных ударов.
      «Наверно, у машин никого нет. В конце концов, за ними можно спрятаться, если кто-нибудь появится», — решил он и зашагал к дороге.
      Ближе к машинам Георгий стал пробираться осторожней. По ровному открытому полю он крался, лишь когда луна скрывалась за облаками. Как только она выглядывала, Георгий ложился на снег и лежал неподвижно. Никогда раньше он не предполагал, что луна так щедро может освещать землю. Хотелось глубже зарыться в снег, спрятать себя от случайного вражеского взгляда.
      Опасения оказались напрасными. Подобравшись вплотную, он убедился, что у машин никого нет. Он обошел их и осмотрел при лунном свете развороченные прямыми попаданиями снарядов капоты, бензиновые бачки, кузовы.
      Вдруг Георгий ясно услышал скрип приближающихся саней. Маскируясь в тени, он забрался внутрь автобуса. Стекла окошек были выбиты. Два походных металлических столика с вырванными из пола ножками перекосились набок.
      Лошадь была уже совсем близко. Георгий увидел человека, сидящего в санях. Ясно вырисовывался немецкий автомат на плече.
      — Трр... — послышалось на дороге. Лошадь остановилась. — Ишь, как угораздило.
      Снег захрустел под ногами. Человек обошел кузов автобуса.
      — Хенде хох! — крикнул Георгий.
      — Я свой, их полицай, — проговорил тот и поднял руки.
      Георгий, не опуская автомата, скомандовал:
      — Не разговаривай, поворачивайся кругом. Пошевелишься — застрелю на месте, — и полушепотом повелительно добавил, назвав первую попавшуюся на язык фамилию: — Иванов, обезоружить его.
      Когда полицай повернулся спиной, Георгий выпрыгнул из автобуса. Он снял с полицая автомат, затем переложил в свой карман пистолет, извлеченный из кобуры предателя.
      — Иди к лошади! — он ткнул его в спину дулом автомата.
      — Хоть ноги-то мне развяжите. Я их, кажется, уже отморозил, — послышался из саней чей-то жалобный, молящий голос.
      Эта мольба, похожая на стон, прозвучала так тихо, что, казалось, донеслась откуда-то из-под снега.
      От неожиданности Георгий едва не отпрянул в сторону.
      Подойдя вплотную к саням, он увидел пленного. Толстые веревки были перехлестнуты на его груди.
      — Не оборачивайся! Руки назад! — приказал Георгий полицаю и вожжами накрепко связал ему руки. Потом быстро вытащил нож и перерезал веревки, которыми был связан пленный.
      — Кто вы? — спросил он.
      — Танкист я, из плена бежал, — ответил человек, пытаясь подняться. Но отекшие ноги не держали его — он со стоном повалился в сани. — Двое нас было. Спрятались на одном хуторе. А этот вот, подлец, поймал. Товарищ мой бежать хотел, так он его из автомата. Наповал.
      Георгий подошел к полицаю и развязал ему руки.
      — Снимай шинель!
      Полицай медленно снял ремень, на котором висела кобура, стянул с себя шинель и вдруг бросился на колени и, протягивая к Георгию трясущиеся руки, взмолился:
      — Простите, простите! Не убивайте, детишки у меня, не убивайте...
      Георгий много раз уничтожал врага. Но то было с самолета. А сейчас он не мог решиться вот так, просто убить предателя, просящего о пощаде.
      — Дайте я его, — приковылял танкист. — Он у меня на глазах друга убил и не поморщился, собака. — Танкист с силой рванул автомат из рук Карлова.
     
      Полицай, хватая Георгия за ноги, продолжал всхлипывать:
      — Не убивайте, детки у меня, не убивайте...
      Георгий отвел в сторону автомат, уже поднятый танкистом для выстрела.
      — Нас здесь двое, советских людей двое. Мы имеем право судить изменников. Мы решили расстрелять тебя за предательство, за убийство человека. — Георгий не почувствовал, как полицай вытащил нож из-за голенища его валенка. — Именем Союза Советских...
      В этот момент полицай, словно выпрямившаяся пружина, вскочил на ноги, и в лунном свете блеснуло над Карловым стальное лезвие. Но танкист уже нажал курок автомата — в то же мгновение барабанной дробью рассыпалась короткая очередь. Выронив нож, полицай замертво повалился в снег к ногам летчика.
      Лошадь шарахнулась в сторону. Георгий поднял с дороги шинель и ремень, обыскал карманы убитого и взял его документы. Затем вместе с танкистом они оттащили труп от дороги и забросали снегом.
     
      * * *
      В санях, когда лошадь трусила по дороге в сторону фронта, Георгий отдал новому знакомому шубу, а сам надел шинель полицая. Танкист обнял и расцеловал Карлова.
      — Теперь я ваш конвоир, — улыбнулся Георгий, затягивая ремень на шинели.
      — Мне о таком конвое только мечтать можно было, — горячо и страстно заговорил танкист. — Не долго мне жить оставалось. Сгноили бы в карцере или собаками затравили, гады. Вы же мне жизнь спасли. — Голос его сорвался. Видно, только теперь он начал осознавать все случившееся.
      — Вы тоже в долгу не остались, так что мы квиты. А куда вас везли?
      — Кажется, на станцию Пролетарская. Там у них тюрьма при полиции. Немцы полицаям награды дают за поимку нашего брата... Теперь-то мы живем! — Танкист бережно поднял советский автомат. — Я два дня ничего не ел, но ни за какой хлеб не променял бы вот это. Дайте его мне, я буду партизанить у вас.
      — Возьмите. К моей новой шинели больше этот подходит, — Георгий кивнул на трофейный автомат.
      — Спасибо. Теперь мстить. За все буду мстить! Второй раз живым меня не взять. Можете поручать мне любое задание.
      — А я ведь не партизан. Я летчик. Сбили на днях. Теперь, как и вы, пробираюсь к своим.
      Танкист, еще не веря, посмотрел на Карлова.
      — Значит, опять пробираться, — хрипло произнес он. — А я-то думал, что уже у своих, у партизан то есть...
      Они долго ехали на северо-восток, сворачивая с одной дороги на другую, минуя населенные пункты и большаки. Сплошная облачность затянула небо. Начался снегопад. Промерзнув, они часто соскакивали с саней и бежали рядом с лошадью, чтобы согреться.
      — Если б не вы, отморозил бы я ноги. Уж очень сильно стянули мне их веревками, — сказал танкист, выбравшись из саней для очередной пробежки.
      — А что у вас на ногах?
      — Деревянные самоделки. Лагерные еще.
      Откуда-то сбоку надвигался гул движущихся танков.
      Карлов с тревогой прислушивался.
      — Может, свернем?
      — Проскочим, — сказал танкист, — Они далеко еще.
      Внезапно впереди, совсем близко, сверкнул фонарик. — Halt! Wer geht?[1] — раздался окрик.
      — Бегите! — успел шепнуть Карлов.
      Танкист прыгнул в сторону и растаял в темноте. Отступать Георгию было поздно и некуда. На перекрестке дорог его остановили немецкие солдаты-регулировщики. С боковой дороги уже близко слышался лязг гусениц.
      С трудом сдерживая дрожь, Георгий вытащил документы убитого предателя.
      — Их полицай, их полицай, — повторял он.
      Светя фонариком, один из регулировщиков разглядел в санях немецкий автомат и махнул рукой, пропуская лошадь.
      — Schnell! Schnell![2] —заторопил он.
      Проскакав с полкилометра, Георгий натянул вожжи и остановил лошадь. На лбу выступал пот. Спину холодила влажная рубашка.
      «На этот раз проскочил, — подумал он. — А где же танкист?» — Ждать ночью в степи человека было бессмысленно. И, рискуя в любую минуту наскочить на врага, Георгий повернул лошадь назад. До боли в глазах вглядывался он в степь.
      Гул и лязг проходящих совсем рядом танков резал уши. Георгий посмотрел на светящуюся стрелку компаса. Танки двигались на юг, к железной дороге.
      Наконец колонна проползла. Георгий услышал треск двух заведенных мотоциклов и, дождавшись, когда регулировщики уехали, погнал лошадь через дорогу, туда, где исчез танкист. Около часу кружил он в районе этого перекрестка. Звал, кричал в темноту и, затаив дыхание, ждал отклика. Но до него доносилось лишь удаляющееся эхо собственного голоса да откуда-то с востока далекий неумолкаемый гул артиллерийской канонады.
      Как неожиданно эта тревожная ночь подарила ему товарища, так же вдруг она поглотила его в темноте.
      «С автоматом танкист не пропадет, наверно, он в одиночку пробирается к своим», — решил Георгий и двинулся на восток.
      Уже много километров осталось позади. Лошадь устала и еле тащилась. Где-то совсем близко тишину прорезали автоматные очереди. Справа у горизонта облака окрашивались в оранжевый цвет: там полыхало зарево большого пожара. Впереди слышался лай собак. Карлов хотел было повернуть измученную лошадь в степь, в объезд станицы, но раздумал. Он бросил вожжи и вылез из саней.
      Чуя близость жилья, умное животное медленно потащилось по дороге.
      А Карлов повесил на шею трофейный автомат и зашагал в степь. За ночь он проехал километров сорок, а то и больше, и линия фронта, представлялось ему, где-то близко.
      Ступая по глубокому снегу, Карлов огромным усилием воли заставлял себя переставлять ноги. Хотелось лечь в эту рыхлую, холодную массу и забыться. Он напрягал последние силы, когда услышал позади себя треск автоматных выстрелов.
      Георгий вытянулся на снегу вверх лицом. Там, на дороге, откуда он шел, у самой земли проносились зеленые и красные черточки трассирующих пуль. Этот сноп сверкающих нитей нестерпимо медленно перекатывался на запад.
      Георгию не верилось, что так быстро он добрался до линии фронта. «Наверно, партизаны или небольшое разведывательное подразделение», — решил он и, когда все стихло, поплелся дальше.
      Рассвет застал его на снежной равнине. Голодный, усталый, он еле двигался. Осмотревшись кругом, он понял, что спрятаться негде. Ни одного стога сена не было видно. Впереди, километрах в двух, раскинулась какая-то станица.
      Георгий в изнеможении опустился на снег,
      На большой высоте проплыла группа советских бомбардировщиков. Георгий долго всматривался в эти самолеты. Он ожидал вот-вот увидеть вспышки разрывов, немецкой зенитки, Но по бомбардировщикам никто не стрелял, и они летели, не совершая противозенитного маневра.
      «Неужели я уже на своей территории?» — радостно подумал летчик. И тут же услышал отдаленный воющий гул моторов. С десяток пикирующих «юнкерсов» устремились к земле. У горизонта выросли черные разрывы бомб. Трудно было разглядеть, что бомбят, но он понял, что в той стороне, куда он шел, уже наши.
      Осторожно подходил Георгий к станице, Ему все еще не верилось, что линия фронта осталась позади. Он подобрался к задворкам крайней хаты и увидел на высоких шестах провода связи.
      Георгий вытащил из снега один шест, взял в руку опустившийся провод. Сомнений больше не было — провод советский!
      — Руки вверх! — из-за дома с автоматами наперевес выбежали два солдата в знакомых белых полушубках.
     
      — Наши! — Георгий бросился им навстречу.
      Он совсем забыл о синей шинели полицая, о немецком автомате, а потому не поверил, когда вновь услышал:
      — Руки вверх! Стрелять буду!
      — Товарищи, да я же свой! Летчик, — в недоумении остановился Георгий и поднял руки.
     
     
      НЕОЖИДАННЫЙ ОБОРОТ
     
      Спокойно вошел Карлов в хату, куда его привели связисты.
      «Сейчас все выяснится, и поеду на аэродром, — думал он. — Не могут же меня всерьез принять за полицая». — Он готов был расцеловать этих двух бойцов, ему хотелось смеяться от сознания, что кругом свои. Он уже не чувствовал усталости, не чувствовал боли в руке.
      На табурете сидел старший лейтенант и читал газету.
      — Товарищ командир! Вот поймали. Что-то с проводами делал, — доложил связист.
      Старший лейтенант поднял голову и молча взглянул на Георгия.
      — Ничего я не делал с вашими проводами, — улыбаясь, сказал летчик.
      — А зачем тогда шест снял, провод в руки брал? — затараторил связист, по-видимому, узбек. — Вот, у него отобрали. — Он выложил на стол трофейный автомат Карлова, маленький немецкий пистолет «вальтер» и советский пистолет «ТТ». — До зубов вооружился, подлюга. Вот нож еще!
      — Полицай? — спросил у Карлова старший лейтенант.
      — Да нет, какой я полицай? Я летчик, — ответил Георгий. — Четыре дня к своим топаю. Еле добрался.
      — Документы есть?
      — Нет, документов нету.
      — А ну-ка, обыщите его, — приказал старший лейтенант.
      Связист быстро вывернул карманы Карлова. На столе прибавились ручной компас, часы, кисет с табаком, какие-то бумажки и удостоверение полицая.
      — Документов, значит, нет, иуда, — со злобой выговорил старший лейтенант и поднес к лицу Карлова удостоверение. — А это что?
      — Да это же не мое!
      Георгий объяснил, откуда у него документы и шинель полицая.
      — Вот что, — лейтенант повернулся к связистам, — ведите его в особый отдел. Знаете где? Эти трофеи тоже с собой возьмите, — кивнул он на стол. — Может, там поверят его басням.
      — Ну, шагай, живо! — конвоир показал на дверь.
      Георгий вышел, посмеиваясь в душе над курьезным положением, в котором очутился. «А все-таки дошел, добрался до своих», — подумал он.
      Правда, не такой представлял он свою встречу с советскими бойцами, когда шагал ночами по снежной целине. Не такой мыслилась ему эта встреча и тогда, когда он, коченея от холода, пересиживал в сене короткий зимний день.
      «Ничего, сейчас позвонят в штаб воздушной армии, и все выяснится», — успокаивал он себя.
      Георгий шел, провожаемый ненавидящими взглядами людей. Вот двое бойцов выскочили голые по пояс из хаты и начали обтираться снегом. Увидев полицая, один из них плюнул в его сторону. Другой, сжав кулаки, подходил с более воинственными намерениями.
      — Отойди! — крикнул конвоир.
      — Чего с ним нянчиться, пристрелил бы давно, — посоветовал боец.
      — Придет время — пристрелят, — ответил конвоир, разделяя в душе мнение товарищей.
      Карлов посмотрел на бойцов. И хотя не знал за собой никакой вины, невольно опустил голову, чтобы не видеть эти презрительные взгляды.
      На минуту он почувствовал себя одиноким среди людей в знакомых солдатских полушубках, с родными звездочками на шапках, среди людей, которые были ему такими дорогими и близкими.
      «Какие найти слова, чтобы они поверили мне? — подумал Георгий и сам же ответил: — Нет, не поверят они... не поверят ни одному слову человека, на котором шинель предателя».
      Георгий представил себе удивление бойцов, когда им объявят, что он не полицай, а советский летчик. Он улыбнулся: «Скорей бы только узнали!»
      — Как волк не скрывался, а все равно попался, — так встретил Георгия капитан в особом отделе.
      Связист доложил капитану, что предатель что-то делал с проводами связи, и стал выкладывать на стол оружие, компас, часы и документы полицая.
      — Значит, не успел драпануть с хозяевами? — поинтересовался капитан. Он взял со стола кожаный портсигар, вытащил из него папиросу и, разминая пальцами табак, в упор посмотрел на Карлова.
      — Ну, рассказывай, за сколько Родину продал?
      — Я не предатель. Это недоразумение. Я летчик-штурмовик, — Георгий назвал номер своего полка. — Позвоните, пожалуйста, в штаб воздушной армии. Вам подтвердят, что меня сбили всего несколько дней назад.
      — Отдельные сволочи умудряются Родину за один день продать, — сказал капитан. — А куда звонить, без тебя разберемся. Правду говорить будешь? — бросил он на Карлова хмурый взгляд.
      — Да я же правду говорю, — как можно убедительнее произнес Георгий.
      — Что ты с проводами делал? Зачем они тебе понадобились?
      — Хотел узнать, кто в селе, вот и посмотрел, чей провод.
      — Ну правильно. Убедился, что наш, а убежать не успел.
      Георгий молчал.
      — Садись, — капитан указал на табурет, стоявший недалеко от стола.
      Георгий сел, снял перчатки.
      — Разрешите взять часы, — попросил он.
      — Возьми.
      — Тут на обороте написано, кто я такой, — проговорил летчик, показывая крышку часов.
      — «Георгию Карлову за досрочную уборку хлеба», — вслух прочитал уполномоченный особого отдела и улыбнулся.
      «Теперь наконец поверил», — решил Георгий, облегченно выдохнув.
      — Часы, значит, за трудовые подвиги получил. А это, — капитан кивнул на немецкий пистолет, — за службу фюреру?
      Внезапный взрыв не произвел такого впечатления на Пузанка, как эти слова капитана на Карлова.
      Он весь напрягся, сжал зубы и опустил голову. Он понимал, будь партийный билет и документы при нем, ему не пришлось бы вести этот разговор, не пришлось бы выслушивать оскорбления, и теперь раскаивался в том, что не спрятал документы где-нибудь под одеждой.
      Раздумывая над этим, Георгий машинально приподнял левую руку и начал надевать часы.
      — А это что у тебя? — спросил капитан, увидев грязный свалявшийся бинт на руке Карлова.
      — Перед полетом ранил себя нечаянно.
      — Придумал бы что-нибудь поинтереснее. Насколько я понимаю в авиации, раненых летчиков у нас кладут в госпиталь.
      Капитан снял с аппарата телефонную трубку и покрутил ручку.
      — Волга, Волга. Дайте мне седьмого... Седьмой? Здорово. Это я, девятнадцатый. Пришли-ка мне срочно врача... Да нет, на пару минут.
      Воцарилось молчание. Капитан вертел в руке маленький пистолет «вальтер», отобранный у Карлова.
      Отворилась дверь, и в хату вошел человек в военном полушубке.
      — Вот, Александр Дементьевич, посмотри, пожалуйста, что у него с рукой, — попросил капитан.
      Георгий протянул руку и помог размотать бинт. Повязка присохла к ране.
      — Отдирать не будем, и так ясно. Явный самострел, — заключил врач. — Посмотрите, кожа опалена вокруг раны.
      — М-да... — протянул капитан, приподнимаясь из-за стола и пристально рассматривая ладонь Георгия. — Спасибо за консультацию. Можете идти, — разрешил он доктору.
      Карлов взглянул на капитана. В глазах уполномоченного особого отдела застыла усмешка. Эти глаза красноречивее слов говорили, что ему все ясно.
      — Так вот, в молчанки играть некогда, — властным тоном сказал капитан. — Время военное. Не будешь говорить — расстреляем, и все дела тут. — Он выжидающе посмотрел на Георгия. — Тут один тоже упирался, байки рассказывал. Таким ягненком прикинулся, что я было по мягкости поверил ему. Отпустить хотел. Да спасибо, местные жители помогли, опознали предателя. Чуть сами до суда с ним не разделались. Так что зря не тяни время. У меня и кроме тебя дел по горло.
      — Да вы просто не хотите разобраться. Посмотрите хоть на удостоверение. Ведь там совсем не моя фотография.
      Капитан нехотя развернул удостоверение полицая.
      — М-да... — опять протянул он, — фотография, кажется, действительно не ваша.
      В комнату вбежал запыхавшийся лейтенант.
      — Товарищ капитан! — заторопился он. — Там генерал приехал, разносит нашего «хозяина». Говорит: «Почему не продвигаетесь? Другие полки воюют, только ваш, говорит, мягко спать любит». Наш и приказал срочно сниматься отсюда. А комдив сидит в штабе, говорит: «Посмотрю, во сколько вы уложитесь».
      Капитан встал из-за стола.
      — Товарищ Дмитриев, — обратился он к лейтенанту. — Знаете, где тюрьма размещается? Это в той станице, которую вчера вечером проходили.
      — Конечно, знаю.
      — Так вот. Забирайте этого типа, — капитан кивнул на Карлова, — вот его документы. Пусть там тыловые с ним разбираются, а нам некогда, воевать надо. Сейчас я напишу бумагу и отвезете его туда на моей машине.
      — Есть!
      — Я прошу доложить обо мне генералу, — твердо сказал Карлов.
      Капитан поднял голову.
      — Незачем. Генерал тоже прикажет отправить вас в тыл для выяснения личности.
      По шуму заводимых на улице моторов, по крикам и гомону Георгий понял, что часть начала передвижение.
      Но он не знал, что еще вчера войска фронта начали стремительный бросок вперед и в этом перемещающемся клубке по всем проводам неслись боевые приказы, распоряжения и донесения.
      В бессильной злобе Георгий хотел сам позвонить в штаб воздушной армии... и тут же вспомнил, что не знает позывных. Какая-то апатия, полное безразличие овладело им. Безразличие и усталость. Он понял бесполезность разговора с капитаном.
      — Возьмите, здесь все написано, — протянул тот бумажку лейтенанту. — А с вами в тылу разберутся, — сказал он Карлову.
     
      * * *
      Они тряслись на старой, заезженной эмке. Ехали молча. Навстречу двигались к фронту пехотные части, тягачи тянули орудия, катились машины, груженные ящиками с боеприпасами; шли танки; обгоняя их, проносились маленькие «виллисы»...
      Въехав в разрушенную станицу, эмка остановилась у кирпичного здания. Угол его был снесен снарядом. Около входа валялась пробитая осколками железная вывеска с надписью «Дойче комендатур».
      В приемной за невысоким барьером сидел дежурный.
      — На, принимай полицая, — обратился к нему сопровождавший Георгия лейтенант.
      Георгия вновь обожгло это слово — «полицай».
      Его привели в небольшую комнату, где находилось несколько арестованных. Двое из них были в форме полицаев, остальные — в разношерстных шубах и пальто. На полу валялась осыпавшаяся щебенка. Стекло в единственном окне было выбито, но толстая решетка сохранилась. Георгий, еле державшийся на ногах, прошел в угол.
      На промерзших стенах за проседью инея виднелось множество косо нацарапанных надписей, в конце каждой стояла дата. «Сколько людей побывало в этом фашистском застенке», — подумал Георгий.
      Он опустился на пол. Любопытные взоры предателей шарили по его лицу.
      — Откуда взяли? — громко спросил у него один из полицаев.
      Карлов, не отвечая, глубоко вздохнул и закрыл глаза. Хотелось хорошенько осмыслить все, что с ним произошло. Он испытывал гадливое чувство к находящимся рядом личностям. Он понимал, что и к нему должно быть такое же отношение у тех, с кем встречался он в это утро. «Но почему никто не попытался разобраться, кто я такой?» — с горечью думал Георгий.
      В камеру принесли обед, и один из предателей положил перед ним кусок хлеба. Георгий не притронулся к пище.
      Он ждал, что вот-вот его вызовет какой-нибудь начальник, и все выяснится. Так в томительном ожидании, то засыпая, то вскакивая, чтобы согреться, провел он весь день.
      Вечером в темноте кто-то положил ему на колени новую порцию хлеба, и Георгий услышал над ухом хрипящий испитый голос:
      — Ешь, а то еще до суда окочуришься.
      Георгий взял хлеб, но есть не мог — горячий комок стоял в горле. «Полицаи и старосты приняли меня за своего, свои считают врагом». — Он чувствовал себя одиноким, затерявшимся в огромной массе людей.
      Обитатели камеры начали вповалку укладываться спать. Когда Георгий поднялся пройтись, чтобы немного согреться, — ступить было некуда. На полу лежали свернувшиеся и распластанные тела. Он потоптался на месте, оперся спиной о стену и, втиснув руки в карманы, опустился на корточки.
      Как ни заставлял себя Георгий заснуть, ничего не получалось. Невеселые мысли лезли в голову. Тело било ознобом.
      Монотонно похрапывали спящие. Изредка доносились медленные шаги часового за окном. Под его ногами похрустывал снег. Во сне с кем-то спорил полицай. «Я ж говорю, правильно — партизанов расстрелять. А хлопцев малых за что? Воны ж не смышлены еще...» — невнятно бормотал он. Это был тот же хрипящий голос, предлагавший Карлову есть. Потом вновь наступала тишина.
      Лишь под самое утро Георгий забылся, будто провалившись куда-то.
     
      * * *
      — Выходи во двор! — раздалась команда.
      Закопошились, заторопились арестованные и друг за дружкой начали выходить на темный двор.
      — Становись!
      По бокам выстроившихся стали конвойные с автоматами. Послышалось: «Марш!» — и небольшая группа людей медленно потянулась за покосившиеся железные ворота.
      Рассветало. Георгий был рад, что они двигались: на ходу он немного согрелся.
      Медленно тащились предатели через разрушенные хутора и станицы. Выбегающие из хат женщины в молчании гневно смотрели на них. Детишки забрасывали снежками. И казалось, если бы не конвоиры, жители сами расправились бы с изменниками.
      Днем на окраине какой-то станицы был устроен привал. Арестованным выдали хлеб. Пока они отдыхали, к ним присоединилась еще одна группа полицаев и старост. Дальше двинулись вместе.
      Пройдя еще километра три, Георгий почувствовал, как сильно заболели стертые ноги. Он вышел из строя и, сев прямо на снег у обочины дороги, снял валенок. Портянка сбилась на пятке. Карлов перематывал уже вторую ногу, когда к нему подошел конвоир и замахнулся автоматом.
      — Вставай, вставай! На привале надо было портянки мотать.
      Он бы, возможно, толкнул Карлова прикладом, но Георгий метнул на него жесткий непрощающий взгляд.
      — Небось наших-то сразу... без разговоров расстреливал, — пробормотал конвоир, оправдывая себя за допущенную грубость. — Догоняй своих!
      Идти стало легче, и Георгий быстро пристроился в хвост колонны.
      Рядом с ним, сутулясь, шел высокий пожилой человек с острой седеющей бородкой и маленькими усиками. Его, очевидно, арестовали только вчера — на щеках еще не успела вырасти щетина. «Интеллигент», — подумал Георгий, посматривая на соседа.
      — Скажите, — вдруг обратился тот к Карлову, — как вы думаете, я вот был бургомистром при немцах, будут нас судить или так расстрелять могут?
      — Я бы таких давно повесил, — с ненавистью ответил Георгий.
      — Позвольте, но вы ведь тоже служили новому порядку, — изумился бургомистр.
     
      Карлов размахнулся здоровой рукой и с силой ударил его по лицу. Предатель свалился с ног.
      — Эй, чего там не поделили? — крикнул конвоир. — Не сметь драться, а то руки свяжу!
      — Не понимаю, — поднявшись, быстро заговорил бургомистр. — Может быть, я резко выразился. Ну пусть будет не служили, но сотрудничали же.
      Карлов опять замахнулся, но тут же опустил руку. Бургомистр отскочил в сторону.
      Кругом виднелись следы недавнего боя. По обеим сторонам дороги валялись разбитые, обгоревшие автомашины, развороченные орудия и танки с черными крестами. Темными пятнами на снегу лежали бывшие завоеватели.
      «Сколько человеческих жизней уносит война, — подумал Георгий. — Зачем шли сюда эти люди? Почему этот талантливый народ, породивший Маркса и Гете, принял Гитлера, пошел убивать, грабить?.. Ну что же, Россия большая. Выстоит. На всех врагов могил хватит».
      Встречный ветер усилился. Замело, забуранило в открытой степи. Опустив головы, пряча лица от слепящего снега, медленно двигались полицаи, бургомистры и старосты. Вместе с ними шел Георгий Карлов.
      К вечеру арестованных привели на железнодорожную станцию. Георгий внимательно всматривался в полуразрушенные станционные постройки. Что-то очень знакомое было в; расположении этих строений. Где он их видел?
      «Постой, ну конечно, — мысленно воскликнул он. — Это же станция Куберле».
      Георгий вспомнил, как за несколько дней до вылета на аэродром Сальск он водил сюда свою эскадрилью. С воздуха, с высоты бреющего полета, видел он эти строения.
      В тот раз летчики громили сгружаемые с железнодорожных платформ танки Манштейна. Вот они — эти танки. Стоят теперь грудами мертвого металла. Сорванные башни валяются рядом. Ленты гусениц, словно размотавшиеся обмотки, стелются по снегу.
      В тот день летчики возбужденно рассказывали механикам, какой урон нанесли они врагу, как в панике метались фашисты под градом пуль и снарядов...
      Да, не думал тогда Георгий, что через пару недель ему придется в такой необычной обстановке увидеть дело рук своих. Невольно он рассмеялся.
      — Что, здорово накромсали! — раздался за его спиной восхищенный возглас.
      Карлов обернулся. Рядом стоял тот самый конвоир, который ругал его, когда он перематывал портянки.
      — Да, что здорово, то здорово, — согласился Георгий.
      — Это наша авиация! Вот бы поглядеть на тех летчиков, — мечтательно проговорил конвоир.
      Глаза Карлова вдруг заблестели.
      — Можешь поглядеть. Это я приводил сюда свою эскадрилью штурмовиков. Как видишь, надолбали порядком, — чужим хриплым голосом сказал он.
      Боец с недоумением посмотрел на него. «Ври больше», — говорил его взгляд. Потом, оживившись, спросил:
      — Неужели правда ты наш летчик?
      — Ну, конечно, правда, конечно, летчик, — загораясь надеждой, ответил Георгий.
      — Если так, не переживай особенно, скоро разберемся. — Солдат сочувственно улыбнулся.
     
      * * *
      На другое утро лейтенант — начальник конвоя — отозвал Карлова в конец группы.
      — Послушайте, — сказал он. — Вы что, действительно наш летчик?
      — В том-то и дело, что ваш. Настоящий советский летчик-штурмовик, командир эскадрильи, — ответил Георгий и улыбнулся простодушной, усталой улыбкой.
      Они шли рядом с лошадью, впряженной в сани, на которых ехали отдыхающие конвоиры. Карлов рассказывал начальнику конвоя о своих приключениях.
      Внезапно метрах в ста от дороги он увидел лежащий в снегу самолет Ил-2. На хвостовом оперении наискось через киль и руль поворота шла широкая белая полоса. Карлов узнал самолет своей дивизии.
      Человек в замасленной ватной куртке, сидя на корточках, что-то отвинчивал на крыле.
      — Эй, авиация! — крикнул Георгий.
      Механик посмотрел в его сторону.
      — Иди, иди сюда, — позвал Георгий, махнув шапкой.
      Механик пошел от самолета к арестованным, с любопытством глядя на обросшего густой щетиной человека в синей шинели полицая. Лицо его вдруг просияло радостной улыбкой, и он бегом бросился к Карлову.
      — Ба, да никак с нашего полка, — обрадовался Георгий, узнав техника из первой эскадрильи.
      Он быстро перебрал в памяти с десяток фамилий, пытаясь вспомнить, как зовут этого техника. А тот, подбежав, остановился в нерешительности и вопросительно поглядывал то на начальника конвоя, то на Карлова. Расставленные для объятий руки летчика медленно опустились.
      — Ты его знаешь? — спросил лейтенант, кивнув на Георгия.
      — Конечно, знаю. Это же командир третьей эскадрильи. Его совсем недавно сбили. Еще командир полка говорил: «Карлов, если жив, обязательно вернется».
      — Ну теперь-то верите? — спросил Георгий у начальника конвоя.
      — Я вам еще после вашего рассказа поверил, да как быть — не знаю. Ведь я по списку за каждого отвечаю. — Лейтенант на секунду задумался. — Мне б хоть бумагу какую-нибудь, чтобы за вас отчитаться.
      — Да, положеньице... — протянул Георгий.
      — Знаете, чем можно помочь? Пусть он, — лейтенант кивнул на механика, — быстрее сообщит в полк, чтобы за вами с каким-нибудь документом приехали.
      — Быть по-вашему, — согласился Карлов.
      Начальник конвоя объяснил механику, что арестованные движутся по дороге на Зимовники, и отметил на карте, где они сейчас находятся.
      — Так мне же самолет приказали эвакуировать с вынужденной посадки, — неуверенно проговорил механик.
      — Кто приказал? — спросил Георгий.
      — Инженер полка.
      — Ну так передашь ему, что я его приказание временно отменил. А сейчас топай и доложи майору Емельянову, что иду я под конвоем по родной земле, которую сам же освобождал, — пошутил Георгий.
      — Хорошо. Я быстро, товарищ лейтенант.
      Начальник конвоя остановил грузовик и попросил довезти механика. Как только машина тронулась, Карлов и лейтенант побежали догонять конвой, который ушел довольно далеко.
      Узнав от лейтенанта, что человек в шинели полицая действительно советский летчик, конвойные резко изменили свое отношение к Георгию. Они посадили его в сани и не знали, что ему предложить, чтобы как-то скрасить неловкость за свою прежнюю неприязнь. Но летчик на них не обижался. Волнуясь, он в нетерпении поглядывал на дорогу.
     
     
      ВОЗВРАЩЕНИЕ В СТРОЙ
     
      Больше двух часов, пересаживаясь с одной попутной машины на другую, ехал механик до станицы Барабанщиков. Бегом миновал он две улицы и, задыхаясь, добрался до границы аэродрома.
      Вот уже опустевшие снежные капониры. До командного пункта осталось каких-нибудь триста метров, когда его удивленно окликнули:
      — Вы почему здесь? — Навстречу шел майор Голубев.
      — Товарищ майор! — механик перевел дух. — Сейчас объясню. Там на дороге, — он показал на юго-запад, — под конвоем ведут лейтенанта Карлова.
      — На какой дороге? Почему под конвоем? — изумился Голубев. — Вы сами видели?
      — Да. Я с ним разговаривал. У него нет документов, и ему не поверили, что он летчик.
      Механик передал майору просьбу начальника конвоя.
      — Значит, жив! Значит, пришел Карлов! — радостно воскликнул Голубев. — Вот молодец! Мы же с командиром были уверены, что он вернется. Пойдем! — Они побежали к командному пункту.
      В землянке КП были начальник штаба полка и оперативный дежурный.
      — Карлов нашелся! — крикнул майор и торопливо рассказал, где летчик. — Жалко, Емельянов в воздухе, вылетел на задание. Придется ждать.
      — Зачем ждать? Давайте сейчас же пошлем машину за Карловым, — тоже возбужденно и радостно предложил начальник штаба.
      В это время зазвонил телефон. Из дивизии сообщали, что на аэродром Барабанщиков вылетел на связном По-2 полковник Рубанов.
      — Вот и хорошо. Доложим командиру дивизии и сразу пошлем машину. А вы пока заготовьте справку, — попросил Голубев начальника штаба и вышел из землянки.
      Маленький По-2 уже приземлился и легко скользил на лыжах по направлению к командному пункту, рядом с которым стоял полковой самолет связи. Там, подняв руки, механик показывал прилетевшему место для стоянки.
      Как только полковник вылез из самолета, Голубев сообщил ему о Карлове.
      — Что же вы ждете? — спросил командир дивизии.
      — Сейчас будет готов документ, и пошлем автомашину, — ответил Голубев.
      — Не машину, а самолет. По-2 готовьте. Да кого-нибудь посолиднее за ним пошлите, а то еще заартачатся там. Могут не отпустить.
      — Есть, товарищ полковник. Разрешите адъютанта эскадрильи капитана Артемова послать?
      — Артемова можно. Этот кого хочешь убедит, — согласился Рубанов, зная твердый, напористый характер капитана. — Справку за моей подписью сделайте! — добавил он.
      Полковник приказал своему летчику связи тоже готовиться к вылету за лейтенантом Карловым. А сам все чаще всматривался в западную часть неба, дожидаясь возвращения полка с боевого задания.
      Наконец в воздухе послышался нарастающий гул самолетов. К аэродрому приближались штурмовики Емельянова.
      Через несколько минут земля наполнилась ревом моторов, повизгиванием тормозов и надрывным воем винтов, переводимых на малый шаг перед посадкой.
      А когда самолеты неподвижно застыли у своих капониров, начали раздаваться восторженные возгласы людей. Небольшими группами летчики направились к командному пункту. Рядом с командиром полка шел Архипов.
      — Вот сегодня уже совсем хорошо. Так и дальше держитесь. Только быстрее пристраивайтесь к ведущему после выхода из атаки, а то «мессера» скушать могут, — объяснял Емельянов.
      — А до какой высоты вы пикировали? — поинтересовался Архипов. — Вы же прямо в упор батарею немецкую расстреливали. У меня так не получается.
      — Ничего, скоро получится, — подбодрил молодого летчика командир полка. — Нужно только... — В этот момент Емельянов увидел полковника Рубанова. — Подождите-ка, Архипов, в следующий раз объясню, — пообещал он и пошел быстрее.
      Емельянов доложил командиру дивизии о выполнении задания и, узнав о Карлове, искренне обрадовался.
      — Я говорил вам. Помните, я вам говорил, что Карлов проберется через линию фронта!
      Капитан Артемов уже сидел в дивизионном самолете связи, а старший лейтенант Мордовцев, подав команду «от винта», стал вращать пусковое магнето второго самолета.
      Через минуту Мордовцев начал выруливать. За ним заскользил дивизионный По-2.
      — Стойте! — Командир полка стянул с себя меховую куртку и, подбежав к самолету, передал ее капитану. — Это Карлову, чтоб не замерз в воздухе.
      — Возьмите, товарищ майор, — Павлик Архипов протягивал Емельянову свою куртку.
      — Нет, нет, зачем. Быстро одевайтесь, а то простудитесь, — отказался командир полка.
      — Да вы посмотрите, на мне ведь верблюжий свитер, а вы в одной гимнастерке, — упорствовал Павлик.
      Емельянов улыбнулся и взял куртку.
      — Бегом в землянку, греться, — приказал он.
      Подобно цепной реакции, разнеслась по аэродрому весть о лейтенанте Карлове. Люди толпились у командного пункта, нетерпеливо ожидая его возвращения.
     
      * * *
      На двух маленьких По-2 летчики отыскали лежавший штурмовик и, снизившись, на высоте около десяти метров летели вдоль дороги в направлении станции Зимовники. Опытным взглядом окидывал Мордовцев все, что проносилось под самолетом.
      Вот, славно огромная гусеница, изгибаясь, поползла в тыл длинная колонна военнопленных. «Нет, не то», — подумал Мордовцев, узнав зеленую форму гитлеровских солдат.
      Наконец впереди летчики обнаружили небольшую группу людей, которых под конвоем вели на восток.
      Когда самолет, пряча под собой километры дороги, приблизился к этой группе, Мордовцев увидел, как замахали шапками сидящие в санях люди. Пытаясь разглядеть Карлова, он положил По-2 в крен. На мгновение ему показалось, что он опознал Георгия, но сани вместе с людьми уже скрылись под крылом самолета.
      «Карлов здесь», — решил летчик и начал выбирать посадочную площадку.
     
      * * *
      Томительно тянулось ожидание.
      Георгий оглядывал каждую встречную автомашину в надежде, что это едут за ним.
      Неожиданно откуда-то сзади донесся стрекочущий рокот маломощных моторов. Еще не поворачивая головы, Георгий определил — летят По-2.
      — Посмотрите, как низко, — удивленно произнес один из конвоиров.
      Все обернулись назад. Самолеты уже были почти над ними. Георгий, узнав полковой самолет связи, соскочил с саней и побежал, увязая в снегу, в сторону от дороги. Кучка пленных остановилась.
      Запрокидывая голову, Георгий видел летчиков, сидящих в кабинах, но не мог их узнать.
      Быстро определил он на глаз пригодную для посадки узкую, но ровную полосу недалеко от дороги. Сбросив с себя синюю шинель полицая, он разложил ее на снегу и растянул в стороны рукава. Получилось жалкое подобие посадочного «Т». Но этого было вполне достаточно. Мордовцев убрал газ и уже заходил на посадку.
      Вскоре концы лыж зашуршали по снегу, а через мгновение самолет плотно притерся к земле. За ним тут же приземлился второй По-2.
      Из кабины вылезли летчики и, оставив вопреки правилам самолеты с работающими моторами, бросились к Карлову. Они долго не выпускали Георгия из своих объятий.
      К ним подошел начальник конвоя. В его улыбке светилась радость непостороннего человека.
      — Что, боитесь улечу? — пошутил Карлов.
      Капитан Артемов вытащил из планшета листок бумаги, развернул его и торжественно начал читать:
      — «Командир эскадрильи лейтенант Карлов Георгий Сергеевич, севший девятого января на подбитом самолете на территории, занятой врагом, взят мной из-под стражи и направлен в свою часть для исполнения служебных обязанностей. — Тише и внушительнее Артемов добавил: — Командир штурмовой авиационной дивизии полковник Рубанов...» Такая справка устраивает? — спросил капитан у начальника конвоя.
      — Устраивает, конечно, устраивает. — Тот сконфуженно улыбнулся. — Это ведь для того, чтобы отчитаться, — пояснил он, убирая оправдательный документ в полевую сумку.
      — Правильно, правильно, — подбодрил его Карлов. — Я, друг, к тебе никаких претензий не имею. На, держи руку.
      Только теперь Георгий почувствовал холод, Он хотел поднять ненавистную шинель полицая, но Артемов удержал его.
      — Не надо. Там в самолете меховая куртка для тебя приготовлена.
      — Ну что, полетели? — предложил Мордовцев.
      — Полетели, полетели скорее, — откликнулся Карлов.
      Подойдя к самолету, он привычно прыгнул на крыло и полез в кабину.
      Через две-три минуты, описав в воздухе небольшой круг, По-2 взяли курс на свой аэродром.
      Посмотрев вниз, Георгий увидел, как кучка предателей медленно пошла дальше по дороге на восток. Лишь распластанная синяя шинель осталась лежать на снегу, напоминая о том, что произошло.
     
      * * *
      На земле все чаще проплывали знакомые ориентиры. Еще издали увидел Георгий родное поле аэродрома, снежные капониры, в которых ловко маскировались штурмовики, и большую толпу людей возле командного пункта. С каждой секундой росли и ширились очертания притихших на земле самолетов, остановившихся бензозаправщиков. И вместе с этим у Карлова росло и ширилось чувство напряженного ожидания. Такого волнения он, казалось, еще никогда не испытывал. Он чувствовал, как дрожат его губы.
      По-2 уже над командным пунктом. За тот короткий момент, пока люди на земле не скрылись под крылом, Георгий успел разглядеть радостные лица своих боевых друзей.
      Натренированным телом он ощутил мягкое приземление. Самолет быстро порулил к землянке и вскоре остановился возле своего капонира. Его тут же окружили летчики, техники.
      Карлов выбрался из кабины на крыло. Множество рук подхватили его и, подбросив несколько раз в воздух, поставили на ноги. Люди расступились — к Георгию подходил майор Емельянов.
      Карлов приложил руку к головному убору и хотел доложить о своем возвращении, но командир полка не дал ему говорить. Он крепко обнял летчика и трижды поцеловал его в колючие, заросшие щетиной щеки.
      — Иди на командный пункт. Доложи командиру дивизии, — тихо произнес он и подтолкнул Карлова к землянке.
     
      * * *
      Вечером в общежитии третьей эскадрильи набилось много народу. Сюда пришли и летчики других эскадрилий, инженеры, офицеры штаба, пришел и майор Голубев. Утомленный до продела, но радостный, счастливый, Карлов переходил из одних объятий в другие.
      Наконец широко распахнулась дверь, и на пороге появился командир полка.
      Когда все сели, Емельянов попросил Георгия рассказать о своих приключениях.
      Долго, до поздней ночи, в переполненной комнате слышался спокойный голос Карлова. Его никто не перебивал. Но когда Георгий ловил пытливые взгляды Семенюка и Архипова, как бы невзначай брошенные на черную перчатку, не снятую им с левой руки, он медленным, еле заметным кивком головы давал понять друзьям, что все в порядке.
      Через несколько дней по аэродрому на старт вновь выруливали штурмовики третьей эскадрильи. На самолете ведущего группы через открытую форточку кабины было видно похудевшее, счастливое лицо Георгия Карлова.
      Приближался день окончательного разгрома армии Паулюса.
     
     
      ОТ АВТОРА
     
      Лейтенант Карлов — это не собирательный образ. То, что произошло с героем повести, действительно случилось в жизни Георгия Сергеевича Карлова — командира эскадрильи шестьсот двадцать второго штурмового авиаполка, в котором довелось служить и автору этих строк.
      Удар семерки штурмовиков по аэродрому Сальск тоже не придуман. Этот удар вошел славной страницей в историю боевых действий Военно-воздушных сил Советской Армии.
      Вернувшись после полета на свой аэродром, ни Бахтин, ни другие летчики, летавшие с ним, не представляли, какой большой урон нанесли они фашистской авиации. Лишь через несколько дней пришло сообщение от руководителя подпольной организации Сальска, в котором говорилось, что на вражеском аэродроме штурмовиками уничтожено семьдесят два транспортных самолета.
      За этот смелый и дерзкий вылет все летчики группы Бахтина были награждены орденами Боевого Красного Знамени. Фамилии их не изменены в повести.
      Получил эту награду и Георгий Карлов.
      Когда наши войска освободили Сальск, Георгий ездил за документами в станицу, в которой он скрывался на чердаке сарая. Там, где стоял дом и сарай, летчик нашел лишь черный обугленный след недавнего пожара. Ни Пузанка, ни ленинградки, ни самого хозяина в станице уже не было.
      К сожалению, Карлову не удалось узнать, куда уехала Надежда Ивановна, искупил ли свою вину перед Родиной окруженец Пузанок. Осталась тайной и судьба спасенного танкиста.
      Быть может, все они живы и, прочитав эту повесть, сообщат о себе.
      Георгий Карлов совершил впоследствии около ста успешных боевых вылетов, стал капитаном; участвуя в грандиозном воздушном сражении на Кубани, громил врага на «Голубой линии»; освобождал Тамань и родной Крым.
      Летчики эскадрильи Карлова под его командованием поддерживали морские десанты на Керченском полуострове и «Огненной земле». Не раз вступали они в воздушные бои с «мессершмиттами» над Керченским проливом, топили быстроходные десантные баржи врага в Черном море.
      Лично Карлов уничтожил много техники и живой силы противника, за что был награжден еще двумя боевыми орденами.
      На этом можно было бы закончить повесть. Не скрою, я долго раздумывал. Хотелось, чтобы Георгий Карлов навсегда остался для читателя живым.
      Но война сурова и безжалостна. Не всем защитникам Сталинграда удалось дойти до Берлина. Много прекрасных жизней оборвалось на пути от Волги до Эльбы. Не дожил до светлого мая и Георгий Карлов.
      Ровно через год после описываемых событий, в январе 1944 года, в неравном воздушном бою с вражескими истребителями он был сбит западнее города и порта Керчь.
      Не километровыми столбами, а памятниками бессмертия отмечена дорога к победе над фашистской армией. Под Севастополем, на Малаховой кургане, в честь тех, кто в родном небе отдал жизнь за любимую землю, воздвигнут монумент. И, хотя на постаменте не высечены имена, глядя на устремившийся ввысь самолет, я думаю о Георгии Карлове. Памятью о нем пусть явится эта повесть.
      Сержант Долаберидзе, судьба которого, несомненно, интересует читателей, дважды безуспешно пытался бежать из плена, и лишь при третьей попытке ему удалось осуществить побег. Летом 1943 года он перешел линию фронта и до конца войны продолжал воевать в качестве летчика-штурмовика в составе другой дивизии.
      Георгия Никифоровича Долаберидзе мне удалось разыскать в Воронеже. Демобилизовавшись из Советской Армии, он работает на заводе и заочно заканчивает политехнический институт.
      Герой Советского Союза Иван Павлович Бахтин теперь старший инспектор-летчик Главной инспекции Гражданского воздушного флота. Он избирался депутатом Московского городского Совета.
      Полковник Рубанов ныне генерал-полковник и служит в Военно-воздушных силах.
      Полковник Емельянов и полковник Голубев, прослужив в авиации более двадцати пяти лет, ушли в отставку.
      А «молодой» летчик Павлик Архипов теперь уже сам командует эскадрильей реактивных истребителей.


     
     
     
      Примечания
     
      1
      — Стой! Кто идет?
     
      2
      — Быстро! Быстро!

 

 

ТРУДИМСЯ ДЛЯ ВАС, НЕ ПОКЛАДАЯ РУК!
ПОМОЖИТЕ ПРОЕКТУ МАЛОЙ ДЕНЕЖКОЙ >>>>

 

На главную Тексты книг БК Аудиокниги БК Полит-инфо Советские учебники За страницами учебника Фото-Питер Настрои Сытина Радиоспектакли Детская библиотека

 

Яндекс.Метрика


Творческая студия БК-МТГК 2001-3001 гг. karlov@bk.ru